Real Salt Lake planea construir el mejor centro de entrenamiento de la MLS

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En la última entrega del podcast de Jugador Franquicia hablamos de la grata sorpresa que representa el actual plantel de Real Salt Lake, que en las últimas semanas ha generado buenas impresiones alrededor de la Major League Soccer por la calidad y profundidad del equipo. Buena parte de los nuevos jugadores que RSL presenta esta temporada provienen del sistema formativo del equipo asentado en Sandy, Utah.

La organización de la cantera del equipo entrenado por Jeff Cassar podría cambiar (en sentido positivo) muy pronto gracias a la construcción de una nueva academia, valorada en alrededor de 50 millones de dólares.

El nuevo centro de entrenamiento estaría ubicado en la población de Herriman y tendría una superficie total de 170.000 metros cuadrados, de acuerdo con la información revelada por la web RSL Soapbox. La academia tendría suficiente espacio como para contener a ocho canchas de entrenamiento y el futuro centro de trabajo fue definido por Craig Martin (vicepresidente de operaciones de infraestructura de Real Salt Lake) como la “base de operaciones” para el primer equipo y Real Monarchs -el filial de RSL en la USL-.

El lugar también sería la sede de una escuela secundaria con pensión completa para integrantes de los equipos Sub-16 y Sub-18. Real Salt Lake planea transferir a 50 futbolistas de esas categorías desde la academia que el club posee en Casa Grande, Arizona.

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Además de concentrar la actividad de sus equipos profesionales y de su sistema formativo en Herriman, la franquicia de la MLS trasladaría a su futura ciudad deportiva toda su actividad administrativa, que hoy se lleva a cabo en las oficinas del Rio Tinto Stadium.

“El estadio se ha vuelto en una infraestructura que solamente usaremos en los días de partido”, explicó Martin. “Herriman será nuestro hogar a tiempo completo”, remarcó el ejecutivo.

De acuerdo con las imágenes mostradas en la presentación ante las autoridades comunales de Herriman el equipo de Real Salt Lake tiene en mente construir la mejor ciudad deportiva del fútbol norteamericano. El club citó a las instalaciones de Manchester City, FC Barcelona y Manchester United como los modelos seguidos por los Claret and Cobalt.

La futura instalación superaría con creces a los buenos centros de entrenamiento que hoy tienen equipos de la MLS como New York Red Bulls, Toronto FC o Sporting Kansas City. “Ninguno de esos lugares puede compararse remotamente con nuestro proyecto”, dijo Craig Martin.

La ciudad deportiva incluirá (ubicada a una media hora de la localidad de Sandy) también el estadio de Real Monarchs, que todavía utilizan el Rio Tinto Stadium en sus partidos como locales. La cancha contaría con cerca de 3.000 asientos y una zona de estacionamiento con capacidad para 700 automóviles.

Las obras de construcción comenzarían en el mes de octubre y se extenderían hasta julio de 2017.

Imágenes: Herriman City Council Planning Commission

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Los equipos filiales no participarán más en la US Open Cup

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Una interesante novedad nos presenta la US Soccer de cara a la US Open Cup del año próximo: los equipos filiales no podrán formar más parte de la competición. Así lo reveló la Federación estadounidense en un documento enmendado que apareció en su sitio oficial.

“Todo equipo profesional que sea propiedad mayoritaria de otro equipo de mayor nivel no será elegible para participar de la Open Cup” reza el documento, que fue enmendado el 8 de septiembre pasado.

Como resultado de la modificación, todos los equipos de la USL asociados directamente con clubes de la MLS quedan fuera de la competición: Galaxy II, Timbers 2, Real Monarchs y los nuevos Bethlehem Steel y Swope Park Rangers, entre otros.

Resta saber si la medida alcanzará a equipos filiales que militan en otras divisiones, como Carolina RailHawks U-23 de la NPSL, o Toronto FC Academy de la PDL, entre muchos otros, que funcionan como reducto alternativo para que los juveniles y jugadores de academias tengan minutos.

