LAFC y la MLS plantan bandera en el centro de Los Angeles

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Los Angeles FC tendrá en 18 meses -semanas más, semanas menos- el estadio en el que debutará en la temporada 2018 en la Major League Soccer. El Banc of California Stadium (¡Ojo! Es Banc con C y no con K) comenzó a ser construido en la mañana del martes, luego de una ceremonia que fue una demostración del factor estelar que tendrá (ya tiene, de hecho) el futuro equipo de la liga.

El actor Will Ferrell -cada vez más comprometido en su papel de propietario minoritario y encargado de relaciones públicas de LAFC– fue quien cerró el acto con el que a fuerza de golpes de pala y con el trabajo de dos excavadoras (una controlada por Ferrell, la otra por Earvin ‘Magic’ Johnson) se dio inicio de manera simbólica al inicio de la construcción del estadio específico para la práctica del fútbol, con capacidad para 22.000 espectadores.

El Banc of California Stadium -el nombre comercial se dio a conocer el martes también- no estará ubicado en cualquier lugar, sino que se levantará en una zona históricamente vinculada con el deporte en la ciudad de Los Angeles. Lo primero que tienen que hacer los operarios contratados por LAFC es demoler el Los Angeles Memorial Sports Arena. El estadio de fútbol ocupará el lugar que durante años equipos como Los Angeles Lakers, Los Angeles Clippers o Los Angeles Kings -entre otros- consideraron como su hogar.

Todo eso dentro de Exposition Park, en el sur de la ciudad de Los Angeles. Prácticamente pegado al Memorial Coliseum, sede de dos Juegos Olímpicos durante el siglo XX y que aspira a serlo nuevamente en 2026. El Banc of California Stadium -de acuerdo con lo que se informó en la presentación- será parte de las instalaciones que la ciudad californiana usará en caso de que el Comité Olímpico Internacional se decida por la urbe de la Costa Oeste.

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Un lugar con muchos puntos a favor para que LAFC consiga instalarse rápidamente en la mente de los aficionados locales. Su rival local será el todopoderoso Los Angeles Galaxy, el equipo más ganador en la historia de la MLS. Pero el club Black-and-Gold confía plenamente en el potencial de su estadio, ubicado literalmente en el centro angelino, bien comunicado mediante el sistema de transporte público y convierte a ‘los Galácticos’ automáticamente en extraños en tierra propia.

Un poco como ocurrió en el mercado de New York en 2015 con los Red Bulls cuando NYCFC entró en competición. El hoy equipo de Bruce Arena reside en Carson, fuera de la ciudad. LAFC -con todo derecho- aprovecha desde el inicio su condición de ser un equipo de Los Angeles, concretamente del centro de Los Angeles, como los distintos interlocutores remarcaron en más de una oportunidad.

Los Angeles FC entra en la capital del espectáculo a nivel mundial siguiendo el mismo camino que haría un gran estreno cinematográfico de alcance global. Y eso no es casualidad. El presidente ejecutivo del club es Peter Guber, productor y dueño de Mandalay Entertainment, responsable de algunas de las películas más taquilleras de la historia. El empresario es además copropietario de Golden State Warriors de la NBA y Los Angeles Dodgers de la MLB.

En poco tiempo LAFC ha conseguido lo que -por distintos motivos- equipos como NYCFC o la franquicia de David Beckham en Miami todavía no pudieron lograr. El nuevo conjunto de Los Angeles tendrá en su estadio propio a su primera figura, su primer Jugador Franquicia. El cuadro celeste del Bronx todavía no dio con el lugar indicado y la experiencia en el sur de Florida tiene que conformarse de momento con el ‘mal menor’ -lejos del terreno deseado- y no tiene una fecha confirmada de inicio de las obras.

En teoría MLS Miami debería entrar en competición en el mismo momento en el que lo hará Los Angeles FC. La realidad demuestra que ambos proyectos están en una fase completamente diferente. Mientras en el estado de Florida todavía se buscan aprobaciones y apoyo político en California el equipo -a nivel empresarial- ya está completamente en marcha.

