Mercado: Octavio Rivero dejaría a los Whitecaps para sumarse al Colo-Colo

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No hay ningún tipo de confirmación de parte de Vancouver Whitecaps, pero varios medios chilenos informan que el delantero uruguayo Octavio Rivero será la tercera incorporación del mercado invernal sudamericano para el Colo-Colo, uno de los grandes del fútbol de Chile.

Rivero se sumaría en los próximos días al equipo entrenado por José Luis Sierra, que agregó recientemente al defensor Valber Huerta y al volante Ramón Fernández.

El atacante ‘charrúa’ de 24 años habría recibido recientemente ofertas de equipos de su país como Nacional y Peñarol, pero habría optado por el conjunto cacique de la capital de la ciudad de Santiago. Antes de llegar a la Major League Soccer en 2015 (donde lleva anotados 9 goles) Octavio Rivero jugó en 2015 para otro equipo chileno, el O’Higgins.

Fotografía: Vancouver Whitecaps FC

De japoneses y panameños en Vancouver

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Vancouver Whitecaps tendría listos sus primeros refuerzos de cara a la temporada 2016. El equipo dirigido por el galés Carl Robinson se ha caracterizado por reclutar fuerte en ligas foraneas, y parece que la formula se repetirá en el presente mercado de pases.

El primer fichaje sería el del delantero japonés Masato Kudo. Su actual club, el Kashiwa Reysol de la J-League, confirmó el acuerdo supeditado a las pruebas médicas de rigor. Internacional de 25 años de edad, Kudo vistió solamente la casaca del equipo aurinegro, con el que convirtió 66 goles en 185 partidos y supo conquistar la liga japonesa en 2011.

Desde Panamá estarían llegado dos refuerzos. El primero de ellos, Armando Cooper. El mediocampista/delantero tiene 28 años y cierta fama de trotamundos, gracias a una carrera que cuenta escalas en Argentina con Godoy Cruz, Rumania con el Oțelul Galați y Alemania con el St. Pauli. Recientemente se encontraba defendiendo la casaca del Árabe Unido de su país, club de que surgió como jugador. En un comunicado anunciando movimientos, el cuadro panameño confirmó la salida del nacido en Colón y especuló con su llegada al cuadro canadiense.

Desde el mismo club aparece como posibilidad para arribar Renan Addles, delantero centro, con pasado en las ligas de Colombia (Atlético Huila), Bolivia (The Strongest, Aurora) y Chile (Unión La Calera), además de múltiples clubes en su país.

Todos los movimientos sugeridos involucran a hombres de ataque y tienen la evidente intención de mejorar uno de los aspectos más flojos de los Whitecaps modelo 2015: el poder de fuego. Con Octavio Rivero como única referencia clara, que supo pasar además largos periodos sin convertir, el equipo canadiense no contó con aportes significativos en la red de otros atacantes como Kekuta Manneh o Darren Mattocks.

¿Cómo respondieron los nuevos Jugadores Franquicia en 2015?

Villa y Pirlo

Solamente quedan tres domingos de fútbol en la MLS 2015. Cuatro equipos con opciones al título (Portland Timbers, FC Dallas, Columbus Crew y New York Red Bulls), y ninguna gran figura mediática es parte de la fiesta.

Los Jugadores Franquicia -de ellos hablamos- son los futbolistas con los que la liga pretende motorizar su consolidación y la captación de nuevo público dentro y fuera de sus fronteras. Sobre el papel, son los distintos. Con desigual fortuna, son los héroes y villanos de cada temporada.

Como nunca antes la Major League Soccer y sus equipos se esforzaron este año por fichar a grandes nombres del fútbol internacional. Cracks que generaron nueva repercusión para una liga en crecimiento, pero que no en todos los casos dieron el resultado esperado en los terrenos de juego de América del Norte.

A continuación, una reseña -equipo por equipo- de todos los Jugadores Franquicia que debutaron en la MLS en 2015.

Chicago Fire: El malogrado proyecto del técnico Frank Yallop hizo agua en varios sentidos, dando cuerpo a una de las peores temporadas del equipo de la Ciudad del Viento. Además del delantero brasileño Gilberto (que debutó en la liga en 2014 con la camiseta de Toronto FC y fue dejado libre a mediados de este año por el conjunto canadiense) el equipo del estado de Illinois contrató este año a dos Jugadores Franquicia sin experiencia previa en el fútbol norteamericano. Las esperanzas puestas en el armador Shaun Maloney pronto se disiparon. Su permanencia en la MLS duró apenas 14 partidos, luego de los cuales el internacional escocés solicitó ser transferido al Hull City. La contrapartida de Maloney bien puede ser el atacante ghanés David Accam, llegado a la liga desde el Helsingborg de la primera división sueca. Accam protagonizó momentos de brillantez en su año de debut en la Major League Soccer opacados por la mala campaña del Fire, algunos problemas físicos y ciertas actitudes cercanas a lo antirreglamentario de parte del delantero.

