Expansión: La oportunidad para San Diego, las dudas en St. Louis

 

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El SuperDraft del pasado viernes marcó de manera oficial el inicio de la pretemporada de la MLS 2017. Durante ese evento celebrado en la ciudad de Los Angeles el jefe de la liga –Don Garber, en la fotografía- brindó a la prensa una rápida actualización sobre el proceso de expansión de la Major League Soccer.

St. LouisEl nuevo gobernador del estado de Missoouri -Eric Greitens- se niega a aportar fondos públicos para la construcción de estadios. Y eso afecta de manera considerable la candidatura de Saint Louis FC y del grupo empresario local, que desean construir un estadio en el centro de la ciudad y ser uno de los próximos equipos en expansión de la MLS. Pese a la negativa de la nueva administración del estado la liga se mantiene optimista con respecto a las opciones de St. Louis.

San DiegoCon la salida de los Chargers de la NFL de ese mercado (se mudan a Los Angeles) la candidatura de la ciudad del sur de California se hace más fuerte a vista de muchos. “Creo que la MLS tiene mejores oportunidades de tener éxito en lugares que han perdido a un equipo de las grandes ligas”, señaló Garber durante el evento del SuperDraft. “Tenemos menos competencia [en esas ciudades] y creo que los aficionados buscan un equipo con el cual comproterse”, explicó el comisionado. “Vimos eso en Seattle [que perdió a un equipo de la NBA], esperamos que eso ocurra en St. Louis y creo que San Diego también puede entrar en esa categoría”.

Miami“Seguimos trabajando duro para cerrar un acuerdo allí, pero estamos progresando”, explicó Don Garber. “Necesitamos confirmar a ese equipo antes de tomar cualquier otra decisión”, reiteró el comisionado, que tiempo atrás confirmó que existe un deadline sobre la candidatura encabezada por David Beckham. Pero en esta ocasión la máxima autoridad de la liga quitó bastante dramatismo a sus palabras. “Si descubrimos que hay una dinámica que nos fuerza a cambiar nuestro deadline, lo haremos. Pero no espero que eso ocurra”.

BostonNo se trata de un mercado en expansión para la MLS, pero sí es un lugar en el que la liga quiere tener una presencia más efectiva de la mano del equipo de New England Revolution. Días atrás el periódico Boston Globe publicó que el más reciente plan para construir un estadio específico en el centro de la ciudad habría fracasado. Las negociaciones entre Robert Kraft (propietario de los Revs) y el Sindicato de Maestros de Boston (dueño del terreno en el Bayside Expo Center, donde se había planeado construir la nueva infraestructura) se estancaron -a vista de los entendidos, de manera definitiva- debido al alto valor que la entidad gremial pediría por sus tierras. “Creo que los aficionados [de New England Revolution] merecen un estadio en la ciudad de Boston. Hablamos de uno de los grandes mercados deportivos de Estados Unidos, así que espero que puedan encontrar una solución allí”.

Fotografía: MLSsoccer.com

 

Expansión: La NFL se va de San Diego, ¿turno para la MLS?

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Un equipo de la NFL jugará como local en un estadio de la MLS. La posibilidad que año y medio atrás expusimos en Jugador Franquicia finalmente se confirma. La National Football League anunció este jueves que su franquicia de San Diego Chargers dejará la ciudad fronteriza para hacer una mudanza a Los Angeles, una plaza bastante cercana en lo geográfico. La franquicia de football americano adoptará al StubHub Center de LA Galaxy como hogar provisorio en 2017 y 2018, hasta que el Los Angeles Stadium que levantará junto a Los Angeles Rams esté finalizado a mediados de 2019.

¿NFL en el estadio del Galaxy?

El anuncio tiene una repercusión doble para la Major League Soccer. El primero tiene cierto sentido reivindicativo. En sus primeros años de existencia la MLS dependió en una medida importante de la infraestructura de la NFL. De hecho, a día de hoy dos equipos (Seattle Sounders y New England Revolution) siguen jugando en estadios de la National Football League. Que hoy los Chargers hayan decidido emplear el estadio del Galaxy habla de cuánto ha crecido la MLS en la última década.

 

En comparación con las moles de concreto de la NFL el StubHub Center -que como máximo podría expandirse para albergar a 30.000 espectadores- sería, con mucha distancia, el escenario más pequeño de la liga. Además, teniendo en cuenta que la NFL programa casi la totalidad de sus partidos los domingos, la aparición de LA Galaxy en los encuentros de difusión a través de la TV de alcance nacional (que hasta ahora se realiza los viernes y los domingos) se verá reducida.