LAFC arranca con la promesa de ser una nueva potencia en la Major League Soccer. Sus primeros pasos no hacen más que confirmar esa declaración de intenciones.

Fotografía: Imad Bolotok | Los Angeles FC

San Francisco Deltas: La NASL llega a la Costa Oeste

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Pocos días atrás el comisionado de la NASL había dado a entender que pronto su liga anunciaría las ciudades de la Costa Oeste en las que la ‘segunda división’ norteamericana se asentará. El fin de semana -bajo el lema «Fútbol, not Football»– fue anunciada la creación del San Francisco Deltas, el primer equipo de la segunda versión histórica de la North American Soccer League en la Costa del Pacífico.

La confirmación del nacimiento del nuevo equipo se produjo a través de la web preparatoria de los Deltas y de las redes sociales.

Dos grupos inversores intentaron instalar a un equipo de fútbol profesional en la Bahía de San Francisco.

Uno de ellos está formado por los inversores del San Francisco City FC, un club que hasta ahora había competido en ligas del estado de California y que a partir de este año lo hará en la Premier Development League, la principal liga para equipos no profesionales de Estados Unidos.

El otro -que finalmente se quedó con la plaza en la NASL– está encabezado por el empresario brasileño Ricardo Stanford-Geromel (en la fotografía inferior), ex accionista de Ft. Lauderdale Strikers, uno de los conjuntos más establecidos en la categoría de plata de América del Norte. De acuerdo con fuentes locales Stanford-Geromel desde hace meses trabaja para conseguir el desembarco de un nuevo equipo de fútbol en San Francisco o sus alrededores.

 

Geromel

No sorprende el interés en la Ciudad de la Niebla como ciudad para el soccer. Es un mercado cosmopolita, grande, cool y con posibilidad de poder solventar con buenos sponsors la actividad de una nueva franquicia profesional.

Los problemas para la actividad deportiva en San Francisco, como en otros grandes mercados, surgen con las dificultades que se plantean a la hora de encontrar un lugar donde construir un estadio.

Los 49ers -los representantes de San Francisco en la NFL– juegan como locales en una nueva instalación levantada en Santa Clara, a casi 80 km. de la ciudad. Y antes lo habían hecho en el vetusto Candlestick Park, que tampoco estaba en San Francisco. Los Giants y el equipo de Golden State Warriors sí cuentan con estadios dentro de la ciudad, pero solamente los consiguieron tras muchos años de negociaciones político-administrativas.

Hasta que se resuelva su ubicación definitiva los Deltas jugarían como locales en el Kezar Stadium, una infraestructura del municipio, de fácil acceso a través del transporte público y con una superficie de juego de césped natural. El Kezar puede ser alquilado por particulares o escuelas secundarias, por lo que la cancha en cuestión no se encuentra en las mejores condiciones.

¿Por qué el nombre de Deltas? El nuevo grupo propietario parece tener una obsesión con la figura del triángulo… Al que encuentra en distintos elementos de la arquitectura de San Francisco, como el icónico puente del Golden Gate. También en la filosofía de juego instaurada por Johan Cruyff, que ve en el triángulo la mejor manera de mantener la posesión del balón frente a un equipo rival.

Poco más se sabe de este club, que entraría en competición oficial en 2017. Dentro del centenar de aficionados que marcharon por las calles de San Francisco para celebrar la llegada de la nueva franquicia estaba Todd Dunivant, ex jugador de varios equipos de la MLS, retirado definitivamente en 2015. Se desconoce si el antiguo defensor de Los Angeles Galaxy, San Jose Earthquakes, Toronto FC y New York Red Bulls estará vinculado de alguna manera con San Francisco Deltas.

