Cuatro ciudades compiten por quedarse con dos nuevos equipos en la MLS

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Llegó la hora. O casi. Las cosas parecen estar un poco más claras luego de que la MLS anunciara esta semana a las cuatro ciudades ‘finalistas’ en el proceso de adjudicación de dos futuros equipos.

Los mercados que quedan en pie para la selección final son Sacramento, Nashville, Cincinnati y Detroit. Poco debate existe sobre la calidad y el potencial de este cuarteto de posibles sedes, que parecen estar varios pasos por delante de otras opciones.

La Major League Soccer dará a conocer el nombre de las dos ciudades elegidas antes del 31 de diciembre, seguramente después de la final de esta temporada, que se disputará en Toronto el sábado 9.

Representantes de las cuatro candidaturas harán una presentación formal (quizás final) el miércoles 6 de diciembre en la ciudad de New York, ante el comisionado Don Garber y el Comité de Expansión de la MLS.

Cincinnati

Es una ciudad de alrededor de 300.000 habitantes (una cifra que asciende a más de dos millones de pobladores si sumamos a los suburbios y las localidades vecinas de Middletown y Wilmington), ubicada en el sudoeste del estado de Ohio.

Explosivo proceso de expansión para el FC Cincinnati

La candidatura de la ciudad es impulsada por Carl H. Lindner III, presidente de American Financial Group y propietario de FC Cincinnati, equipo de la USL (liga de segunda división) que en 2016 y 2017 rompió varias marcas históricas vinculadas con la asistencia de público. El año pasado el FCC llegó a congregar a más de 30.000 aficionados en el Nippert Stadium en partidos de postemporada, mientras que en un encuentro amistoso el club arrastró a más de 35.000 de sus hinchas. En este curso el club tuvo un gran desempeño en la Copa Abierta de Estados Unidos, en la que eliminó a equipos de la MLS como Chicago Fire y Columbus Crew.

Uno de los requisitos ineludibles para las cuatro candidaturas es que presenten un plan viable para contar con un estadio específico propio en el centro de la ciudad, o en zonas de interés especial para cada uno de esos mercados. Pese a que tuvo varias opciones sobre la mesa, en Cincinnati se decidió horas atrás que el soccer-specific stadium con capacidad para 21.000 aficionados se levantará -si la ciudad es elegida- en el barrio de Oakley, en el terreno que hasta hace poco ocupaba una fábrica. Las obras serían financiadas en gran medida por capitales privados, aunque se emplearía dinero público para la construcción de obras de infraestructura vinculadas con el estadio.

FC Cincinnati: “Queremos estar en la MLS en el corto plazo”

Cincinnati es un mercado deportivo relevante en América del Norte. La ciudad es la sede de los Bengals de la NFL y de los Reds de las Grandes Ligas de Béisbol. Además, allí juegan los equipos de la Universidad de Cincinnati de football americano y baloncesto, y la escuadra de básquet de Xavier University.

Dentro del estado de Ohio, 180 kilómetros hacia el noreste, está la ciudad de Columbus, que cuenta con un equipo de la MLS: Columbus Crew SC. Recientemente el propietario del club anunció que estudia la posibilidad de mudar a la franquicia a Austin (Texas) antes del inicio de la temporada 2019.

‘Teléfono descompuesto’ entre la ciudad de Columbus y el Crew

Detroit

Con 700.000 habitantes (casi 4 millones y medio si computamos el área metropolitana que la rodea) es la ciudad más importante del estado de Michigan.

Las candidaturas de Detroit, St. Louis y Nashville

Al frente de la candidatura están los propietarios de dos equipos de la NBA: Dan Gilbert (Cleveland Cavaliers) y Tom Gores (Detroit Pistons). Recientemente se les unió la familia Ford -vinculada a la Ford Motor Company-, propietaria de Detroit Lions (NFL) y del Ford Field.

La adición de los Ford impulsó a Gilbert y Gores a anunciar que abandonaban el proyecto de construir un estadio específico con capacidad para 23.000 espectadores en un solar destinado a una prisión. Pese a que la MLS ha establecido una y otra vez que el objetivo de la liga es contar con escenarios ‘propios’, la nueva idea del grupo inversor es la de usar el Ford Field -un enorme estadio cubierto, con capacidad para 65.000 espectadores- en la sede de su equipo de fútbol.