Colorado Rapids: En 2015 el equipo entrenado por Pablo Mastroeni incorporó a dos Jugadores Franquicia. El irlandés Kevin Doyle, quien pudo debutar en la Major League Soccer a finales del mes de mayo, tras llegar a un acuerdo con Wolverhampton Wanderers, dueño de su pase. Entre los años 2014 y 2015 Doyle jugó apenas una docena de encuentros en Inglaterra mientras estuvo cedido en los equipos de Queens Park Rangers y Crystal Palace. Desde su arribo a América del Norte pudo participar en 20 juegos, en los que consiguió marcar 5 goles para Colorado Rapids. El otro DP es el joven volante ofensivo Juan Ramírez, cuya ficha fue adquirida a Argentinos Juniors en el mes de febrero. Ramírez -quien también sumó 20 encuentros en el club de las Montañas Rocallosas- alternó entre la titularidad y la suplencia a lo largo de todo el año.

Houston Dynamo: El final de la temporada 2014 dejó en claro que había una contratación casi ‘obligatoria’ que algunos clubes de la MLS debían hacer. El desahuciado Chivas USA, liquidado un año atrás, contaba con Erick Torres, un joven delantero mexicano que se convirtió en una de las sensaciones del año pasado. En menos de dos temporadas con el desparecido club angelino el Cubo anotó 22 goles. Pudo haber ido a Seattle Sounders o a Los Angeles Galaxy, pero terminó en el Dynamo. Tras pasar seis meses a préstamo en el Club Guadalajara y sortear algunos problemas legales en su país, Torres llegó al club texano como Jugador Franquicia. Pero 2015 no fue un buen año para el atacante. En 11 encuentros jugados durante el segundo semestre no logró convertir. Se habló en los últimos días de una mala relación con el técnico escocés Owen Coyle (que lo utilizó en contadas oportunidades) y de la intención del Houston Dynamo por desprenderse del mexicano. De momento todo indica que Erick Torres será de la partida con el Orange Crush en 2016.

Los Angeles Galaxy: El campeón de la MLS Cup de 2014 fue uno de los principales animadores del mercado estival, durante el cual sumó al volante inglés Steven Gerrard y al internacional mexicano Giovani dos Santos. En términos generales puede decirse que los dos nuevos Jugadores Franquicia fueron de mayor a menor en su todavía breve historia en la Major League Soccer. Gerrard (13 partidos / 2 goles) aterrizó en California ejerciendo de exsímbolo del Liverpool y le ha costado cambiar el registro desde ese momento. Declaraciones poco profesionales, permanente añoranza de la Premier League y poca presencia en los partidos importantes del Galaxy. La experiencia de Stevie G en la primera división norteamericana todavía acumula  saldo deudor. El aporte de Dos Santos también es debatible, aunque el técnico Bruce Arena reconoció que el exatacante del Villarreal llegó con problemas físicos a la Major League Soccer. Con 9 partidos disputados y 3 tantos marcados en sus primeros meses en la liga el futbolista elegido por el Galaxy para ser su símbolo y conductor durante la próxima década todavía parece estar muy lejos del parámetro establecido por figuras como Landon Donovan o Robbie Keane.

Montreal Impact: ¿Es la de Didier Drogba la mejor contratación de mitad de temporada de un Jugador Franquicia en toda la historia de la Major League Soccer? Hay suficientes razones como para responder de manera afirmativa. 11 goles en 11 partidos. Una performance que puede resultar muy difícil de igualar a futuro y que explica la revolución que la llegada del marfileño (casi en paralelo con el despido del entrenador Frank Klopas) ha generado en el club francófono, que finalizó 2014 como el peor equipo de la liga. ¿Qué tipo de récord podría ser capaz de conseguir Drogba en una temporada completa en la MLS? Las proyecciones -pese a la imprevisibilidad que año tras año demuestra el torneo- ponen al IMFC en una situación casi ideal de cara a 2016.

