NASL: El Rayo OKC se apronta para salir de escena

gerard-nus

¿Crónica de una muerte anunciada? Tras jugar el pasado sábado una de las semifinales de la North American Soccer League el Rayo OKC parece estar atravesando por sus últimas horas de existencia. Menos de un año después de su entrada en competición en la ‘segunda división’ norteamericana el filial del Rayo Vallecano ya habría entrado en fase de desguace.

NASL: La directiva del Rayo Vallecano da su versión sobre la crisis del Rayo OKC

Horas atrás el español Gerard Nus (en la fotografía) se despidió del plantel del equipo del estado de Oklahoma antes de volver a reportarse frente a las autoridades del conjunto madrileño, del que sigue siendo director deportivo.

Todo indica que Nus -quien tiene compromisos laborales con la federación de Ghana– no regresará a la NASL en 2017, lo mismo que buena parte del management del club llegado desde España.

Gerard Nus, técnico de Rayo OKC: «Cuando uno da todo espera algo más a cambio»

En este momento parece altamente probable que el Rayo OKC sea disuelto de manera efectiva por la liga (o por decisión de sus accionistas) de manera más o menos inmediata. Mientras se aguarda una palabra oficial de la liga diversos rumores indican que el plantel y los empleados del equipo ya están al corriente de la situación.

A la espera de próximas novedades oficiales el breve período de Nus al frente del club de Oklahoma City ha sido exitoso. Tras reemplazar a Alan Marcina el 5 de agosto el técnico nacido en Reus consiguió que su equipo finalizara con un récord de una decena de partidos como invicto. Fuera de todo pronóstico el Rayo estadounidense clasificó a las semifinales de la NASL, donde fue eliminado por New York Cosmos, que se impuso el sábado por 2-1.

Fotografía: Rayo OKC

 

Expansión: El otro equipo de Oklahoma piensa en la MLS

okc

La ciudad de Oklahoma cuenta con dos equipos profesionales de fútbol. Del Rayo OKC y su complicado derrotero en la NASL -considerada como la ‘segunda división’ del fútbol norteamericano- hemos hablado en profundidad y lo seguiremos haciendo. La otra franquicia local, el OKC Energy FC, tiene una historia más extensa que la del filial del Rayo Vallecano y compite en la USL, el equivalente a una ‘tercera división’, que en gran medida funciona como un torneo para equipos filiales de clubes de la MLS.

Mientras el Rayo pone cada vez más en duda su continuidad en 2017 el conjunto verdiblanco cuenta con aspiraciones mayores. El propietario del EnergyBob Funk Jr.– encabeza a un grupo inversor que adquirirá un terreno de 150.000 metros cuadrados en pleno centro de Oklahoma City con la idea de construir allí un estadio específico que permita a su equipo quedarse con una de las plazas de expansión en la Major League Soccer.

De acuerdo con el periódico The Oklahoman Funk piensa trabajar con el gobierno municipal en un plan de largo término, que tendría al estadio como pieza principal de un complejo que incluiría bloques de vivienda, tiendas, hoteles, espacios verdes y plazas de parking.

El terreno donde se levantaría la cancha es la antigua sede de una fábrica procesadora de granos, que el año pasado se trasladó fuera de la ciudad. La cooperativa que controlaba el terreno aprobó la venta del solar a un grupo privado -del que Funk es parte- en una operación que quedaría cerrada en el segundo trimestre de 2017.

El plan de negocio es el de desarrollar la construcción de viviendas, centros comerciales y estacionamientos antes de poner manos a la obra con el estadio. El alcalde Mick Cornett manifestó que la ciudad podría ser parte del emprendimiento si la MLS decide expandirse a OKC.

«Estamos a años de poder estar en la posición de buscar de manera activa convertirnos en un equipo de la Major League Soccer», expresó Funk al periódico. «Pero la mejor oportunidad para que Oklahoma City pueda conseguir una plaza en la MLS es a través del OKC Energy. El equipo ha llamado la atención de la liga, poniendo de manifiesto el interés de este mercado en el fútbol profesional.»

Un estadio en el centro de una ciudad es algo que la liga busca de manera activa cada vez que se expande. La MLS cuenta actualmente con 20 equipos, y en 2017 tendrá 22 con la entrada de Minnesota United FC y Atlanta United FC. En 2018 está asegurada la entrada de Los Angeles FC y existe la posibilidad -no garantizada todavía- de que ese mismo año Miami pueda poner en la cancha a una franquicia encabezada por David Beckham.