La candidatura de Detroit se asocia a la familia Ford y a su estadio

El complejo -que debería ser compartido con los Lions– puede ser remodelado con cierta facilidad para poder ajustarse a las especificaciones técnicas de la Major League Soccer, de acuerdo con el estudio de arquitectos Rossetti, que estaría a cargo de las obras si la propuesta de Detroit es elegida.

El Ford Field no tiene prácticamente ningún rasgo en común con los estadios específicos que busca la MLS. Pero tampoco los tiene el Mercedes-Benz Stadium, el hogar de Atlanta United FC, que en 2017 albergó partidos de la MLS con más de 70.000 aficionados en su interior. Y -como en el ejemplo del equipo entrenado por Gerardo Martino– el Ford Field está en pleno centro de Detroit, bien comunicado con el resto de la ciudad a través del sistema de transporte público.

La MLS traza su plan de expansión post 2020

Pocas ciudades en Estados Unidos pueden presumir de tener dentro de sus límites a cuatro equipos de grandes ligas: Detroit Lions (NFL), Detroit Tigers (MLB), Detroit Pistons (NBA) y Detroit Red Wings (NHL). Los tres estadios en los que estos equipos juegan como locales se encuentran en la misma zona céntrica de la ciudad.

Detroit City FC es el nombre del conjunto de fútbol con mayor repercusión en Motor City. El equipo compite en la National Premier Soccer League, equivalente a un torneo de cuarta división. Si bien han existido intentos de sumar al DCFC a la candidatura liderada por Gilbert y Gores, el equipo de momento se mantiene completamente al margen de la postulación.

Nashville

Dos millones de personas viven en el polo urbano de la mayor ciudad y capital del estado de Tennessee. La iniciativa con base en la capital de la música country tiene como punta de lanza al millonario John Ingram, presidente de la empresa Nashville Soccer Holdings, que controla a Nashville SC y que debutará en la USL (liga de segunda división) en 2018.

Adiós Nashville FC, hola Nashville SC

Además de Ingram la familia Wilf -propietarios de Minnesota Vikings en la NFL, que compitieron en su momento por ser los dueños del equipo de la MLS en Minneapolis– integra esta candidatura.

Los ‘vikingos’ vuelven a interesarse en la MLS

Muchos son los factores que convierten a la de Nashville en una candidatura fuerte. El respaldo administrativo y empresarial a la posibilidad de tener un equipo de la MLS en la ciudad fue veloz y contundente. A eso se suma el hecho de que Music City está ganando relevancia no solo como destino turístico -que lo es desde hace mucho-, sino que además es una ciudad con una importante población joven e internacional, algo que interesa de manera decidida a la Major League Soccer.

Nashville, la candidata que cumple con todos los requisitos

Hace un mes que Nashville aseguró su plan para construir su estadio específico con capacidad para 27.500 espectadores en Faigrounds Nashville, el predio ferial que está prácticamente incrustado en el centro de la ciudad. Ingram y sus socios pagarán una parte, el gobierno local contribuirá con otra porción, y una gran parte de ese dinero surgirá de los impuestos que se aplicarán sobre distintas actividades comerciales en el lugar.

Sacramento

La capital del estado de California -con más de dos millones de habitantes en su área metropolitana- es la candidata ‘más antigua’ de las cuatro finalistas, y la que parece tener todo preparado para entrar a la MLS ni bien se haga oficial el anuncio.

Las postulaciones de Tampa Bay, Phoenix y Sacramento

Las caras visibles detrás de esta candidatura son Kevin Nagle (socio gerente de la empresa que este año adquirió al Sacramento Republic FC -equipo de la USL– y propietario minoritario de Sacramento Kings, de la NBA), Mark Friedman (otro dueño minoritario de los Kings) y Jed York (presidente de San Francisco 49ers, de la NFL).

Sacramento, república de fútbol

Sacramento se quedó en la puerta de ser elegida como sede de un equipo de la MLS en 2015, cuando la liga finalmente la dejó de lado para dar la opción a Minnesota United. Desde esa decepción la ciudad californiana a trabajado duro para estar en el primer casillero en futuras opciones de expansión y -por qué no decirlo- atenta ante un posible fallo de clubes a los que se le adjudicaron franquicias.