Con la modificación, la US Open Cup se pone en linea con respecto a las copas nacionales del resto del mundo. La Copa del Rey, por ejemplo, excluye desde la edición 90-91 a los equipos filiales, y lo mismo sucede en la DFB-Pokal alemana.

Con este cambio se corta de cuajo la posibilidad que un equipo padre enfrente a su filial, con el obvio conflicto de intereses esto podría acarrear.

USL: Nuevo campeón, nuevos equipos, ¿nueva categoría?

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Rochester Rhinos es el nuevo campeón de la USL. El club del norte del estado de New York superó anoche a LA Galaxy II por 2-1 en la final de la temporada, y conquista su primer título bajo el actual formato de la liga. Los Rinocerontes son un equipo profesional que existe desde 1996, y que actualmente está afiliado a New England Revolution.

La de 2015 fue la temporada más importante en la historia de la USL. Nunca como en este año la liga de tercera división tuvo tanto seguimiento de parte de los aficionados y los medios de comunicación. En el curso que acaba de terminar la United Soccer League profundizó su vínculo con la Major League Soccer, se expandió como nunca antes había ocurrido y busca quitarle (o compartir) el rótulo de Division II con la NASL en el futuro inmediato. Tan inmediato como en 2017.

Así como la North American Soccer League busca ser reconocida por la federación estadounidense como una liga de máxima categoría, a la par de la MLS (y amenaza con llevar a U.S. Soccer a los tribunales si eso no se produce), la USL trabaja para alcanzar su objetivo en los próximos 12 meses. “Es un proceso en marcha”, dijo Jake Edwards, el presidente de la liga. “Buscamos que nos aprueben como segunda división en 2017, estamos en ello ahora mismo.”

Si bien la Major League Soccer rechaza por activa y pasiva la posibilidad de incorporar ascensos y descensos a sus sistema competitivo, su vínculo con la United Soccer League es cada vez más sólida. En 2015 siete filiales de franquicias de la MLS se sumaron a la USL, luego de que en 2014 el LA Galaxy II fuera el pionero en la materia.

“La sociedad entre ambas ligas está evolucionando”, explicó Edwards. “Es un vínculo cambiante en relación a como este modelo comenzó, cómo es en el presente y cómo puede ser en el futuro.” En sentido positivo, nada es como lo planearon. Filiales de equipos de la Major League Soccer (como los Real Monarchs, operado por Real Salt Lake) no solamente son herramientas para el desarrollo de jugadores juveniles, sino que resultan ser un buen negocio para los clubes ‘padres’.

La USL volverá a expandirse en 2016. Al menos cuatro nuevas franquicias (en Cincinnati, Lehigh Valley, el sur de Texas y un filial de Orlando City SC) se sumarán al torneo. Edwards asegura que la explosiva ampliación del número de participantes obedece a un plan establecido con anterioridad, y que para su liga la prioridad es encontrar grupos propietarios locales, estadios específicos y la posibilidad de crear rivalidades regionales.

Fotografía y video: Rochester Rhinos / USL

USL: Ocho equipos a por el título

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La USL madrugó al resto. La tercera y ultima división profesional del fútbol de Estados Unidos y Canadá arrancó antes que nadie con su postemporada, y con sus 8 clasificados definidos, la lucha por el USL Championship ya se palpita.

La temporada regular vio coronarse campeón a los Rochester Rhinos, uno de los equipos más antiguos de la divisional. El equipo del estado de Nueva York protagonizó una campaña brillante: invicto como local (12 victorias y 2 empates) con 13 puntos de diferencia con respecto al segundo y apenas 15 goles encajados. En las semifinales de Conferencia deberá enfrentar al New York Red Bulls II, que goleó en el repechaje a Pittsburgh Riverhounds.

La otra llave del Este la dirimen Louisville City FC, filial (por este año solamente) del Orlando City, y el Charleston Battery, otro club de marcada tradición en el ‘ascenso’ estadounidense.

En el Oeste, Los Angeles Galaxy II dio la sorpresa eliminando a Sacramento Republic. El equipo del norte de California, uno de los más fuertes de la divisional y candidato firme a sumarse a la MLS en el futuro cercano, no pudo contra los juveniles del cuadro angelino y cayó eliminado en su propia casa por la mínima diferencia. En la Semifinal, Los Dos enfrentarán a su vecino californiano, el Orange County Blues.