Los Rams cambiaron St. Louis por Los Angeles y abrieron la puerta para que el fútbol de la MLS sea considerado en la ciudad del estado de Missouri. Prácticamente ocurre lo mismo en San Diego, una de las 10 candidatas para quedarse con los equipos #25 y #26 de la Major League Soccer, que deberían entrar en competición -a más tardar- en la temporada 2020.

San Diego también quiere entrar a la MLS

San Diego es una gran plaza deportiva. Además de contar hasta hoy con los Chargers la ciudad del sur de California puede presumir de ser la casa del equipo de los Padres (MLB), además de haber sido con anterioridad sede de dos franquicias de la NBA.

El fútbol siempre ha tenido su espacio en San Diego, con especial preponderancia en años recientes, durante los cuales se han jugado varios partidos amistosos a nivel internacional en el Qualcomm Stadium. Además, proximidad entre la ciudad estadounidense y Tijuana -en México- facilita el traslado en masa de aficionados que residen en San Diego para ver in situ los partidos como local de los Xolos en la Liga MX.

Un nuevo grupo inversor muestra el interés de San Diego en la MLS

El vacío que los Chargers dejan al mudarse a Los Angeles deja San Diego y a su potencial grupo propietario en una excelente posición para integrarse a la MLS. Aunque existe un factor externo que podría atentar de manera grave contra las opciones de expansión de la ciudad sureña sería la cantidad de equipos californianos que ya podrían existir en un par de temporadas.

A los ya existentes LA Galaxy y San Jose Earthquakes en 2018 se integrará Los Angeles FC. Sacramento parece ser firme candidata a entrar a la liga, de acuerdo con declaraciones más o menos recientes de las autoridades de la MLS. ¿Podría California albergar cinco equipos dentro de su territorio?

Fotografía: La selección de México entrena en el Qualcomm Stadium de San Diego

La MLS traza su plan de expansión post 2020

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Desde 2015 la MLS cuenta con 20 participantes. A partir del año próximo la liga comenzará a crecer más allá de los límites de fútbol tradicional, sumando de manera confirmada a su franquicia #21 (Atlanta United FC) y muy probablemente a la #22 (el equipo hasta hoy conocido como Minnesota United FC).

De acuerdo con lo expresado el jueves por el comisionado Don Garber la Major League Soccer está haciendo todo lo posible para que los conjuntos #23 y #24 (Los Angeles FC y el club de David Beckham en Miami) comiencen a competir de manera oficial en la temporada del año 2018.

Garber, desde el norte de California, dio oficialidad al inicio de una nueva ronda de expansión de la liga. Además de casi confirmar la futura llegada a la MLS de Sacramento Republic FC el jefe de la competición norteamericana mencionó a las ciudades de St. Louis, San Antonio, San Diego, Detroit y Austin como posibles nuevas sedes de la liga a partir de 2020.

Sacramento | Las máximas autoridades de la Major League Soccer estuvieron presentes el jueves en la capital del estado de California para dar un espaldarazo probablemente definitivo y definitorio al Republic FC. El comisionado Don Garber aseguró que esperaba que el equipo entrara en competición en la MLS antes de la temporada 2020. Palabras que confirman el amplio favoritismo que Sacramento se granjeó dentro del ambiente de la MLS.

La propuesta del Republic -que debería ser aprobada en los próximos 12 meses- cuenta con un masivo apoyo de la afición local al equipo en la USL. También hay un fuerte respaldo del ayuntamiento, y -una de las cartas decisivas- un buen plan para levantar su estadio específico (financiado íntegramente de manera privada) en una zona céntrica de la ciudad.

St. Louis | La marcha de los Rams de la NFL hacia Los Angeles dejó a la ciudad con un gran vacío deportivo en la ciudad conocida como el Portón de Entrada al Oeste. Y la MLS es la primera liga que busca llenar -al menos en parte- ese vacío. Ni bien se confirmó el éxodo del football americano hacia California el máximo circuito del fútbol trabaja para plantar su bandera en una de las cunas históricas del soccer en América del Norte.