El comisionado Don Garber ha asegurado que la liga se ampliará en los próximos años para contener a 28 clubes. Sacramento, Cincinnati, Detroit, St. Louis y San Antonio aparecen en este momento como las candidatas más firmes para quedarse con uno de esos cupos.

Fotografía: OKCChamber.com

Previa NASL 2016: Rayo OKC

Rayo OKC 1

Web: www.rayookc.com

Nombre oficial: Rayo OKC

Sede: Oklahoma City, Oklahoma

Fecha de fundación: 10 de noviembre de 2015

Estadio: Miller Stadium, Yukon High School – Capacidad: Entre 6.500 y 11.000 espectadores

Temporada 2015: No participó

Técnico: Alen Marcina (CAN), 36 años

Propietarios: Raúl Martín Presa (ESP), Sean Jones (USA)

Jugadores a seguir: Georgios Samaras (GRE, extremo/delantero – 31 años), Robbie Findley (USA, delantero – 30 años), Sebastián Velásquez (COL, volante – 25 años), Derek Boateng (GHA, volante defensivo – 32 años), Richard Menjivar (SLV, volante – 25 años), Billy Forbes (TCI, delantero – 25 años), Marvin Chávez (HON, extremo – 32 años)

Rayo OKC es uno de los tres nuevos equipos que entrarán a la North American Soccer League, junto a Miami FC y Puerto Rico FC.

La sociedad que comanda la franquicia de Oklahoma es fruto de una asociación entre el máximo accionista del club español Rayo Vallecano -Raúl Martín Presa- y el empresario local Sean Jones.

El técnico Alen Marcina -pese a su juventud- llega a este equipo en expansión avalado por el título de campeón de la NASL obtenido en 2014 con el hoy desaparecido San Antonio Scorpions.

Pese a cierta incertidumbre que rodeaba a Rayo OKC en las primeras semanas de 2016 el nuevo club de la NASL consiguió contratar a algunos nombres interesantes, con experiencia en el fútbol europeo y/o en ligas más establecidas, como la MLS. Parece obvio que tanto Samaras como Boateng tendrán un papel muy importante en la primera temporada de un equipo que un semestre atrás era apenas un proyecto.

Por activa y por pasiva los responsables de Rayo OKC aseguran que su equipo jugará siguiendo el estilo y la filosofía del Rayo Vallecano. Un concepto difícil de comprender en América del Norte en general y en particular en Oklahoma City, un mercado relativamente pequeño dentro del mercado deportivo norteamericano.

¿Qué puede hacer Rayo OKC en la NASL 2016? Cualquier equipo en expansión (no importa de qué liga norteamericana hablemos) presenta la tendencia a sufrir en su primera temporada. Rayo OKC no debería escapar a esa regla no escrita, pero la cantidad de jugadores internacionales que llegaron en las últimas semanas hacen que un pronóstico racional entre en dudas.

Este es el programa de partidos de Rayo OKC en la fase regular de la Temporada de Primavera de la NASL:

  • Rayo OKC vs. Edmonton FC (2 de abril de 2016, Miller Stadium)
  • Rayo OKC vs. Carolina RailHawks (9 de abril de 2016, Miller Stadium)
  • Miami FC vs. Rayo OKC (22 de abril, FIU Stadium)
  • Rayo OKC vs. Indy Eleven (30 de abril, Miller Stadium)
  • Jacksonville Armada FC vs. Rayo OKC (7 de mayo de 2016, Community First Park)
  • Tampa Bay Rowdies vs. Rayo OKC (14 de mayo, Al Lang Stadium)
  • Rayo OKC vs. Fort Lauderdale Strikers (21 de mayo, Miller Stadium)
  • New York Cosmos vs. Rayo OKC (28 de mayo, James M. Shuart Stadium)
  • Rayo OKC vs. Minnesota United FC (4 de junio, Miller Stadium)
  • Ottawa Fury FC vs. Rayo OKC (11 de junio, TD Place)

Fotografía: Rayo OKC

Rayo OKC, una apuesta complicada para todas las partes involucradas

Rayo OKC

Una vez asimilada la noticia de que el Rayo Vallecano puso pie en América del Norte al convertirse en el accionista mayoritario del Rayo OKC -la futura franquicia en expansión de la NASL en Oklahoma City– es hora de analizar de una manera más detenida la operación entre el club madrileño y la empresa Sold Out Strategies.

