MLS: Una futura expansión reservada para muy pocos

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La Major League Soccer comienza a ser un torneo cada vez menos accesible para futuros grupos inversores. No solamente por cuestiones económicas y de infraestructura, sino que porque la siguiente ronda de expansión ya puede estar bastante definida.

Aunque no se note demasiado, la liga se está expandiendo en este mismo momento. En 2017 entrará al circuito Atlanta United FC. La franquicia del estado de Georgia jugará en el espectacular Mercedes-Benz Stadium, ya contrató a algunos futbolistas de cara al año próximo, y tendrá una ciudad deportiva de primer nivel en Marietta.

En otras palabras, cualquier equipo que en el futuro acceda a la MLS -salvo alguna notable excepción reciente- está obligado a hacer enormes inversiones antes de comenzar a actuar. La liga espera y promueve que las futuras franquicias desembolsen cifras cada vez más prohibitivas.

Sin entrar en casos particulares, en líneas generales un equipo que entra en la Major League Soccer debe desembolsar un mínimo de 100 millones de dólares como expansion fee, una suerte de cuota de ingreso a la Division 1 estadounidense.

Además, a eso hay que agregar los entre 200 y 300 millones de dólares que implica la construcción de un estadio específico. El costo del centro de entrenamiento fácilmente puede alcanzar los 20 o 30 millones. Todo eso sin incluir la contratación de un equipo profesional, un cuerpo técnico y un grupo de empleados administrativos.

No hay que olvidar que en la actual situación política y económica de Estados Unidos es complicado conseguir rebajas fiscales o el aporte de fondos públicos para la construcción de nuevos estadios. Los casos más recientes demuestran que la MLS tiende a contar con instalaciones nuevas financiadas de manera íntegra con fondos privados.

El esfuerzo económico que está haciendo Atlanta United se replica -en mayor o menor medida- en el resto de los equipos que tienen asegurada su franquicia. Minnesota United (o como se llame el equipo cuando entre en competición en 2017 o 2018), Los Angeles FC y el conjunto de David Beckham en Miami pasan o pasarán por una serie de requerimientos similares.

Sin un estadio específico -o sin un plan para tenerlo- es prácticamente imposible entrar a la Major League Soccer. A día de hoy probablemente sin un centro de entrenamiento apropiado tampoco se pueda aspirar a ser parte del circuito.

Los movimientos recientes de la dirección de la liga apuntan en ese sentido, sin olvidar la excepción a la regla que ha presentado el acceso de New York City FC a la MLS. El conjunto celeste todavía no tiene un proyecto concreto para construir un estadio propio, aunque sí parece estar bien encaminado para pronto poder estrenar su centro de entrenamiento y sede administrativa.

No solamente la Major League Soccer quiere infraestructuras nuevas y propias, también la liga busca que sus equipos estén en mercados grandes o en los que el fútbol sea verdaderamente relevante.

La futura ronda de expansión llevará al máximo circuito del soccer en Estados Unidos y Canadá de 24 a 28 equipos. Algunas de esas nuevas plazas comienzan a tener nombre y apellido.

La ciudad de Sacramento y el equipo del Republic perdieron por poco la franquicia que finalmente quedó en manos de Minnesota. La candidatura parece tenerlo todo: apoyo popular y administrativo, un equipo con importante respaldo de sus hinchas y el dinero y la experiencia gestora de un grupo propietario con experiencia en la escena del deporte en la capital californiana. La inminente visita del comisionado Don Garber parece reafirmar la potencia de Sacramento como futura ciudad MLS.

El segundo gran candidato a quedarse con uno de los futuros cupos de expansión es San Antonio FC, el equipo que de manera vertiginosa entró en la USL esta temporada. SAFC ocupa el estadio que hasta el año pasado tenía el hoy desaparecido San Antonio Scorpions en la NASL.

El nuevo club es propiedad de una de las franquicias más exitosas de la NBA, San Antonio Spurs. La idea de las autoridades locales y del equipo de baloncesto es comprometerse a efectuar la inversión necesaria para obtener un lugar en la Major League Soccer en el mediano plazo. La MLS, una vez más, apuesta por la proposición de una organización deportiva perfectamente asentada y exitosa en un mercado local.