Sacramento, la perfecta franquicia suplente

Sacramento lo tiene todo. Un plan de estadio específico en el centro de la ciudad. Una fiel afición que ya sigue al Republic en la United Soccer League. El respaldo de la administración local. Sponsors que lo acompañarían cuando entre a la MLS. Y -no es un dato menor- cuatro años de búsqueda tenaz en su aventura por llegar a la primera división del fútbol estadounidense.

Sacramento Republic: Más imágenes de su estadio específico

La apuesta por Sacramento parece segura. El año pasado el comisionado Garber proclamó que la capital de California “fue capaz de completar todos los casilleros requeridos”. Parece complicado que una de las dos franquicias no caiga allí. De hecho, aún sin oficialmente haber sido reconocida, Sacramento ya está construyendo su estadio específico para la MLS.

Miami (?)

En el comunicado oficial en el que la MLS anunció a los cuatro primeros finalistas de este proceso de expansión la liga señaló en su comunicado: Los Angeles Football Club, que debutará en 2018, será el equipo número 23 de la liga, mientras que en Miami continúan las discusiones sobre la expansión”.

Sobre el papel, la Major League Soccer ya debería haber hecho oficial el ingreso del equipo liderado por David Beckham un par de meses atrás. Los problemas para MLS Miami han sido innumerables desde que años atrás se anunciara la intención de instalar un equipo en el sur del estado de Florida.

Un socio de David Beckham expresa sus dudas sobre MLS Miami

Para agregar un poco más de incertidumbre, días atrás Tim Leiweke -socio de Becks en este emprendimiento- manifestó sus dudas con respecto a la concreción del proyecto. ¿Terminará finalmente siendo esta una fase de expansión para tres equipos en lugar de dos? Las versiones suben y bajan con el paso de los días.

MLS Miami, ¿el cuento de la buena pipa?

 

La liga también dejó en claro que si bien Cincinnati, Detroit, Nashville y Sacramento son las únicas sedes en consideración para los dos próximos cupos de expansión, el resto de las ciudades que a comienzos de 2017 presentaron sus candidaturas (Charlotte, Indianapolis, Phoenix, Raleigh/Durham, St. Louis, San Antonio, San Diego y Tampa/St. Petersburg) siguen en carrera para la futura ronda de crecimiento de la MLS, que integrará a los equipos #27 y #28.

Se supone -aunque no quedó establecido de manera específica en ese comunicado- que los dos mercados que no sean elegidos este diciembre participarán también de ese futuro proceso.

En Jugador Franquicia tiempo atrás dimos nuestra opinión sobre las ciudades que tienen más opciones de ser premiadas con las nuevas franquicias en expansión.

Sacramento y Cincinnati, favoritas en la ronda de expansión

Imagen: Uno de los renderings del que sería el estadio de Nashville en la MLS.

La opinión de Jugador Franquicia: Sacramento y Cincinnati, favoritas en la ronda de expansión

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Diez son las ciudades seleccionadas por la MLS para competir por las cuatro plazas de expansión que la liga necesita cubrir en los próximos años. Las autoridades de la liga anunciaron que quieren contar con 26 equipos en la temporada 2020, y que posteriormente -sin una fecha concreta todavía- agregará a otros dos nuevos clubes.

Charlotte, Cincinnati, Detroit, Nashville, Raleigh/Durham, Sacramento, St. Louis, San Antonio, San Diego y Tampa/St. Petersburg son las candidatas. Los cuatro integrantes de la redacción de Jugador Franquicia nos propusimos votar por las cuatro ciudades que consideramos como las principales postulantes para ser elegidas como sede de futuros equipos de la Major League Soccer.

Mientras Miami sigue en el limbo, la MLS proyecta tener 26 equipos en 2020

A continuación, los votos de Facundo Trotta, John Rojas, Juan Mesa y Ariel Judas. Cada elección debe contar con una justificación de nuestro voto y el orden en el que los nombres de las ciudades aparecen no implican ningún tipo de preferencia o de orden jerárquico.