Analistas locales señalan que el anuncio de la creación del Rayo OKC no llegó en el mejor momento posible. La principal fuente de ingresos en Oklahoma City y el resto del estado está vinculada a la explotación del negocio energético. En otras palabras, petróleo y gas natural. La actividad está en pleno retroceso en esa región de Estados Unidos y el la oferta laboral es mucho más grande que la que el mercado puede absorber. Eso equivale a pocos dólares en mano para gastar en programas de ocio (como el deporte) para muchos posibles aficionados.

Si bien el soccer vive un período de popularidad sin comparación en Canadá y Estados Unidos el estado de Oklahoma no es el mayor ejemplo de esa nueva prosperidad que experimenta el deporte más popular del mundo en Norteamérica. En OKC y su zona de influencia el deporte más popular es el football americano, concretamente el que se prectica a nivel universitario. Nada ni nadie puede arrebatarle la condición de preferido, ni siquiera el exitoso Thunder de la NBA. El béisbol de ligas menores (cuya cara visible a nivel local es el equipo de OKC Dodgers) ocuparía el tercer lugar dentro de la preferencia popular, lo que dejaría al fútbol en el cuarto escalón.

Y esa posición no es exclusiva para el recién nacido Rayo estadounidense, sino que -en el mejor de los casos- es algo a disputar frente a otro equipo de fútbol ya establecido en Oklahoma City. El Energy FC -una franquicia de la USL, el tercer nivel de fútbol profesional en el norte del continente americano- comenzará en 2016 su tercer año de existencia. Las demoras que el proyecto original del Oklahoma City FC (hoy bajo el nombre de Rayo OKC) ha registrado desde su primer anuncio generó que muchos de sus potenciales seguidores se unieran al equipo de la camiseta verde.

Otra adversidad para el filial del Rayo Vallecano está vinculada con la ubicación de su estadio. Mientras el Energy juega en el Taft Stadium -en el centro de la ciudad, de fácil acceso gracias al sistema de transporte público- el Rayo OKC será local en el campus de una escuela secundaria en Yukon, fuera de Oklahoma City, a una media hora de viaje en automóvil desde la urbe.

En la rueda de prensa de presentación del nuevo equipo sus responsables aseguraron que el Rayo OKC sería el equipo de la población latina en la ciudad. ¿Otro error? Los hispanos no llegan a ser el 18% de una población urbana total de algo más de 1,2 millones de habitantes. Y el nombre del Rayo Vallecano no representa demasiado para los aficionados de habla castellana en Oklahoma, quienes en su gran mayoría tienen raíces en México o han emigrado desde ese país.

Pese al anuncio oficial y a la presentación del Rayo OKC el ambiente fubolístico estadounidense analiza con bastante escepticismo a este emprendimiento. El comisionado de la NASL, sin embargo, considera como muy positiva la intervención del equipo español en su liga. «Hay que reconocer la participación de Rayo Vallecano en este tema, porque va a ser importante», señaló a la prensa Bill Peterson. «(Rayo OKC) es un club que puede ser muy rápidamente uno de los mejores de Estados Unidos gracias a sus recursos, y me refiero a la experiencia que (Rayo Vallecano) puede aportar.»

Es comprensible que el número uno de la North American Soccer League haya decidido dorar la píldora al Rayo Vallecano, el primer inversor extranjero en esta nueva versión de la liga. Pero Peterson parece estar poniendo demasiado peso y responsabilidad sobre un club pequeño, humilde, sujeto a repentinos cambios societarios que son cada vez más frecuentes en el fútbol español y europeo en general.

Con muchos factores que a primera vista parecen jugarle en contra, el retoño Franjirrojo en Estados Unidos tiene que probar que la apuesta de la NASL, del grupo inversor local y de la directiva vallecana es viable dentro del por momentos agónico desarrollo de la considerada como ‘segunda división’ en el fútbol profesional norteamericano.

Fotografía: Rayo Vallecano de Madrid S.A.D.

Rayo OKC: Un pedazo de Vallecas en Oklahoma

Rayo Vallecano

Después de más de dos años de limbo e incertidumbre Oklahoma City volverá a tener un equipo en la North American Soccer League. Esta tarde el empresario Brad Lund -al frente de la empresa Sold Out Strategies– dará una conferencia de prensa para oficializar el anuncio.

Lund estará acompañado por Bill Peterson, el comisionado de la NASL, y por representantes del Rayo Vallecano, el club de la primera división española que, finalmente, hará posible el emprendimiento. El equipo madrileño comenzó a trabajar en conjunto con Sold Out Strategies a principios de 2015.