New York City FC: Uno de los clubes debutantes en la temporada 2015 tiró la casa por la ventana en el rubro de contrataciones estelares, al menos desde el punto de vista de la repercusión mediática. Tres son los Jugadores Franquicia que incorporó el club del City Football Group. Uno que soportó toda la extensión del primer año de competición –David Villa– y dos (Frank Lampard Andrea Pirlo) que se sumaron a las órdenes del hoy cesado técnico Jason Kreis durante el verano. El español jugó en 30 de los 34 encuentros de la temporada regular y marcó 18 goles, solamente cuatro menos que los conseguidos por Sebastian Giovinco y Kei Kamara, máximos artilleros de la temporada regular. El asturiano consiguió una cifra sobresaliente de anotaciones al frente de un equipo ordinario, como fue NYCFC en su año de debut. Distintos son los casos de Lampard y Pirlo. El inglés -de acuerdo con lo anunciado originalmente- tendría que haber hecho toda la pretemporada con el equipo norteamericano y debería haber sido parte del primer equipo desde el comienzo de la MLS 2015. La realidad es que se quedó en Manchester City durante todo el primer semestre del año y llegó a New York City FC en el verano, fuera de estado y lesionado. La estadística indica que Frank Lampard jugó 10 encuentros y marcó 3 tantos. La realidad es que pudo actuar de manera competitiva y medianamente en plenitud de forma en la mitad de esos compromisos. Cinco o seis partidos aceptables no sirven para evaluar la temporada de un jugador llamado a ser el líder natural de un equipo, aunque en la recta final de la temporada regular el #8 demostró que su aporte podría ser importante en 2016. Andrea Pirlo, por su parte, jugó en 13 encuentros. El italiano no estaba en la lista de prioridades de Kreis, quien no supo encontrarle una demarcación y una función que pudiera beneficiar a su rendimiento individual y en función colectiva. Bajo el esquema táctico del NYCFC modelo 2015 l’Architetto quedó demasiado expuesto al roce y al choque físico con sus adversarios de turno. El propio volante se encargó de dejar en claro horas atrás que no desea ser transferido al fútbol europeo, pese a que diversos reportes lo colocaban en 2016 en equipos como el Inter de Milán y el Manchester City.

New York Red Bulls: El club del estado de New Jersey fichó en el verano al atacante argentino Gonzalo Verón, el segundo Jugador Franquicia del plantel que desde este año encabeza el técnico Jesse Marsch. Pese a ser un jugador designado el exdelantero de San Lorenzo de Almagro cumple en su primer año de experiencia en la Major League Soccer un papel de suplente, de revulsivo desde el banco de relevos. Con un gol en trece encuentros Verón se convirtió con el paso de las semanas en un elemento cada vez más importante para el equipo que acaba de ganar el Supporters’ Shield y jugará la serie final de la Conferencia Este. El inicio del trabajo en 2016 podrá ayudar a definir si el bonaerense puede ganar un lugar en un XI titular que en 2015 se ha mantenido muy sólido y estable.

Orlando City SC: El de los Leones es el segundo equipo debutante en la Major League Soccer en 2015. Al igual que New York City FC el club de la camiseta morada contó con tres jugadores designados este año: Kaká, el atacante colombiano Carlos Rivas y el delantero hondureño Bryan Róchez. Dentro de un plantel bastante joven (11 futbolistas tienen 21 años o menos) el internacional brasileño fue muy importante para el asentamiento de su nuevo equipo en la máxima categoría norteamericana. Soportó bastante bien la dureza física de la MLS y, además, fue efectivo sobre el terreno de juego (28 partidos / 9 goles). Pero el esfuerzo y el talento natural del jugador mejor remunerado de la liga no alcanzaron para que el club representante del estado de Florida lograra clasificar a la postemporada. Rivas llegó a OCSC desde Deportivo Cali junto a su compatriota y compañero de equipo Cristian Higuita. Al #11 le costó bastante adaptarse a su nueva vida en Estados Unidos, y ha padecido algunas lesiones y problemas de salud a lo largo de la temporada. Pero firmó buenas actuaciones sobre el cierre del año, lo que permite imaginar a un Rivas más protagonista en 2016. Róchez puso pie en Orlando con el rótulo de sensación del fútbol centroamericano. Con 20 años marcó 29 goles en 59 encuentros con la camiseta de Real España en la primera división hondureña. Su impacto no ha sido tan notable en la MLS, donde consiguió 3 goles en 13 compromisos. El de Tegucigalpa encontró una durísima competencia en la delantera en el también muy joven Cyle Larin. El canadiense, recientemente elegico como el novato del año en la liga, consiguió 17 dianas en 27 jornadas de la Major League Soccer.

Philadelphia Union: Aparte del caso de Maurice Edu (que llegó cedido en 2014 y en 2015 renovó con el equipo de la Ciudad del Amor Fraternal como designated player) el único Jugador Franquicia nuevo en 2015 para el equipo entrenado por Jim Curtin fue el delantero venezolano Fernando Aristeguieta. El pase de Cologol pertenece al Nantes, que lo cedió al Union por la temporada 2015. Si bien el goleador manifestó en más de una ocasión que desea quedarse en la MLS la opción de compra de su pase es elevada y genera dudas en los propietarios del equipo azul y oro. Lesiones musculares y la rotura de un dedo han permitido que el exefectivo del Caracas solamente pudiera jugar 18 encuentros, en los que anotó 5 goles.