A medida que pasan las semanas suben las acciones de St. Louis, una de las cunas históricas del fútbol en América del Norte. La partida de los Rams de la NFL hacia Los Angeles no solamente deja un espacio vacío, sino que abre la puerta al desembarco de un equipo de la MLS (que bien podría ser el Saint Louis FC, un club de la USL). El vacío deportivo que generó la National Football League parece encaminado a ser ocupado por otra liga o deporte. La Major League Soccer es la primera que apreció esa oportunidad y ya trabaja con inversores y autoridades locales en el análisis de la viabilidad del proyecto.

Las futuras franquicias #25, #26 y #27 ya cuentan con candidatos serios a ser sus adjudicatarios. El equipo #28 es el único sujeto a una lucha abierta entre varias opciones. La MLS ya tiene presencia actual o garantizada a futuro en la gran mayoría de los mercados deportivos de Estados Unidos y Canadá.

En una rápida revisión vemos que la liga no está en San Francisco (donde sí acaba de anunciar su presencia la NASL), pero cuenta con un equipo histórico en las cercanías de la ciudad del Golden Gate, San Jose Earthquakes. Dejando de lado a la ciudad de la Costa Oeste el único mercado deportivamente relevante en el que todavía no ha habido ninguna movida realmente seria vinculada a la Major League Soccer es Phoenix, en el estado de Arizona.

Phoenix (su suburbio, más concretamente) tiene un equipo de fútbol profesional, el Arizona United SC, fundado en marzo de 2014, que milita en la USL. Además, el polo urbano de Phoenix es una de las 13 ciudades estadounidenses con representantes en las cuatro ligas grandes establecidas en América del Norte. Allí están los equipos de Arizona Diamondbacks (MLB), Phoenix Suns (NBA), Arizona Cardinals (NFL) y Arizona Coyotes (NHL). Más de una voz autorizada cree que la MLS puede también tener cabida en la ciudad del Valle del Sol.

¿Puede crecer la Major League Soccer más allá del equipo #28? A excepción de la NFL (que cuenta con 32 equipos participantes) el resto de las major leagues norteamericanas frenaron la admisión al llegar a la franquicia #30. Es lógico pensar que el máximo circuito del fútbol de esta parte del mundo puede aspirar -como máximo- a contar con tres decenas de clubes.

Mientras eso ocurre la lucha por la plaza #28 puede ser encarnizada… y muy cara cuando al beneficiario le toque abonar todas las cuentas. Un equipo de la USL que destaca -y que desde su fundación no oculta su intención de llegar a la MLS– es FC Cincinnati (en la fotografía).

La franquicia de Cincinnati (otro mercado bastante atractivo, que cuenta con representantes en la NFL y en la MLB) irrumpió en la United Soccer League haciendo bastante ruido. El FCC acaba de anunciar que vendió 10.000 entradas para su primer partido como local, que se jugará en unos días. Una cifra que llama mucho la atención, y que no es frecuente en su categoría o en la NASL. No demasiado lejana a las que -en promedio- se ven en algunos estadios de la Major League Soccer.

Con apenas meses de existencia las cosas parecen plantearse de manera favorable para FC Cincinnati. Pero llama la atención cierta falta de voracidad del nuevo equipo. En una reciente entrevista el presidente de la franquicia de la USL reconoció que no existen planes inmediatos para la construcción de un estadio específico o de un centro de entrenamiento. Hasta nuevo aviso FC Cincinnati seguirá jugando en el Nippert Stadium, un estadio universitario en el que habitualmente se practica football americano, sobre superficie artificial.

Como dice Alexi Lalas -hoy comentarista de la cadena Fox Sports– el panorama empresarial de la Major League Soccer en los próximos años se parecerá bastante a la Fiebre del Oro. Las últimas plazas en la MLS -una liga en franco crecimiento en América del Norte– cotizarán probablemente a un precio inaudito, reservado solamente para los grandes actores del fútbol internacional.

 

Expansión: St. Louis ya trabaja para atraer a la MLS

 

STL

Desde que los Rams de la NFL anunciaran que abandonaban el mercado de St. Louis para regresar a Los Angeles la Major League Soccer no para de pensar en la ciudad portuaria del estado de Missouri como sede de un equipo en expansión.