La ciudad ha creado un lobby llamado MLS2STL, que trabaja en pos de conseguir junto a empresas y otros equipos deportivos locales una franquicia de la Major League Soccer. Dentro de ese movimiento están directivos de Saint Louis FC, el conjunto local en la USL.

San Antonio | Otra de las candidaturas que parece contar con altísimas oportunidades de quedarse con una plaza de acceso a la MLS. La ciudad texana compró el Toyota Field a los San Antonio Scorpions (un equipo de la NASL que cesó sus operaciones en diciembre) y lo cedió a los Spurs, el equipo local en la NBA, con la intención de crear de inmediato una franquicia en la USL (llamada San Antonio FC, en la fotografía) y, a mediano término, dar el salto a la Major League Soccer.

El flamante equipo acaba de debutar en la ‘tercera división’ norteamericana y ya se prepara para competir por uno de los cupos que pondrá en juego el comisionado Don Garber. En época de los Scorpions ya existía la intención de ampliar el estadio y hacerlo compatible con las condiciones impuestas por la MLS. La liga busca asociarse a organizaciones deportivas exitosas para crear sus franquicias. ¿Quién mejor que los Spurs para llevar adelante un proyecto de este calibre en San Antonio? De confirmarse el pase de SAFC a la máxima categoría del fútbol estadounidense el estado de Texas pasaría a contar con tres franquicias (el nuevo equipo se sumaría a FC Dallas y Houston Dynamo).

San Diego | Antes de que la ciudad sepa si va a poder albergar a un equipo de la MLS la liga tendrá que decidir si quiere seguir expandiéndose en California. En 2018 -en teoría- la liga contará en ese estado con los equipos de Los Angeles Galaxy, San Jose Earthquakes y Los Angeles FC. Si prospera la propuesta de Sacramento Republic FC el total será de cuatro franquicias. ¿Necesita la Major League Soccer a un quinto equipo californiano dentro de su competición?

La hipotética llegada de la MLS a San Diego depende en gran parte de la reutilización o reforma del Qualcomm Stadium, una gigantesca infraestructura que el equipo de los Chargers de la NFL dejará libre en algunos años.

Detroit | La Ciudad del Motor cuenta con una revitalizada y ambiciosa escena futbolística, animada por la presencia del Detroit City FC. Un equipo que registra importantes ventas de entradas como local en la National Premier Soccer League, una liga no enteramente profesional, equivalente a una ‘cuarta división’ en Estados Unidos.

El club a día de hoy juega como local en el Keyworth Stadium de Hamtramck, en las afueras de Detroit. El requisito de contar con un estadio específico dentro de la ciudad parece ser difícil de cumplir a día de hoy. Una de las propuestas que se pusieron sobre la mesa en su momento fue la de rehabilitar el Pontiac Silverdome (también en las afueras de Detroit) para construir allí un estadio para la MLS. De acuerdo con las últimas noticias el estadio comenzará a ser demolido en las próximas semanas.

Austin | Dentro de las ciudades mencionadas por el comisionado Garber como candidatas a entrar a la liga en la próxima ronda de expansión figura la soprendente mención a Austin, en el estado de Texas. No es la primera vez que desde la MLS se hace un guiño a esa plaza, que a día de hoy no cuenta con ningún equipo de fútbol profesional.

El Austin Aztex desapareció de la USL durante toda la temporada 2016 por problemas con el House Park, su estadio. Pero tomó el compromiso de regresar a la competición en esa liga en 2017. A simple vista la capital texana parece contar con muchos menos recursos y opciones de mercado que sus rivales en la competición por la obtención de una franquicia en la Major League Soccer.