Portland Timbers: El cordobés Lucas Melano llegó al cuadro de los Leñadores durante el verano como Jugador Franquicia. Si bien su papel dentro de la cancha ha crecido con el paso de los partidos el exfutbolista de Lanús y Belgrano todavía tiene mucho para dar. Tal vez no tanto en la definición -como muchos aficionados de Portland esperaban- pero sí en el armado de jugadas de ataque para la franquicia del estado de Oregon. Termina 2015 siendo importante dentro de uno de los cuatro clubes con opciones de levantar la MLS Cup.

Real Salt Lake: Juan Manuel Martínez fue un verdadero bonus track dentro del mercado de la MLS 2015. El Burrito llegó en agosto y apenas participó de tres juegos, en los que consiguió un gol. El rionegrino es la pieza más nueva (y el tercer Jugador Franquicia) de un RSL que apunta a reformularse y volver a ser protagonista de la liga a partir del próximo año.

San Jose Earthquakes: El suizo de origen nigeriano Innocent Emeghara fue otro los fiascos de la temporada en materia de fichajes de jugadores designados. El delantero sufrió una rotura de ligamentos cruzados a principios de año y fue una notable ausencia en el equipo californiano durante toda la temporada. Ante el anuncio de que los Earthquakes saldrán a buscar delanteros en Argentina y algunos mercados europeos se plantea una duda razonable sobre la continuidad de Emeghara en el equipo entrenado por Dominic Kinnear.

Seattle Sounders FC: El veterano atacante paraguayo Nelson Haedo Valdez se sumó al equipo dirigido por Sigi Schmid casi sobre el cierre del mercado veraniego. El León Guaraní –de 31 años- fue de la partida en 7 encuentros de liga, en los que marcó un gol. Haedo Valdez se sumó a unos Sounders que están en el primer gran momento bisagra de los Sounders desde su llegada a la Major League Soccer. Un plantel veterano y con aspiraciones a todo necesita comenzar a renovarse para seguir siendo viable como club grande (aunque sin corona) de la liga.

Toronto FC: El club canadiense es el que más ha invertido en sueldos esta temporada. El gran acierto del año (¿De la década?) en el cuadro escarlata fue la contratación del italiano Sebastian Giovinco, el mayor talento individual de la liga en la actualidad, y claro candidato a ser premiado como el mejor futbolista de la MLS en 2015. El exjuventino es probablemente el nuevo paradigma de Jugador Franquicia de la liga, o al menos la opción que se contrapone al modelo de contratación de figuras 30+ inaugurado por David Beckham años atrás. Giovinco llegó a América del Norte para abrir la puerta a una nueva generación de futbolistas europeos que -todavía en plenitud física y con temporadas por delante- decidan agregar a la MLS a su hoja de servicios. El otro Jugador Franquicia fichado por el equipo de la provincia de Toronto es el internacional estadounidense Jozy Altidore, quien claramente fue de la decepción en el inicio de la temporada a un esperanzador fin de año en el que -en propias palabras del delantero- comienza a superar lo que él define como «el peor momento» de su vida.

Vancouver Whitecaps: El uruguayo Octavio Rivero fue la sensación de la liga en los primeros meses de competición de este año. El club del Pacífico canadiense fue la mejor franquicia durante las jornadas iniciales del torneo, y el goleador nacido en Treinta y Tres, su valor más destacado. Aunque el gran comienzo anotador no se sostuvo en el tiempo, una decena de goles en 33 encuentros no es una estadística nada despreciable para un debutante en el fútbol norteamericano, que solamente acumulaba experiencia previa en su país natal y Chile.

Fotografía: New York City FC

 

24 Under 24: Dos argentinos entre los mejores jóvenes de la liga

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«24 Under 24» es un ranking anual confeccionado por la Major League Soccer para reconocer a los 24 mejores jugadores menores de 24 años que se desempeñan en los Estados Unidos y Canadá. En esta edición, la sexta de su historia, dos jugadores argentinos aparecen destacados entre lo mejor de la liga.

Matías Laba, mediocampista de contención de los Vancouver Whitecaps, aparece en el 12° lugar. Es su tercera aparición en el listado, luego de ser el 21° en la temporada 2013 (su primera en la liga, con Toronto FC) y 15° en 2014.  Con 25 partidos jugados en la presente temporada, su trabajo en la cobertura y recuperación es clave para unos ofensivos ‘Caps que marchan primeros en la Conferencia Oeste.

Los periodistas y especialistas encargados de realizar el listado lo postulan como el mejor volante destructor de la liga, y destacan su capacidad para posicionarse y su distribución, un aspecto de su juego que creen va a crecer todavía más en los próximos años.

Lucas Melano, delantero recién llegado a los Portland Timbers, es el otro argentino de la lista. El ex Lanús ocupa el puesto 19 del ranking, a pesar de su por ahora escaso aporte a la causa de los dirigidos por Caleb Porter. Apenas 8 partidos jugados, con un gol y una asistencia en su haber, el ranking de Lucas está apoyado principalmente en su potencial y sus pergaminos como peligroso atacante en el fútbol argentino.