FACUNDO TROTTA

St. Louis (Misuri): La Major League Soccer quiere ese mercado, y ya hemos visto que cuando la liga pone una ciudad entre ceja y ceja, lo demás poco importa. Ya sea que haya otro equipo en la vecindad, como en los casos de New York City FC y LAFC, o que las condiciones propias del mercado/grupo inversor no sean las mejores, como sabemos de sobra a través de David Beckham y sus infructuosos intentos por poner un equipo en Miami. La ciudad del estado de Misuri, con vasta tradición futbolera, tiene además un vacío deportivo que llenar luego de la partida de los Rams de la NFL hacia Los Angeles. ‘La Puerta hacia el Oeste’ es, para quien esto escribe, una apuesta segura.

San Antonio (Texas): Unir fuerzas con pesos pesados del deporte estadounidense es una estrategia que la liga ha utilizado en más de una oportunidad. Desde sus tiempos fundacionales con la familia Kraft, dueña de los Patriots de la NFL y fundadora del New England Revolution; y más acá en el tiempo con Arthur Blank y su sorprendente Atlanta United. Por eso, cobra sentido poner un tercer equipo en Texas, así solo sea para poder invitar al Spurs Sports & Entertainment a la mesa.

Sacramento (California): El candidato de expansión de manual. El que hizo todo bien, y el que levantó la vara con respecto a lo que se espera de un equipo en la USL. Aún cuando la ciudad en sí no sea de las más atractivas, y sopesando que la idea de poner un cuarto equipo en California pueda enojar a algunos, la candidatura del Republic no se va a quedar afuera cuando dueños, inversores (entre los que destaca el Sacramento Kings de la NBA) hinchas y autoridades locales están en sintonía para llevar a la MLS a Sac-Town.

Cincinnati (Ohio): La familia Lindner tiene una fortuna estimada en 1.700 millones de dólares. ¿Hay que agregar algo más? La verdad, sí: el FC Cincinnati tomó por asalto la USL y rompió todos los récords de asistencia que le pusieron por delante. La ciudad adoptó al nuevo club como propio con mucho entusiasmo y no es difícil imaginarse a esos buenos números de asistencia aumentando (hasta ubicarse entre los mejores de la liga) de concretarse su ingreso a la MLS. La incógnita pasa por el estadio: en el Nippert el club tiene un hogar de categoría y bien ubicado, pero no es seguro que a Garber y compañía les entusiasme dejar jugar a la franquicia en un establecimiento universitario. Si se alcanza un buen acuerdo en ese sentido, ¿por qué no?

Sacramento está cada vez más preparada para la MLS

JOHN ROJAS

Charlotte (Carolina del Norte): Es una de las ciudades intermedias del país en las que tiene mayor sentido llevar a un equipo profesional de fútbol. La afición allí es grande y eso se ha demostrado en partidos amistosos celebrados en esa zona. El grupo de dueños detrás del proyecto es fuerte y con experiencia en otros deportes. Las autoridades locales han expresado su interés en ser parte de la puja. Pero habrá que ver qué tanto daño hace a la candidatura el tema de la “Bill 2”, la ley que limita las protecciones legales a las personas de la comunidad LGBT (el colectivo de lesbianas, gays, bisexuales y personas transexuales) que ya ocasionó la retirada de varios eventos planeados en el estado de Carolina del Norte, entre ellos el All-Star Game de la NBA.

Cincinnati: Desde hace un tiempo FC Cincinnati ha dejado en claro que quiere estar en la máxima categoría del fútbol en Estados Unidos. El equipo trabaja ya en poner en marcha su academia y su estructura ya cuenta con experiencia en la USL [la liga de tercera división]. El fundamento está puesto, los elogios del comisionado de la MLS son constantes y ahora es cuestión de alinear el resto de los factores.

Detroit (Michigan): Con un grupo de propietarios que incluye al fundador de Quicken Loans y dueño de los Cavaliers (Dan Gilbert), el dueño de los Pistons (Tom Gores) y el vice presidente de Palace Sports (Arn Tellem). La fanaticada del fútbol en Detroit puede estar segura que tiene cubierta todas las aristas de este proyecto. La ciudad en crecimiento, el terreno para estadio casi ya demarcado. Todo tiene sentido, pero como siempre en estos procesos, todo se puede caer. MLS en Detroit tiene todo el sentido y las posibilidades.