Luego de que el comisionado Don Garber reiterara en más de una ocasión que St. Louis era una plaza interesante para la MLS personalidades del ámbito de los negocios y el deporte se unieron para intentar conseguir la llegada de un equipo a la ciudad.

Desde hace unas hora existe un grupo lobbysta llamado MLS2STL («MLS to St. Louis» / «MLS a St. Louis»). La nueva entidad incluye a Dave Peacock (presidente de la junta de directores de la Comisión de Deportes de St. Louis y ex presidente de Anheuser-Busch, la compañía madre de la cervecera Budweiser), Jim Kavanaugh (propietario de Saint Louis FC, franquicia de la USL) y Bill DeWitt III (presidente de St. Louis Cardinals, de la MLB).

Según el comunicado publicado por MLS2STL su propósito es el de «trabajar estrechamente con el personal e integrantes selectos de la Comisión de Deportes de St. Louis para evaluar el mercado, intentar identificar a posibles grupos propietarios, buscar terrenos donde podría ser construido el estadio, buscar opciones de financiamiento y analizar la viabilidad general de St. Louis como hogar de una franquicia en expansión de la MLS.»

La Major League Soccer pretende contar con 24 equipos en la 2020. A las veinte franquicias que existen actualmente en 2017 se agregará Atlanta United FC y también muy probablemente Minnesota United FC. Los Angeles FC lo haría en la temporada 2018 y el equipo de David Beckham en Miami ingresaría en 2018 o 2019.

Una vez conseguida esa meta la MLS iniciaría una nueva ronda de expansión para agregar a otros cuatro equipos y alcanzar un nuevo total de 28 participantes. St. Louis aspira a quedarse con una de esas plazas.

«Sabemos que St. Louis es un gran mercado para el fútbol y nos complace que hombres de negocios y líderes del ámbito del deporte se involucren para llevar a esa ciudad a un equipo de la Major League Soccer», dijo Garber en una declaración publicada por MLS2STL. «Esperamos poder seguir trabajando con este grupo para evaluar a St. Louis y determinar si está preparada para recibir un equipo en expansión de la MLS.»

St. Louis y el estado de Missouri estaban dispuestos a construir un gran estadio sobre la ribera del río Mississippi para intentar retener a los Rams. La MLS se ilusiona con la posibilidad de contar con un estadio específico en ese mismo lugar.

 

La MLS declara su interés en la ciudad de St. Louis

Soccer: Friendly-Manchester City FC vs Chelsea FC

El gobernador del estado de Missouri, Jay Nixon, informó que antes del fin de semana conversará por teléfono con el comisionado de la Major League Soccer para conversar sobre la posibilidad de instalar una franquicia en expansión en la ciudad de St. Louis.

El político del Partido Demócrata manifestó que la posibilidad de que la MLS se afinque en el Portón de Entrada al Oeste está todavía muy lejana. Y sus declaraciones obedecen a la carta que Don Garber -el jefe de la ‘primera división’ de Estados Unidos y Canadá– envió hace una semana a Nixon.

En esa misiva Garber lamentó el hecho de que el equipo de los Rams de la NFL decidiera dejar su sede en St. Louis para mudarse a Los Angeles y, al mismo tiempo, expresó el interés de la Major League Soccer en la ciudad también conocida como The Lou.

 

«Quiero saber un poco más sobre el proceso de expansión de la MLS y los tiempos que manejan», dijo el gobernadores a reporteros locales.

Como comentamos días atrás, el movimiento generado en la NFL con la relocalización de los Rams (y muy probablemente de San Diego Chargers) en Los Angeles tendrá consecuencias directas en la Major League Soccer y otras ligas de fútbol profesional de América del Norte.

 

«Me gustaría trabajar con usted, con su equipo y con los líderes locales para explorar a potenciales grupos propietarios y analizar soluciones viables en materia de estadios para poder llevar a la MLS a St. Louis», escribió Garber en su carta dirigida al gobernador Nixon.

Abrir un equipo de la Major League Soccer representa una inversión sensiblemente inferior a la que se requiere para operar una franquicia de la NFL. «Eso abre el espectro de posibles propietarios a mucha gente diferente», aseguró Nixon.