En su ficha técnica destacan la combinación de gran velocidad y Soccer IQ que el argentino poseé, así como su capacidad para crear espacios para los compañeros.  24under24

El primer lugar de la lista fue para un colombiano: Fabián Castillo, ligerísimo delantero/extremo del FC Dallas que atraviesa su quinta temporada en la liga, la más productiva hasta ahora. 9 goles, 7 asistencias, y una capacidad para crear peligro constante, Castillo logró gracias a sus grandes actuaciones abrirse las puertas del seleccionado dirigido por Néstor Pekerman y atraer el interés de varios clubes europeos.

En un listado con marcada presencia latinoamericana aparecen el ecuatoriano Joao Plata (9°), el mexicano Erick «Cubo» Torres (11°) el colombo-estadounidense Juan Agudelo (13°) y los uruguayos Diego Fagundez (17°) y Octavio Rivero (18°).

Para la elaboración de este listado, se tiene en consideración una terna previa de 75 nombres. En ella aparecieron otros dos futbolistas argentinos: Lucas Pittinari, ex Belgrano de Córdoba actualmente en Colorado Rapids, y  Victor Cabrera, hombre que juega en Montreal Impact cedido desde River Plate.

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MLS 2015: La previa de la Conferencia Oeste

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Más temprano, Ariel nos condujo por la previa de los equipos de la Conferencia Este. Tomamos ahora la posta para repasar a los 10 cuadros que integran el lado occidental de la Major League Soccer.

 

COLORADO RAPIDS

Para el equipo dirigido por Pablo Mastroeni, 2014 no fue un año sencillo. En el debut como entrenador del ex internacional estadounidense, los de Denver arrancaron mal y terminaron peor, sin victorias en los últimos 12 partidos de la temporada. ¿Pueden las cosas ser distintas esta vez? A juzgar por el potencial de varios de sus jugadores más jóvenes (Shane O’Neill, Dillon Powers, Deshorn Brown), y gracias a un par de refuerzos de más experiencia, es posible.

Mercado: Michael Harrington, ex Portland, Bobby Burling, ex Houston, y Marcelo Sarvas, campeón con el Galaxy, llegaron para aportar experiencia y apuntalar al equipo en la faz defensiva. Desde Argentina se sumaron Lucas Pittinari, a préstamo de Belgrano, y Juan Ramírez, ex Argentinos que llega como la gran apuesta y con el rotulo de Jugador Franquicia. Además, Zac MacMath, el siempre cuestionado arquero de Philadelphia Union, llego a préstamo para darle pelea en el puesto a Clint Irwin.

En términos de minutos jugados, la baja más sensible es la de Chris Klute, que paso a Columbus Crew. Un par de históricos, como Brian Mullan (retirado) y Marvell Wynne, también dejaron el club.

Táctica: Un 4-2-3-1 parece estar en los planes de Mastroeni, con Pittinari y Sarvas en el doble pivot, Vicente Sánchez, Powers y Ramírez en tres cuartos y el jamaicano Brown como primera opción de ataque.

Jugadores Franquicia: Juan Ramírez, Gabriel Torres

En una Conferencia Oeste que será una autentica batalla, Colorado tendrá una temporada más que complicada mientras trata de hacer encajar sus nuevas piezas. Con la ampliación de los cupos. pueden aspirar a colarse en la postemporada entre el quinto y el sexto puesto, pero no les será fácil.

 

FC DALLAS

De la mano de Oscar Pareja, Dallas fue uno de los equipos más entretenidos de seguir en la temporada que pasó. Un fútbol rápido, de buena técnica y balón al piso, que aprovecha al máximo las virtudes de un grupo de jugadores que se cuenta entre los más talentosos de la Major League Soccer. Construir alrededor del argentino Mauro Díaz y del genial puntero colombiano Fabián Castillo fue uno de los grandes aciertos, y habiendo mantenido la base, el equipo aspira ahora a más.

Mercado: Un mercado bastante quieto en el cuadro texano, en el que reemplazaron arquero (Dan Kennedy adentro, Raúl Fernández fuera) y confirmaron la llegada de otro prometedor jugador colombiano como Michael Barrios, ex Uniautonoma. Entre las bajas, destaca la de Jair Benítez, con muchas temporadas en el club, y de George John, defensor de grandes condiciones y al que las continuas lesiones le complicaron la carrera.

Táctica: En los papeles, otro 4-2-3-1 con un cuarteto de ataque compuesto por Barrios, Díaz, Castillo y el artillero panameño Blás Pérez.

Jugadores Franquicia: Fabián Castillo, Mauro Diaz, David Texeira

Con todo, el Dallas luce como candidato seguro a alcanzar los playoffs. El gran signo de interrogación pasa por el centro del ataque, dónde la única carta confiable es Pérez, delantero ya entrado en años. Mucho dependerán las chances de los texanos en que el panameño pueda mantenerse sano, o bien que se pueda concretar un fichaje en su puesto en algún momento de la temporada.