San Diego (California): Esta sí que es la cereza en el pastel. Una ciudad en donde el fútbol de MLS seria delicioso y en donde factores como la rivalidad de frontera, la lucha por talento México-americano y los clásicos californianos aumentarían el deseo. Sin embargo, a su vez, varios de estos factores podrían jugar en su contra. Es uno de los mercados que más ‘apuesta’ incluye creo yo, pero de conseguir consolidar a la MLS allí sería más gratificante. Yo me la juego por ello.

FC Cincinnati: “Queremos estar en la MLS en el corto plazo”

JUAN MESA

 

Nashville (Tennessee): Como hincha de Elvis, Johnny Cash y Jack White me gustaría ver fútbol en ese estado lleno de música. Me parece una ciudad atractiva para visitar por sus tradiciones. Pese a estar en el sur republicano, los dirigentes demócratas de la ciudad han cobijado a los inmigrantes de muchas formas. Podría tener una afición diversa. Competirían con los Titans de la NFL por afición, pero tener calendario de verano ayuda a la causa. En la USL nos dirá que tan cerca están.

Sacramento: La afición del Republic lo merece y lo del estadio está muy adelantado a nivel municipal. También cuenta con academia. Sería el club que puede aprovechar el talento del Valle Central de California, un sitio que equipos de la Liga MX exploran continuamente. La plaza es pequeña pero ama el fútbol.

San Antonio: Texas es muy grande y debe tener tres equipos. La idea es replicar en Texas lo que la MLS ya tiene en la región de Cascadia con Seattle Sounders, Portland Timbers y Vancouver Whitecaps. El talento mexicano-estadounidense también se vería beneficiado. En NASL y USL se ha demostrado que hay afición.

Detroit: Le apuesto más a Motown que a St. Louis por la reciente oposición del gobernador electo de Misuri. Detroit necesita renovaciones y el fútbol puede dar una mano. Lo único que pido es que en realidad vinculen al Detroit City FC de la NPSL. Su esfuerzo por tener fútbol debe ser valorado. Deben ser los socios principales en lugar de los críticos.

ARIEL JUDAS

Sacramento: La eterna candidata merece quedarse con alguno de los próximos cuatro equipos de la MLS. Sí, como dijo Don Garber la próxima ronda de expansión estará destinada en especial para los grupos propietarios económicamente poderosos. Pero también la máxima autoridad de la liga habló de buscar a ciudades verdaderamente comprometidas con la Major League Soccer. Y ninguna de las otras candidatas ha demostrado estar más motivada y orientada hacia la MLS. Con el Sacramente Republic como estandarte la capital del estado de California tiene todo listo. Respaldo económico local, apoyo gubernamental, pasión por el deporte y un plan para tener su estadio propio en el centro de la ciudad. No puede fallar.

Cincinnati: En su primer año de existencia el equipo rompió todos los récords de asistencia en la tercera división. El del FC Cincinnati es un emprendimiento que escapa a la lógica. Todo es a lo grande, comenzando por la respuesta de la afición, que no deja de sorprender. En pocos meses el club -que nunca escondió su deseo de jugar a la MLS en el futuro- instaló a Cincinnati como una de las opciones más sólidas dentro del espectro del que podrá elegir la MLS. Una potencial llegada de Cinci a la liga potenciaría nuevas rivalidades regionales, como las que se generarían con Columbus Crew y Chicago Fire, por ejemplo.

Nashville: La ciudad cuenta con uno de los potenciales grupos propietarios más fuertes de esta ronda de expansión -del que participan empresas como Nissan y Bridgestone-, lo que la perfila como una candidata con opciones ciertas. La ubicación geográfica de Nashville es otro plus; está relativamente cerca de Atlanta y de Cincinnati y, eventualmente, St. Louis. La MLS se hace fuerte en ciudades de tamaño medio, con presencia en alguna otra liga profesional de entidad en Estados Unidos. Nashville cumple con muchos de esos requisitos y alberga a una nutrida comunidad latina, además. No debería asombrarnos si ‘la Ciudad Musical’ supera el corte.