En su esfuerzo por retener a los Rams la ciudad de St. Louis y el estado de Missouri encargaron un proyecto para construir un nuevo estadio para la franquicia de la National Football League, en el North Riverfront, a orillas del río Mississippi. La MLS se interesó en ese proyecto, previendo la eventualidad de contar a futuro con un equipo en la ciudad.

Con la NFL fuera de escena el fútbol no requiere un estadio excesivamente grande. Una infraestructura con capacidad para entre 20.000 y 30.000 espectadores sería suficiente para los actuales requerimientos de la MLS sobre sus soccer-specific stadium.

 

Desde la primera parte del siglo pasado St. Louis es un mercado fuerte para el soccer. La Major League Soccer intentó en más de una ocasión radicarse en la ciudad, que albergó en los últimos años amistosos de fútbol internacional en el diamante de béisbol del Busch Stadium (en la fotografía) que congregaron a importantísimas cifras de aficionados. Desde 2015 los aficionados cuentan con un nuevo equipo profesional, Saint Louis FC, que milita en la USL, la liga norteamericana de ‘tercera división’.

Fotografía: Scott Rovak-USA TODAY Sports

 

El crecimiento fuerza el cambio de formato en la USL

Rochester

Seis nuevos equipos entran a la United Soccer League (la ‘tercera división’ norteamericana) en la temporada 2016. El crecimiento que la liga está experimentando en los últimos meses forzó a la USL a cambiar su formato de competición y la conformación de sus Conferencias.

Las nuevas franquicias que se suman a la liga este año son FC Cincinnati, Rio Grande Valley FC, Swope Park Rangers, Orlando City B, Bethlehem Steel y el equipo de la ciudad texana de San Antonio, que todavía no cuentan con un nombre oficial.

Cada equipo disputará 30 partidos -que se jugarán a lo largo de 27 semanas- en la temporada regular (que se extenderá desde el 25 de marzo al 25 de septiembre). En 2015 los seis mejores clubes de cada Conferencia clasificaron a los playoffs. Este año los clasificados serán los ocho mejores conjuntos de cada zona.

Los playoffs de cada Conferencia se disputarán en un sistema de partido único. Los ganadores de las Conferencias Este y Oeste se medirán en la final, llamada USL Championship (ganada en 2015 por Rochester Rhinos -en la fotografía-).

Catorce equipos integrarán la Conferencia Este y quince lo harán en la Conferencia Oeste.

Conferencia Este: Bethlehem Steel FC, Charleston Battery, Charlotte Independence, FC Cincinnati, Harrisburg City Islanders, Louisville City FC, FC Montreal, New York Red Bulls II, Orlando City B, Pittsburgh Riverhounds, Richmond Kickers, Rochester Rhinos, Toronto FC II, Wilmington Hammerheads FC.

Conferencia Oeste: Arizona United SC, Colorado Springs Switchbacks FC, LA Galaxy II, OKC Energy FC, Orange County Blues FC, Portland Timbers 2, Real Monarch SLC, Rio Grande Valley FC, Sacramento Republic FC, Saint Louis FC, «USL San Antonio», Seattle Sounders FC 2, Swope Park Rangers, Tulsa Roughnecks FC, Vancouver Whitecaps FC 2.

Fotografía: Rochester Rhinos, USL

Revolución 30+ en Los Angeles Galaxy

Lescott 2

Los signos son evidentes. Algo no demasiado usual pasa con la política de fichajes de Los Angeles Galaxy, el equipo más laureado de la MLS. Tras la veloz eliminación en los playoffs de la temporada pasada el técnico Bruce Arena prometió pocas semanas de vacaciones y una reformulación importante de su plantel.

Luego de vender a dos de sus jugadores más importantes a equipos de la Liga MXel central Omar González al Pachuca y el volante Juninho a Xolos de Tijuana– ahora la Galaxia parece estar apuntando a futbolistas estadounidenses y europeos de mucha experiencia.

En el mercado local contrató al volante Jeff Larentowicz (32 años), integrante de la primera horneada de agentes libres de la historia de la MLS, quien pasó las últimas temporadas como integrante del plantel de Chicago Fire. El club californiano también aseguró el regreso del delantero Mike Magee (otro free agent, de 31 años), que entre 2013 y 2015 también fue jugador del Fire -eventualmente cedido al Saint Louis FC de la USL.