LAFC: Nace un equipo ‘made in Hollywood’

Horas después de liquidar administrativamente a Chivas USA la Major League Soccer anunció la llegada de un nuevo equipo en el sur del estado de California. El comisionado Don Garber presentó en sociedad al grupo empresarial que anuncia que en 2017 tendrá a la flamante franquicia de Los Angeles FC lista para entrar en competición. El desafío para los nuevos propietarios no es menor; el equipo antiguamente comandado por el mexicano Jorge Vergara se marcha de la liga con una larga lista de errores en su haber y con la sensación de que es muy difícil convivir en la misma ciudad con el Galaxy, un club acostumbrado a dominar y ganar todo lo que se ponga en su trayectoria.

La MLS busca consolidar y aumentar su actual presencia en Los Angeles. Y cifra en este nuevo proyecto la esperanza de conseguir lo que no pudo lograr con Chivas USA. El nuevo club, en lugar de concentrarse en la comunidad mexicana que vive en la zona, intentará ser un representante del espíritu cosmopolita de la ciudad. El compromiso de construir un estadio específico para el nuevo equipo y la promesa de una sólida inversión en el plantel seguramente ayudarán a solidificar la competencia -y las diferencias- entre el LA2 y el fortísimo Galaxy.

La nueva franquicia cuenta en el momento de su fundación con 22 propietarios, liderados por el trío formado por Henry Nguyen, Peter Guber y Tom Penn.

Henry Nguyen: Es un empresario nacido en Vietnam y criado en Estados Unidos, y -además- la cara visible de IDG Ventures Vietnam. Un pool de inversores que controla a medio centenar de empresas en vinculadas a los servicios, la telefonía móvil y los medios de comunicación en el país asiático. Entre sus mayores logros en el ámbito empresario está el hecho de haber hecho historia al abrir el primer local de McDonald’s en Ho Chi Minh City. Está casado con Nguyen thanh Phuong, hija del primer ministro vietnamita.

Peter Guber: Uno de los ejecutivos más importantes de la industria del espectáculo en Estados Unidos. Es el titular de Mandalay Entertainment, la empresa que produjo, entre otras, películas como Rain Man, The Color Purple, Missing, Batman, Gorillas In The Mist o Midnight Express. A lo largo de su extensa carrera el trabajo de Guber estuvo nominado en cincuenta ocasiones a los premios Oscar. El empresario es además uno de los propietarios del equipo de Golden State Warriors en la NBA y de la franquicia de Los Angeles Dodgers en la MLB.

Tom Penn: Fue ejecutivo de la NBA, estuvo vinculado profesionalmente a equipos como Portland Trail Blazers y Memphis Grizzlies, y se desempeño como analista de la liga de baloncesto para la cadena ESPN. Además, ha trabajado como abogado y representante de deportistas. Será el presidente de Los Angeles FC.

Larry Berg: Es uno de los socios del fondo de inversiones Apollo Global Management y -más importante- es uno de los copropietarios de la Roma en la Serie A de Italia.

Nomar Garciaparra: Un trascendente shortstop en las grandes ligas del béisbol, hoy retirado. Analista de la MLB en medios como ESPN y SportsNet LA.

Ruben Gnanalingam: Copropietario del Queens Park Rangers, equipo de la Premier League inglesa.

Mia Hamm: Leyenda viviente del fútbol femenino en Estados Unidos, hoy retirada de la práctica profesional. Ganadora de dos medallas doradas y dos Copas del Mundo con la selección de su país. Desde hace pocos días es integrante de la junta de directores del AS Roma, en la primera división del fútbol italiano. Está casada con Nomar Garciaparra.

Chad Hurley: Es uno de los fundadores de YouTube. Hoy controla a la empresa MixBit. En el pasado invirtió en la Fórmula Uno.

Earvin “Magic” Johnson: Tras su retiro como jugador de Los Angeles Lakers ha tenido una intensa actividad en el mundo empresarial. Además de ser uno de los propietarios de Los Angeles Dodgers y del equipo de la WNBA Los Angeles Sparks, «Magic» ha trabajado como comentarista de la NBA en las cadenas TNT e ESPN y es dueño de una corporación que organiza espectáculos, provee soluciones financieras y administra una cadena de complejos de salas de cine.