St. Louis: Que el futuro gobernador haya expresado esta semana que se opone de manera terminante a aportar fondos públicos para la construcción de un estadio específico para un equipo de la MLS no es una buena noticia. Los SSS son elementos indispensables para la liga en este momento, y Don Garber se encargó de enfatizarlo en sus más recientes apariciones públicas. Pero la liga muestra un interés especial en esa plaza. En St. Louis no es necesario instalar al fútbol. St. Louis es una ciudad históricamente influenciada por el soccer. Y la MLS ve una buena oportunidad allí tras la salida de los Rams de la NFL. Si a la liga se le escapa esta ocasión histórica en Misuri la opción debería caer, en mi opinión en San Antonio.

Don Garber ratifica que Sacramento y St. Louis son las principales candidatas

* * *

Ocho fueron las ciudades que recibieron al menos un voto de parte de los integrantes de Jugador Franquicia. Una elección que determinó que Sacramento y Cincinnati son las candidatas que -en nuestra opinión- cuentan con mayores opciones de ser elegidas como sedes de uno de los próximos cuatro equipos de la Major League Soccer.

Votación final

Sacramento: 3 votos

Cincinnati: 3

St. Louis: 2

San Antonio: 2

Nashville: 2

Detroit: 2

Charlotte: 1

San Diego: 1

Fotografía: Facebook | Sacramento Republic FC

¿Quienes son los ‘dueños’ de la MLS?

 

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Fuera de Norteamérica subsiste la percepción de que la Major League Soccer es una competición menor, cercana a lo amateur. El prejuicio y la falta de información identificaron hasta ahora a la MLS como un retiro dorado para dolientes y veteranas glorias del fútbol europeo. El paso de los años va corrigiendo de a poco la distorsión desde el punto de vista deportivo.

Pese a que hay mayor información sobre la Major League Soccer a nivel global la escala de los actores económicos que impulsan a la liga sigue siendo menospreciada y bastardeada. Si bien algunos de los valores que está imponiendo el fútbol chino quedan fuera del alcance de prácticamente cualquier otra competición -incluyendo a los principales campeonatos europeos- la MLS se consolida como una opción cada vez más atractiva para futbolistas latinoamericanos y del Viejo Mundo.

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De acuerdo con la revista Forbes al menos seis de los veinte equipos que hasta este año han competido en la Major League Soccer cuentan con propietarios con fortunas superiores a los mil millones de dólares. Y los dueños de otras dos franquicias tienen relación directa y familiar con patrimonios de esa misma envergadura.

La red de propietarios de los equipos de la MLS está formada por algunos de los empresarios más exitosos del mundo en materia deportiva.

Tomemos como ejemplo el caso de Stan Kroenke, propietario de Colorado Rapids. A fines de 2004 -cuando se hizo con el control del equipo- Kroenke ya era accionista mayoritario de Los Angeles Rams (NFL), y dueño de Denver Nuggets (NBA) y de Colorado Avalanche (NHL). Actualmente también cuenta en su haber a Colorado Mammoth, una de las franquicias más populares de la National Lacrosse League.

Colorado Rapids, el primo (muy) lejano del Arsenal FC

El líder del conglomerado Kroenke Sports & Entertainment amasa una fortuna valorada en los 6.000 millones de dólares y está casado con una de las hijas del fundador de la cadena de supermercados Wal-Mart. El poderío de Stan Kroenke no se limita América del Norte, sino que desde 2011 su empresa posee la mayoría de las acciones del Arsenal FC, lo que lo convierte en un actor global en el mundo del fútbol.

Alguien como Stan Kroenke no estaría en el lugar que hoy ocupa si en la MLS no hubiera existido un emprendedor como Philip Anschutz. El empresario es uno de los cofundadores de la liga y fue el primer propietario de las franquicias de Los Angeles Galaxy, Houston Dynamo, Chicago Fire, San Jose Earthquakes y NY/NJ MetroStars (Hoy, New York Red Bulls).

El millonario es el titular de AEG (Anschutz Entertainment Group), la mayor empresa mundial dedicada a la administración de equipos deportivos y a la producción de espectáculos. Además de su participación en la Major League Soccer el pool AEG es dueño -entre otros- de Los Angeles Kings (NHL), el Hammarby IF de la primera división del fútbol sueco, y equipos de hockey sobre hielo en distintas ciudades de Europa. También entran dentro de su inventario dos de los estadios cubiertos más reconocidos a nivel mundial: el Staples Center de Los Angeles y el O2 Arena de Londres.