LA Galaxy ya tiene ocupadas sus tres plazas para Jugadores Franquicia con el irlandés Robbie Keane (35), el inglés Steven Gerrard (35) y el mexicano Giovani Dos Santos (26). El club no piensa desprenderse de sus tres máximas figuras en 2016. Pero -sin violar las normas de límite salarial vigentes en la MLS– tiene entre sus planes la incorporación de mas futbolistas de renombre, algunos ellos con el calibre suficiente como para aspirar a remuneraciones dignas de designated players.

El primero en llegar podría ser el lateral inglés Ashley Cole (35), bajo contrato con la Roma de la Serie A italiana, pero que no juega un partido oficial con la escuadra giallorossa desde marzo del año pasado. Un par de semanas atrás Bruce Arena reconoció que la firma del contrato con Cole estaba cercana. El ex integrante de los planteles de Chelsea y Arsenal cobraría alrededor de medio millón de dólares por temporada.

Otro que desde hace semanas suena como objetivo del equipo californiano es el volante defensivo holandés Nigel de Jong (31). Actualmente parte del roster del AC Milan, De Jong representa un caso bastante diferente al de Cole -a quien se le termina el contrato con la Roma el próximo verano-. El centrocampista nacido en Amsterdam jugó apenas un puñado de partidos en la presente temporada, y no estaría conforme con su poco protagonismo en el equipo dirigido por Siniša Mihajlović. De acuerdo con el portal estadounidense de Goal.com existen negociaciones entre la franquicia californiana y el club lombardo.

Otro de los futbolistas que el Galaxy estaría sondeando es el central belga Jelle Van Damme (32), del Standard Liège. Desde 2011 integrante del equipo de les Rouches Van Damme ya ha sido comparado por analistas de la Major League Soccer como un central de características similares a las de su compatriota Laurent Ciman, ganador del reconocimiento al mejor defensor de la temporada 2015.

A día de hoy hay que sumar un nombre más a la posible lista de compras del club angelino. El central inglés Joleon Lescott (33 años, en la fotografía) podría interesar al coach Arena, aunque en las últimas horas aparecieron algunos mensajes que señalan lo contrario. 

Una semana atrás ESPN FC explicó que varias fuentes apuntaban a que el Galaxy seguía de cerca la situación de Lescott en el Aston Villa, que ocupa la última posición de la Premier League inglesa. El defensor, un veterano de la liga y de la selección de su país, todavía tiene al menos un año más de contrato con el equipo de la ciudad de Birmingham, pero podría salir del club frente a las posibilidades concretas de descenso que tienen the Villans.

Medios británicos como Sky Sports publicaron ayer que Los Angeles Galaxy hizo una oferta formal al Aston Villa por Joe Lescott, que incluiría un contrato por tres temporadas para el central. Pero, de manera casi inmediata, Alexi Lalas -comentarista de Fox Sports y ex gerente general del Galaxy– dijo que la franquicia ganadora de la MLS Cup 2014 no había acercado ninguna propuesta al club inglés.

¿De qué manera podría Los Angeles Galaxy mantener financieramente a un plantel integrado por estos nombres? Sin lugar a dudas los fondos conocidos como TAM (targeted allocation money, o fondos de asignación especial) se pondrán en uso dentro del equipo californiano. Pero -incluso aplicando ese recurso- el dinero parece no ser suficiente para completar todas las operaciones que aquí esbozamos.

Otro punto -importantísimo- a tener en cuenta es el de la edad de los futbolistas que podrían sumarse al equipo este año. Todos los mencionados en este artículo superan los 30 años. ¿Qué fecha de vencimiento puede tener un Galaxy con tantos veteranos en sus filas? Salvo excepciones, la Major League Soccer es un torneo de alto impacto físico para los jugadores llegados desde Europa.

¿Cuánto hay de riesgo calculado en estas operaciones que podría tener en carpeta el conjunto cinco veces campeón en la MLS? ¿Cuánto de apuesta? El mensaje que quizás LA Galaxy hace llegar al resto de la liga es que podría volver a ganar en diciembre un título más con el que quizás sea uno de los planteles más veteranos de toda la competición.

Fotografía: Aston Villa FC