Kirk Lacob: Es el assistant general manager de Golden State Warriors. Su padre -Joe Lacob- es copropietario del equipo de la NBA.

Mark Leschly: Socio gerente de los fondos de inversión de Rho Capital Partners.

Mike Mahan: Presidente de Dick Clark Productions, una empresa que se define a sí misma como «la propietaria y productora de los mayores eventos televisivos del mundo». Entre ellos, las ceremonias de los Golden Globe, los American Music Awards y los Billboard Music Awards.

Irwin Raij: Abogado especializado en la industria del deporte. Socio de la firma Foley & Lardner LLP, uno de los estudios de abogados más prestigiosos de los Estados Unidos.

Tony Robbins: Es uno de los más reputados coaches de América del Norte. Autor de libros de autoayuda muy populares a nivel internacional y orador motivacional.

Bennett Rosenthal: CEO del fondo de inversión Ares Management. Accionista de la AS Roma.

Paul Schaeffer: Vicepresidente de Mandalay Pictures.

Brandon Schneider: Ejecutivo de Golden State Warriors.

Allen Shapiro: CEO de Dick Clark Productions.

Jason Sugarman: Socio del fondo de inversiones Providence Equity.

Vincent Tan: Propietario de los equipos de Cardiff City (en el English Championship) y FK Sarajevo, de la primera división de Bosnia.

Harry Tsao: Copropietario de Golden State Warriors.

Rick Welts: Presidente de Golden State Warriors.

Dejando de lado el caso de los propietarios del Cardiff City y el QPR la única integrante de este nuevo grupo de accionistas con experiencia real en el mundo del fútbol es Mia Hamm. La exjugadora a partir de ahora puede sumar una experiencia dirigencial en la Roma que podría resultar muy valiosa para los primeros años de desarrollo de Los Angeles FC.

Donde el grupo empresario parece no tener ninguna carencia es en otros aspectos importantes. A primer golpe de vista esta propuesta deja la sensación de que la próxima franquicia de la MLS no padecerá problemas económicos o financieros en lo inmediato. La fuerte presencia de propietarios y ejecutivos de Golden State Warriors y Los Angeles Dodgers aseguran al nuevo equipo eficiencia y contactos aceitados en el mercado deportivo californiano en general y angelino en particular. La MLS buscaba un propietario «local» para el sucesor de Chivas USA, y lo encontró en este colectivo de propietarios. El grupo Mandalay también le da al equipo un interesante acceso al mundo de los medios de comunicación. El vínculo del LAFC con clubes europeos -especialmente en el caso de la Roma- es otro punto de apoyo importante durante los dos próximos años de diseño de la más nueva de las franquicias de la Major League Soccer.

 

Adiós Chivas USA, hola nuevo equipo en L.A.

La Major League Soccer ya habría encontrado un comprador para Chivas USA. El segundo equipo de la ciudad de Los Angeles dejará de existir al finalizar esta temporada, y regresaría en 2017, bajo un nuevo nombre y con un nuevo estadio. La liga pagó a principios de este año unos 70 millones de dólares al empresario Jorge Vergara para quedarse con el equipo californiano, afectado por una serie de escándalos y decisiones administrativas como mínimo cuestionables. De acuerdo con la información que circula en este momento en Estados Unidos la MLS cobraría ahora algo más de 100 millones de parte de los futuros propietarios del club en concepto de expansion fee.