AEG también es uno de los promotores de espectáculos musicales más importantes a nivel global; la empresa fue la responsable de organizar la fallida serie de conciertos de Michael Jackson en la capital británica bautizada como “This Is It”.

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Volviendo al soccer, en la actualidad Anschutz es únicamente dueño del Galaxy y hasta no hace demasiado controlaba el 50% de Houston Dynamo, hoy en poder de Gabriel Brener, Ben Guill y el exboxeador Oscar De La Hoya.

El ‘Golden Boy’ no es la única celebrity que participa de manera activa de la Major League Soccer como propietario. Steve Nash, la ahora retirada estrella canadiense en la NBA, es uno de los cuatro accionistas de Vancouver Whitecaps. Y el actor y comediante Drew Carey es uno de los cuatro dueños de Seattle Sounders, campeón de liga en 2016. La franquicia de la Ciudad Esmeralda también cuenta con la particularidad de tener a Paul Allen (cofundador de Microsoft, con una fortuna estimada en 15.000 millones de dólares) como uno de sus propietarios.

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La máxima categoría del fútbol de Estados Unidos y Canadá también se nutre del aporte económico y empresarial no norteamericano. El caso más patente es el del austríaco Dietrich Mateschitz, propietario mayoritario del fabricante de bebidas energéticas Red Bull y -consiguientemente- del New York Red Bulls. Mateschitz, con un patrimonio personal que supera los 7.000 millones de dólares, es un entusiasta de los deportes y el marketing. Además de su potentísima presencia en la F1, Red Bull también administra equipos de fútbol que llevan su marca comercial como nombre en Austria, Alemania y Brasil.

Otro caso destacable es el de Erick Thohir, el entrepreneur de Indonesia que tiene la voz de mando en el D.C. United, una de las franquicias históricas de la liga. Luego de haber hecho carrera en Asia comprando y vendiendo medios de comunicación Thohir formó parte del consorcio que en 2011 adquirió la franquicia de Philadelphia 76ers, de la NBA. El empresario también posee un par de equipos de baloncesto en su país natal, donde también controla al club de fútbol Persib Bandung.

Pero quizás lo más relevante es que entre septiembre de 2013 y junio de 2016 Thohir (titular de un patrimonio personal superior a los 1.200 millones de dólares) fue el accionista mayoritario y presidente del FC Internazionale de Milán. A mediados de este año el magnate asiático vendió parte de su paquete accionario en el club italiano al pool chino Suning Holdings Group. Thohir y sus socios Jason Levien y William H.C. Chang están actualmente abocados a la construcción de un estadio específico para D.C. United.

¿Qué es un soccer-specific stadium?

La directiva de la Major League Soccer ha intentado ser cuidadosa en cada proceso de selección de los dueños de sus equipos. En casi todos los casos ha optado por personas o grupos económicos con una probada experiencia en el deporte norteamericano. Prueba de ello son los casos de Robert Kraft (propietario de New England Revolution y del exitoso New England Patriots en la NFL) y de Clark Hunt (titular del FC Dallas y de Kansas City Chiefs, también de la NFL).

La liga siguió el mismo patrón en la creación de sus equipos canadienses. Toronto FC es propiedad de Maple Leaf Sports & Entertainment, el consorcio que administra a Toronto Raptors (NBA) y Toronto Maple Leafs (NHL). Y el Impact de Montréal -un equipo creado en 1993, con vida propia en la NASL y la USL antes de sumarse a la MLS en 2012- pertenece a Joey Saputo, desde hace unos meses propietario también del Bologna FC. El empresario es uno de los herederos de Emanuele Saputo, líder en la industria alimentaria en Québec y el resto del país. La familia Saputo -que desde hace décadas apoya la actividad deportiva en la región francófona de Canadá– tiene alrededor de 5.000 millones de dólares en sus cuentas bancarias.