El otro cruce tendrá al Colorado Springs Switchbacks FC, que eliminó al Seattle Sounders 2 en el repechaje, contra el Oklahoma City Energy, filial del Sporting Kansas City conducida tácticamente por el ex arquero del club Jimmy Nielsen.

Las series, a partido único, se disputarán entre el 3 y el 4 de octubre en casa de los equipos con mejor récord en la temporada regular. Las finales de Conferencia están pactadas para el 10 y 11 de octubre, mientras que la final tendrá lugar el 17 o 18 del mismo mes. Los partidos definitorios de la temporada, al igual que sucedió con los de la fase regular, podrán seguirse a través del canal oficial de la liga en YouTube.

La temporada termina con un saldo pobre para los equipos directamente afiliados a escuadras de la MLS. Apenas dos se mantienen con vida, y solo tres alcanzaron la instancia de playoffs. FC Montreal, Toronto FC II, Portland Timbers 2, Whitecaps 2 y Real Monarchs SLC verán la postemporada por televisión. Claro que, siendo el espíritu de la iniciativa el desarrollo de jugadores antes que la conquista de títulos, no debe sorprender que sean los equipos independientes los que obtengan mejores resultados.

Philadelphia Union entra en la USL

Lehigh Valley

En medio de un agresivo plan de expansión la United Soccer League anunció esta mañana a su franquicia número 27. El equipo estará en el Valle de Lehigh -concretamente en la ciudad de Bethlehem-, en el este del estado de Pennsylvania y será propiedad de Philadelphia Union, equipo de la MLS.

El nuevo club jugará como local en el Goodman Stadium (en la fotografía), de la Lehigh University, con capacidad para 16.000 espectadores y empleado años atrás como centro de entrenamiento de Philadelphia Eagles, de la NFL.

El equipo en expansión contará con una ubicación estratégica. A mitad de camino entre las ciudades de Philadelphia y New York, estará enclavado en una zona de altos ingresos y con casi un millón de habitantes, donde a inicios del Siglo XX existió el equipo Bethlehem Steel F.C. (una de las primeras potencias del soccer en Estados Unidos), ganador de cinco ediciones de la U.S. Open Cup entre 1915 y 1926.

Nick Sakiewicz, CEO de Philadelphia Union, aseguró que el futuro equipo de la USL va a estar completamente respaldado por su ‘hermano mayor’ en la MLS. El entrenador Jim Curtin, de acuerdo con el club, va a involucrarse en el armado del plantel del cuadro filial. “Al tener un equipo en la USL nos aseguramos de que nuestros jugadores puedan competir al más alto nivel por debajo de la MLS. Es de máxima importancia que en cada nivel de nuestra organización nuestros jugadores compitan en un ambiente profesional”, destacó Sakiewicz.

Todas las partes involucradas aseguran que, si bien estará íntimamente asociada con el equipo del PPL Park, la franquicia en la USL tendrá su identidad propia. Los aficionados en el Valle de Lehigh podrán elegir el nombre del futuro club a través de las webs del periódico local The Morning Call y de Philadelphia Union.

El club de la ciudad de Bethlehem será el tercer equipo del estado de Pennsylvania en la USL, junto con Harrisburg City Islanders y Pittsburgh Riverhounds.

En 2015 la USL cuenta con 24 equipos participantes. Ocho de ellos (Real Monarchs, FC Montréal, New York Red Bulls USL Pro Team, Toronto FC II, LA Galaxy II, Portland Timbers 2, Seattle Sounders 2, Whitecaps FC II) son filiales ‘directas’ de equipos de la MLS, aunque la gran parte del resto de las franquicias de la tercera categoría tienen convenios de afiliación con equipos de la primera categoría (Wilmington Hammerheads/New York City FC, Arizona United/FC Dallas, Oklahoma City Energy/Sporting Kansas City, etc.).

Recientemente la USL anunció la incorporación de otros dos nuevos equipos en expansión: FC Cincinnati y Rio Grande Valley FC.