El futuro equipo de la segunda categoría del fútbol profesional en Canadá y Estados Unidos se llamará Rayo OKC, y jugará como local en el estadio de la Yukon High School, una instalación inaugurada hace cuatro años, con capacidad para 6.000 espectadores. El Rayo OKC tiene previsto entrar en competición en 2016.

Este anuncio plantea un interrogante a tener en cuenta. ¿Puede el mercado de Oklahoma City sostener a dos equipos profesionales de fútbol? Distintos y prolongados conflictos administrativos, accionarios y societarios impactaron de manera negativa desde hace temporadas en el desarrollo del soccer en la ciudad. Pero desde hace dos años la capital del estado cuenta con el Oklahoma City Energy FC, franquicia que milita en la USL, considerada como la ‘tercera categoría’ del fútbol norteamericano.

El experimento del Energy ha sido bastante exitoso hasta ahora. En 30 partidos jugados en calidad de local ha conseguido vender todas las localidades en la mitad de esos encuentros. ¿Cuenta Oklahoma City con suficientes aficionados como para alentar a dos clubes profesionales?

A ojos del lector latinoamericano o europeo la elección puede parecer sencilla a primera vista. El club de ‘segunda división’ debería conseguir más respaldo y apoyo popular frente a uno de ‘tercera’. Pero en el fútbol norteamericano las cosas no son tan sencillas.

Las tres principales categorías profesionales del soccer en Canadá y Estados Unidos son la MLS (reconocida por la federación estadounidense como Division I), la NASL (considerada como Division II) y la USL (Division III). Pero entre estas tres ligas no existe ningún tipo de relación de jerarquía o subordinación.

En lenguaje llano, el campeón de la NASL no asciende a la MLS — el último clasificado de la MLS no desciende a la NASL. Lo mismo ocurre entre los equipos de la NASL y la USL. La división en categorías es meramente administrativa; los distintos niveles se asignan siguiendo criterios como la cantidad de equipos que cada liga tiene, la presencia en distintos mercados en toda la geografía de Estados Unidos y Canadá, la cantidad de espectadores que cada liga tiene, el dinero que cada torneo genera, etc.

La North American Soccer League cuenta en 2015 con apenas 11 equipos. Y no tiene ninguna franquicia en la Costa Oeste, una de las zonas donde el fútbol más ha crecido en la última década. Esta previsto que en 2016 ingresen a la liga dos nuevos clubes (en Puerto Rico y Miami), a los que se agregarían la filial del Rayo Vallecano y probablemente representantes en las ciudades de Chicago y San Francisco.

Mientras la NASL busca crecer hasta llegar a ser un torneo de 20 equipos algunos de sus miembros establecidos tienen su continuidad en duda o ya tienen decidido marcharse a otras competiciones. El Minnesota United dejará pronto esta competición para convertirse en una franquicia de la MLS. El equipo de Atlanta Silverbacks corre el riesgo de desaparecer frente a la entrada en el mismo mercado de Atlanta United FC, integrante de la Major League Soccer a partir de 2017. Y las últimas noticias que llegan desde el estado de Texas hablan de un San Antonio Scorpions en serias dudas para el año próximo, luego de que su propietario decidiera vender su estadio.

Es en ese contexto de dura batalla de la NASL por su supervivencia en el que hay que analizar la llegada del Rayo OKC al fútbol norteamericano. La ‘segunda categoría’ suma equipos casi al mismo ritmo que los pierde, lo que hace temer por la el futuro de la liga. Si bien los abogados de la North American Soccer League amenazan con ir a los tribunales estadounidenses para obligar a que la U.S. Soccer reconozca a la liga que representan como un certamen de primera división, al mismo tiempo deben cuidarse de los embates de la USL, que buscan quitarle a la NASL el rótulo de Division II.

La USL es un torneo en crecimiento, con 30 equipos y una excelente representación geográfica. Desde 2014 algunos equipos filiales de franquicias de la MLS forman parte del sistema de la United Soccer League, y -algo que tal vez sea más importante para este análisis- casi todas sus franquicias son redituables y generan ganancias para sus grupos propietarios (algo que no siempre aparece de manera tan clara en la NASL).

El Rayo OKC jugará un partido crucial para la NASL. No solamente le ayudará a aumentar el número de equipos participantes (y paliar la sangría de bajas y salidas que se avecina), sino que será el modelo de prueba en un mercado en el que la ‘segunda división’ se siente obligada a disputar (y ganar) a la ‘tercera’. El Rayito del American Southwest tiene -en principio- un valor estratégico en el fútbol profesional de esta parte del mundo mucho más grande del que en primera instancia se le supone.

Fotografía: Rayo Vallecano de Madrid S.A.D.