 

HOUSTON DYNAMO

El cuadro naranja buscará sin dudas mejorar lo hecho en 2014, donde fue una de las vallas más vencidas, solo superado por Chivas y Colorado, y uno de los equipos menos goleadores, dudoso honor que también compartieron Montreal y el difunto rebaño angelino. Para cambiar la dinámica, se anunció la llegada del inglés Owen Coyle, entrenador con experiencia en Burnley, Bolton y Wigan, entre otros. Con esto y un activo mercado de pases, el otro club de Texas se presenta como un equipo muy distinto al de meses atrás.

Mercado: El Dynamo se quedó con la vedette del mercado de pases, Erick “Cubo” Torres, que se sumará más adelante en el año una vez terminada su participación en Liga MX con el Guadalajara. Raúl Rodríguez, veterano zaguero español (y ex Espanyol) llega para apuntalar la defensa, a igual que Oumar Ballo, una de las grandes promesas de esta camada del college. Leonel Miranda, otro de la nutrida comitiva argentina, llega cedido de Independiente.

Táctica: Por lo hecho en pretemporada, Coyle parece apostar a un 4-4-2 plano, con Boniek Garcia y Brad Davis, dos de sus jugadores mas talentosos, por los costados.

Jugadores Franquicia: Alexander López, DeMarcus Beasley, Erick Torres

Sin un arquero titular definido, y con una delantera que resultó algo débil en ausencia del “Cubo”, Coyle tendrá que trabajar bastante para hacerse con uno de los seis puestos de postemporada. El desconocimiento de la liga y sus mañas por parte del entrenador, como ha sucedido en el pasado con otros técnicos europeos, puede ser un factor importante.

 

LOS ANGELES GALAXY

¡Dale campeón, dale campeón! El cuadro angelino no necesita presentación. Los campeones de 2015 y más ganadores en la historia de la liga se preparan para la vida sin Landon Donovan pero, rapidito, se anotaron un jugador de jerarquía que, tal vez, esté a la altura de las circunstancias: Steven Gerrard.

Mercado: Más allá del bombazo que significa la llegada del internacional inglés, el equipo de Bruce Arena se movió poco y nada en el mercado, lo que para un equipo campeón suele ser una buena señal. Además de Landon, el Galaxy perdió a Marcelo Sarvas, uno de sus jugadores más regulares en el mediocampo.

Táctica: Bruce es un militante del 4-4-2, y no parece que vaya a cambiar de estilo. Mientras se aguarda la llegada de Gerrard en junio, la duda pasa por quien acompañará a Juninho en la medular. Arriba, el faro seguirá siendo el enorme Robbie Keane, acompañado por el chico Gyasi Zardes, cada vez más consolidado.

Jugadores Franquicia: Omar Gonzalez, Robbie Keane, Steven Gerrard

¿Puede el Galaxy salir campeón nuevamente? Absolutamente. Si no es el máximo candidato, pasa cerca.

 

PORTLAND TIMBERS

Los de Oregon eran el equipo a seguir en 2014, al menos de parte de la prensa especializada. Su apuesta atractiva y el talento de varios de sus jugadores así lo justificaban. Pero un pésimo arranque lo pusieron en una posición complicada de entrada, y una irregularidad incurable lo llevaron a perderse los playoffs. Con la lección aprendida, pero prácticamente con el mismo equipo, encaran este 2015.

Mercado: La incorporación más resonante es la de Nat Borchers, un estandarte de la defensa del Real Salt Lake que llega a la Ciudad de las Rosas para aportar solidez a un equipo que ataca mucho y sufre más en el retroceso. Para el arco, se sumó Adam Larsen Kwarasey, de mucha experiencia en el fútbol de Noruega y con la selección de Ghana. Además, un par de apuestas llegadas desde el sur del continente: Dairon Asprilla, colombiano ex Alianza Petrolera, y Jeanderson Pereira, brasileño ex Santa Rita.

Táctica: El planteo seguirá siendo un 4-2-3-1. En el centro del campo, se sentirá la baja de Will Johnson, fuera varios meses por una fractura. En contrapartida, en ataque hay un nutrido grupo de alternativas, como Fanendo Adi, Gastón Fernández y Maxi Urruti.

Jugadores Franquicia: Diego Valeri, Fanendo Adi, Liam Ridgewell.

Dos equipos, uno de mitad de cancha para adelante, y otro para atrás. Los Timbers tienen en Porter a un buen entrenador, pero no haber atendido los problemas de una defensa que fue muy pobre en 2014, lo signan como un equipo que tranquilamente puede perderse de nuevo la postemporada.