BMO Field, el ‘estadio específico’ que se supera a sí mismo

La liga está en permanente evolución. En 2015 entraron a la liga los equipos números 19 y 20. El New York City FC, una sociedad que en un 80% es propiedad del City Football Group (el consorcio encabezado por Mansour bin Zayed Al Nahyan -en la fotografía-, viceprimer ministro de Emiratos Árabes Unidos y titular del Manchester City FC) y en un 20% de New York Yankees, la franquicia deportiva más popular de la Gran Manzana y la más ganadora en la historia del béisbol norteamericano.

La capacidad económica de los inversores emiratíes, el know-how de uno de los clubes líderes de la Premier League inglesa, y el grado de penetración de una de las mayores marcas deportivas de los Estados Unidos se combinaron para buscar convertirse en una nueva potencia de la Major League Soccer. Pese a una mala primera temporada en 2015 bajo el mando del técnico Jason Kreis -marcada por la polémica generada alrededor de la contratación de Frank Lampard– en 2016, con la conducción de Patrick Vieira, el equipo fue uno de los animadores de la liga.

El City Football Group abre la puerta a China

El otro club que se sumó a la MLS en 2015 fue Orlando City Soccer Club. El equipo de la capital mundial de los parques temáticos -que durante cuatro temporadas jugó en la USL Pro, la liga de tercera división– es propiedad del empresario brasileño Flavio Augusto da Silva, que ganó 500 millones de dólares con la venta de cursos de inglés en distintos países. El equipo que tiene a Kaká como su máxima figura no estuvo en sus dos primeras temporadas de competición en la máxima categoría a la altura de lo que se esperaba de los Leones. En 2017 el OCSC inaugurará su estadio específico en el centro de la ciudad de Orlando.

En 2017 será el turno de otros dos nuevos equipos. Uno de ellos, Atlanta United FC, tendrá como dueño a Arthur Blank, uno de los fundadores de la cadena The Home Depot y propietario de Atlanta Falcons, franquicia de la NFL. El empresario estrenará el año próximo el Mercedes-Benz Stadium, un modernísimo estadio en el centro de la ciudad, capaz de albergar a 30.000 espectadores en los partidos de fútbol.

¿Cómo se construye el SSS de Atlanta United FC?

El otro equipo que será parte de la liga a partir de la próxima temporada es Minnesota United FC, un club que hasta este año compitió en la NASL. El equipo del norte de los Estados Unidos es propiedad de manera mayoritaria de Bill McGuire, titular de UnitedHealth Group, uno de los prestadores médicos más importantes del país. Además, la franquicia cuenta con la participación de los accionistas mayoritarios de Minnesota Twins (MLB) y Minnesota Timberwolves (NBA). Minnesota United contará con su propio estadio específico en 2018.

La de 2018 será la temporada el equipo número 23 de la liga, Los Angeles Football Club. Una franquicia que tiene como propietarios a una miríada de estrellas de Hollywood y del mundo del deporte, liderados por los empresarios Henry Nguyen, Peter Guber y Tom Penn. El LAFC inauguró en el mes de abril el Banc of California Stadium, próximo al downtown angelino.

LAFC y la MLS plantan bandera en el centro de Los Angeles

Tras muchas idas y vueltas -y un cambio de integrantes en el grupo de inversores liderado por David Beckhamla MLS hizo oficial a fines de enero el ingreso en la liga de una franquicia en la ciudad de Miami, que entrará en competición la temporada 2020.

Antes que se confirmara el ingreso del segundo club del estado de Florida, la liga dio luz verde a la candidatura de Nashville, que contará en los próximos años con un equipo en la Major League Soccer. El grupo propietario estará comandado por John R. Ingram, quien cuenta como socios estratégicos a Zygi Wilf, Mark Wilf y Leonard Wilf, propietarios de Minnesota Vikings en la NFL.

Analizamos las candidaturas de Detroit, St. Louis y Nashville

La Major League Soccer -con nuevos y millonarios contratos publicitarios y de TV bajo el brazo- busca hacer realidad aquello de que para 2020 pretende ser una de las ligas de referencia a nivel mundial. Algunos de las mayores patrimonios y grupos empresariales vinculados al ámbito deportivo ya se subieron al barco de la MLS. Para muchos se trata de una apuesta a seguro.

Artículo actualizado el 6 de mayo de 2018.

Imagen: David Beckham, oficialmente dueño de una franquicia de la MLS.