Fotografía: San Antonio FC

Los Chargers quieren mudarse, y eso puede beneficiar a la MLS

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Los movimientos de la NFL afectan o condicionan a algunas decisiones estratégicas del soccer estadounidense. Así como la salida de los Rams de St. Louis abre la posibilidad para que una franquicia de la MLS se instale en la Puerta de Entrada al Oeste, la probable mudanza del equipo de San Diego Chargers puede tener consecuencias directas en el panorama del fútbol profesional norteamericano.
Pocos días atrás los Chargers presentaron un plan para construir un estadio y un centro de convenciones en el centro de San Diego, una propuesta que se someterá a una votación popular el 8 de noviembre. De ser aprobada esa iniciativa el equipo abandonará en unos años el Qualcomm Stadium, ubicado en la zona de Mission Valley.
La futura casa de San Diego Chargers tendría capacidad para unos 65.000 espectadores y sería financiado en parte por el equipo y por la NFL, y en parte con fondos procedentes de impuestos a la actividad hotelera. El costo final de la obra rondaría los 1.800 millones de dólares.
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 El Qualcomm Stadium -en la fotografía, inaugurado en 1967- podría pasar a ser propiedad de la San Diego State University, e incluso también ser a futuro ser la sede de un equipo de la Major League Soccer. La propuesta para conseguirlo será hecha pública el 5 de abril en las instalaciones de la casa de altos estudios.
El empresario John Moores -expropietario del equipo de béisbol de los Padres de San Diego y benefactor de la universidad- desarrolló junto con sus colaboradores un proyecto para convertir al actual Qualcomm Stadium en un complejo multidisciplinar.
Las reformas convertirían al actual lugar de los Chargers en un estadio específico para la práctica de fútbol para entre 30 y 40.000 aficionados. Hasta ahora la MLS ha rechazado la posibilidad de tener una franquicia en San Diego por no poder contar con un nuevo (y propio) escenario para ese equipo. Las últimas noticias procedentes desde el sur de California podrían cambiar ese panorama.
La Major League Soccer pronto tendrá dos equipos en Los Angeles (el Galaxy y LAFC, que entrará en competición en 2018 o 2019). También hay que computar a San Jose Earthquakes, en el Área de la Bahía. A esos tres clubes podría sumarse el Sacramento Republic, que parece contar con todas las opciones para ser el primer elegido en la próxima ronda de expansión de la MLS. ¿Busca la liga tener cinco franquicias californianas?

Garber menciona 5 ciudades con chances de entrar en la MLS

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En Jugador Franquicia hablamos con frecuencia sobre las posibilidades de expansión de la Major League Soccer. Algo lógico, si tenemos en cuenta que se trata de una competición joven y que se encuentra atravesando un momento de franco crecimiento, y potenciado por el hecho de que en los últimos meses, los popes de la liga han dedicado buena parte de sus apariciones publicas a tratar el tema. Lanzar un nombre y medir la reacción que este genera parece ser el modus operandi elegido para ir trazando la hoja de ruta que Don Garber y compañía pretenden implementar.

La ultima ciudad en ganar el status de favorita es St. Louis. La ciudad del estado de Missouri, que cuenta con una franquicia en la USL, se verá directamente beneficiada por la partida de los Rams de la NFL rumbo a Los Angeles.

La novedad en este frente, confirmada en las ultimas horas por el St. Louis Post-Dispatch, es que la liga inició el proceso de búsqueda de un lugar para la construcción del estadio que albergará a la nueva franquicia. Garber reveló su entusiasmo por la posibilidad de construir en el North Riverfront, a las orillas del río Mississippi, la misma ubicación que pretendía el equipo de fútbol americano antes de anunciar su mudanza.

El comisionado se mostró prudente en sus declaraciones, pero al mismo tiempo ponderó que considera a este “un momento único” para confirmar si realmente St. Louis es un destino potable para su competición.

Además, de boca del pope de la liga, pudimos escuchar los nombres de otras cuatro ciudades que pugnan por las próximas plazas: Sacramento, San Diego, San Antonio y Detroit.

De Sacramento y su Republic se ha hablado largo y tendido. Es, sin lugar a dudas, el equipo más MLS-ready del lote. Con unos números de convocatoria inéditos para la USL, un grupo inversor solido y un proyecto de estadio listo, solo cuestiones de tiempo y forma parecen interponerse al ingreso de la capital del Estado de California a la liga.

San Antonio, que en las ultimas horas presentó en sociedad su franquicia en la Tercera División bajo el poco inspirado nombre de San Antonio FC, dio un salto en la consideración para una plaza en la MLS habida cuenta de la presencia del Spurs Sports & Entertainment en el grupo inversor.

Detroit, de la mano de un Detroit City FC que sorprende con su crecimiento aún formando parte de una competición menor como la National Premier Soccer League, y San Diego, con su tradición futbolera y su demografía hispánica como únicas bazas, tienen un camino más largo que recorrer. No obstante, su aparición en esta ultima ronda de declaraciones puede ser el puntapié inicial para nuevas gestiones y el salto a escena de actores interesados. En el caso particular de la ciudad californiana, un exilio de la NFL similar al acontecido en St. Louis puede ser la clave para comenzar las tratativas para reemplazar el football por el soccer.