 

REAL SALT LAKE

El cuadro morado, habiendo tenido que aprender a vivir sin Jason Kreis, ahora debe combatir una nueva baja: Garth Lagerwey, su manager histórico, se fue a buscar nuevos horizontes con los Sounders. Con una base a la que el calendario le empieza a pesar, y un Jeff Cassar entrando en su segundo año como entrenador y listo para darle su impronta al equipo, este parece ser el primer año en el que, verdaderamente, el ciclo hegemonico de Salt Lake pueda estar llegando a su fin.

Mercado: Los de Utah perdieron en el mercado casi la totalidad de su defensa en las lides del mercado: Borchers, Chris Schuler (al New York City) y Carlos Salcedo (al fútbol mexicano, polémica mediante) dejaron el club. El regresado Jamison Olave, Demar Phillips (ex Stoke) y un par de juveniles (Boyd Okwuonu, Phanuel Kavita) serán los encargados de cubrir los huecos que se generaron.

Táctica: El dibujo para este año parece ser un 4-3-3, en lugar del tradicional 4-3-1-2. Javi Morales, en su novena temporada en el club, será nuevamente el encargado de hacer que las cosas pasen, pero desde un rol más retrasado. En ataque, cuatro hombres (Alvaro Saborío, Joao Plata, Olmes García y Sebastián Jaime) se disputarán los tres lugares disponibles.

Jugadores Franquicia: Sebastian Jaime, Javier Morales, Alvaro Saborío

Cuesta no poner a RSL entre los equipos que animaran la Conferencia Oeste. Para un club tan acostumbrado a la continuidad, los cambios de dibujo y estilo serán una novedad importante y está por verse que tan bien resultan. Material para alcanzar los playoffs hay, pero cuesta ver en este equipo un candidato fuerte al título.

 

SAN JOSE EARTHQUAKES

La estrella de los Quakes en 2015 no se encontrará en el campo. La estrella, de hecho, será *el* campo. El equipo del norte de California finalmente tendrá su hogar, con la inauguración del bello Avaya Stadium. Para esta temporada, tan importante en la historia del club, el producto dentro del campo de juego tiene que ser bastante mejor que lo visto en los últimos tiempos y la directiva ha tomado nota de ello, concretando el regreso a casa de Dominic Kinnear, hijo pródigo y participe en los dos títulos de liga que tiene el club, junto con la llegada de un par de refuerzos de jerarquía.

Mercado: La apuesta en ataque es Innocent Emeghara, delantero suizo-nigeriano de nutrida experiencia en el fútbol europeo y que llega a la MLS a los 25 años, presumiblemente en su mejor momento. Además se incorporó Leandro Barrera, de buen paso por Chivas USA, y Fatai Alashe, una de las joyitas del draft.

Táctica: Kinnear es hombre de 4-4-2, aunque resta ver como encajan en dicho esquema sus dos hombres más talentosos: Matías Pérez García y Tommy Thompson, la joyita del club y que está llamado a tener un rol preponderante en 2015.

Jugadores Franquicia: Chris Wondolowski, Matías Pérez García, Innocent Emeghara

El pronostico es reservado. Kinnear es un experto en armar equipos fuertes de local e incómodos para cualquiera. Una clasificación a los playoffs, entre los últimos puestos, no puede descartarse, pero no parece haber material para mucho más.

 

SEATTLE SOUNDERS

Con asistencia perfecta a la instancia de playoff en sus seis temporadas en la liga, hablar de los Sounders es hablar de uno de los equipos más destacados de la MLS. Buenas campañas en Concachampions, reiteradas conquistas en Copa Abierta y un Supporters’ Shield apuntalan su reputación, pero un título le es esquivo a los de verde: la MLS Cup. Con prácticamente el mismo equipo que en 2014, los de Sigi Schmid iniciarán una vez más la búsqueda por el trofeo que les falta.

Mercado: Los del estado de Washington perdieron a una de sus mayores promesas, DeAndre Yedlin, vendido al Tottenham en una suma millonaria. Para reemplazarlo, incorporaron desde Inglaterra a Tyrone Mears, de 32 años y experiencia en Bolton, Burnley, Derby County y Preston, entre otros.

Táctica: Sigi es otro de los entrenadores que apuesta al 4-4-2. Con tan poco movimiento de mercado, el once inicial sale casi de memoria: Frei; Mears, Marshall. Evans, Gonzalez; Neagle, Alonso, Pineda, Pappa. Dempsey y Martins.

Jugadores Franquicia: Osvaldo Alonso, Clint Dempsey, Obafemi Martins

Pocos clubes en la MLS (¿y en el continente, tal vez?) pueden presumir de tener una dupla de ataque tan temible como Dempsey-Martins. Con ellos en punta y el resto del equipo consolidado, los Sounders son una fija para los playoffs. Para avanzar un poco mas, necesitarán llegar con sus hombres claves enteros a noviembre y superar las taras, a esta altura ya endémicas, que aquejan al club cada vez que llega la postemporada.