El periodista Grant Wahl ha publicado en la web de Sports Illustrated algunos detalles sobre esta operaciónEl socio mayoritario dentro del nuevo grupo inversor sería Henry Nguyen, un empresario vietnamita-estadounidense que ha desarrollado emprendimientos vinculados a la tecnología en materia de consumo y comunicaciones en su país natal. Además, es el responsable del histórico desembarco de la franquicia de McDonald’s en Vietnam. Otro accionista sería Peter Guber, un importante productor en Hollywood, quien es uno de los propiertarios de los equipos de Golden State Warriors (NBA) y Los Angeles Dodgers (MLB). Dentro del grupo también aparecería el nombre de Tom Penn, un analista del mercado de la NBA en ESPN, quien ha estado vinculado a lo largo de su carrera a la dirección de la liga y de franquicias como Portland Trail Blazers y Memphis Grizzlies. El último y más polémico integrante de la sociedad sería Vincent Tan. El empresario nacido en Malasia -calificado por un articulista del periódico USA Today como «el peor propietario» en el mundo del deporte- es el dueño del Cardiff City F.C., además de ser el chairman de Berjaya Corporation Berhad, un conglomerado de empresas que controla hoteles, complejos de golf, agencias de apuestas, juegos de lotería y -también- la franquicia de McDonald’s en su país, entre otras cosas.

Desde 2010 -cuando se convirtió en el máximo accionista del club galés- Tan ha estado en el ojo de la polémica. Primero, por cambiar el color de la camiseta del equipo, de azul a rojo. Luego, por modificar de manera sustancial el escudo en el que imperaba un bluebird -una golondrina azul- por un dragón. Más tarde, por reemplazar al director deportivo por un amigo de uno de sus hijos. Y, más recientemente, por querer rebautizar a la entidad nacida en 1899 con la marca Cardiff Dragons. Bajo la conducción del magnate asiático el Cardiff City consiguió el ascenso a la Premier League en la temporada 2012/2013. Tras un año en la máxima categoría el equipo bajó al Championship -la segunda división inglesa- nuevamente. Hoy, con el equipo en la mitad de la tabla, Tan confía en el regreso a la máxima categoría. Durante los cuatro años de mandato del controversial Vincent Tan los hinchas galeses han abogado por la salida del empresario y su grupo. En una reciente entrevista concedida a la cadena británica Sky Sports el millonario se mostró abierto a la posibilidad de vender el club, aunque aseguró que en ese caso de que eso ocurra adquiriría otro equipo en Gran Bretaña. Tan -que también es propietario del FK Sarajevo- manifestó que busca «comprar otro club en Europa, y luego invertir en un equipo de Estados Unidos, en la MLS». 

¿Pueden permitirse el sucesor de Chivas USA y la MLS tener entre sus propietarios a un personaje de la extravagancia y la capacidad de provocación que posee Vincent Tan? Después del paso de Jorge Vergara por Los Angeles -y de los motivos que determinaron su salida de la liga- no estamos frente a una cuestión de poca importancia. Los Angeles es un mercado deportivo sensible a este tipo de cuestiones, especialmente tras el escándalo generado por Donald Sterling en L.A. Clippers. Según Grant Wahl, Vincent Tan sería un accionista minoritario del Team L.A.. Tal vez sin injerencia en el manejo del día a día del futuro equipo; eso podría ayudar a que su dinero sea aceptado por quienes deciden en la liga.

¿Qué sabemos del ‘nuevo’ equipo angelino? No demasiado por ahora, más allá de que recientemente se registraron en California las marcas Los Angeles SC (con un potencial escudo con los colores negro, rojo y dorado) y Los Angeles F.C. (que podría tener un crest con esos mismos colores, pero con un diseño sustancialmente distinto). La utilización de manera permanente del Stub-Hub Center (la casa del LA Galaxy) ha sido uno de los factores que atentaron contra el crecimiento y la consolidación de Chivas USA. Gracias a lo publicado por SI.com sabemos que el grupo de inversores que se quedaría con la franquicia se habría comprometido a construir un nuevo estadio específico para el soccer. Y en un lugar céntrico, como acostumbra a sugerir/pedir la MLS en recientes operaciones. Dos terrenos serían los preseleccionados en este momento. Uno de ellos en las inmediaciones del Staples Center y otro en las cercanías del hipódromo de Hollywood Park. La MLS también se interesó en una locación próxima al L.A. Sports Arena, en el barrio de University Park.

El anuncio oficial de la llegada de este nuevo grupo inversor a la Major League Soccer podría producirse a comienzo de la próxima semana, cuando las autoridades de la liga se reúnan en Los Angeles.