SPORTING KANSAS CITY

Luego de ser campeones en 2013, los de Kansas tenían todos los números para repetir en 2014, pero una serie de lesiones claves golpearon en el peor momento, por lo que el sueño del bicampeonato quedó trunco. Pensando en 2015, la salud y el estado físico (el tan mentado Sporting Fit) determinarán si los de Peter Vermes están para pelear por el título o no.

Mercado: 14 jugadores llegaron en total a Kansas. El chileno Luis Marín, que llegó para hacerse cargo del arco; Bernardo Añor, de buen año en Columbus, Kristian Nemeth, delantero húngaro ex Roda, y el internacional canadiense Marcel De Jong se cuentan entre lo más destacado. Aurelien Collin, perdido a manos de Orlando City en el draft de expansión, será uno de las piezas a reemplazar.

Táctica: Vermes es uno de los pocos técnicos de la MLS que consistentemente apuesta al 4-3-3, y suele ser bastante flexible en cuanto a la selección de los interpretes que lo componen. Por caso Graham Zusi, una de sus figuras, puede aparecer como mediocampista o puntero derecho. Benny Feilhaber puede alinear en cualquier de los tres puestos del centro del campo. De esta manera, el equipo celeste se provee con gran cantidad de variantes.

Jugadores Franquicia: Graham Zusi, Matt Besler

Con la llegada de los dos equipos de expansión, Sporting Kansas City debió mudarse de Conferencia. Podemos decir sin temor a equivocarnos que los celestes se encontraban más cómodos del otro lado del mapa. Sin embargo, a pesar de la incrementada competencia, el Sporting debería ser una fija entre los mejores seis.


VANCOUVER WHITECAPS

Si los astros se alinean, y Carl Robinson puede llevar adelante lo que trama, los Whitecaps pueden convertirse en uno de los equipos más entretenidos de este temporada. Durante 2014 mostraron buenas intenciones, e incluso lograron meterse en los playoffs. Ahora, con un grupo de jugadores reforzado en casi todas sus lineas, los canadienses son un equipo a seguir de cerca.

Mercado: La latinoamericanización del club continúa su curso. Robinson una vez más aposto a Sudamérica para reforzar el plantel. Octavio Rivero, delantero uruguayo del O’Higgins, llega como Jugador Franquicia, mientras que Diego Rodríguez, otro charrúa, llega desde Juventud Las Piedras cedido con opción de compra, una formula que le ha dado buenos resultados al club canadiense en el pasado reciente. El ex Málaga llega para reemplazar a Andy O’Brien, pieza fundamental de la defensa que no llegó a un acuerdo para renovar su contrato y abandonó el club.

Táctica: Un 4-2-3-1 repleto de hombres de buen pie. Matías Laba en el centro del campo, como principal hombre de quite y salida clara, y Kendall Waston en el corazón de la defensa, con su imponente presencia física y juego aéreo envidiable, son piezas clave.

Jugadores Franquicia: Matías Laba, Pedro Morales, Octavio Rivero

El concepto se repite en todos los pronósticos, pero no por redundante deja de ser cierto: el Oeste será muy duro. Los Whitecaps parecen tener los elementos suficientes para estar entre los mejores seis. ¿Les alcanzará para progresar una vez allí?

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Se dijo hasta el hartazgo: la Conferencia Oeste es siempre la más disputada da la MLS, y este año no sera la excepción, más allá del crecimiento general que se vislumbra en varios equipos del Este. El Galaxy, por presente e historia, los Sounders, Kansas City, y Dallas aparecen como los equipos que disputarán no solo el título de Conferencia, si no también el de la Temporada Regular. Vancouver, Houston, Salt Lake y Portland aparecen en un segundo pelotón, con chances de clasificar y de sacarle puntos a cualquiera.

Para cerrar, nos tomamos unas lineas para hablar de algunos de los nombres propios a seguir en este 2015.

– Robbie Keane: a sus 34 años, el irlandés no da signos de aminorar su marcha. Fue clave el año pasado y seguramente tendrá un rol de importancia en la temporada que inicia.

– Octavio Rivero: uno de los goleadores del fútbol chileno en 2014, si logra trasladar ese estado de forma a su nuevo club, será gran candidato al premio al mejor refuerzo del año.

–  Tommy Thompson: si es un nuevo Donovan, o el próximo Adu, solo el tiempo lo dirá, pero lo cierto es que el chico, a muy corta edad, entusiasma con su talento.

– Erik Palmer-Brown: si no lo venden antes, claro está, el defensor del Sporting, empezará a jugar más seguido. Por cierto, tiene apenas 17 años.

– Steven Gerrard: ¿algo que agregar? Su extraordinaria categoría, más el hecho de verlo por primera vez vistiendo una casaca que no sea la del Liverpool, son motivos de sobra para no perderle pisada.