Javier Mascherano, ¿un ‘Jefecito’ para la MLS?

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Si bien todavía queda mucho por definir, la temporada 2017 de la MLS pronto será historia. Las turbinas del mercado aún no funcionan a pleno, pero la liga y sus equipos ya comienzan a poner sobre el tablero a sus principales opciones de incorporaciones.

Un nombre propio que podría generar cierto movimiento en el fútbol norteamericano es el de Javier Mascherano, quien no descartaría llegar a la Major League Soccer próximamente. De acuerdo con el periódico deportivo español Sport el centrocampista del FC Barcelona y la selección argentina habría comunicado a la directiva del equipo catalán su intención de marcharse del club próximamente para afrontar la que sería su última etapa como futbolista profesional.

La publicación catalana da a entender que Mascherano tendría decidido firmar el que sería su último gran contrato con un club estadounidense, aunque no ha trascendido el nombre de ninguna franquicia en particular. El volante y defensor de 33 años estaría en este momento analizando diversas propuestas de conjuntos de la MLS.

‘El Jefecito’ habría comunicado al Barça que no desea trasladarse a una liga asiática y estaría plenamente convencido de que en el futuro jugará en la primera división de Estados Unidos y Canadá. El conjunto ‘blaugrana’ no pondría ningún tipo de reparo o inconveniente si llegase una oferta del agrado de ‘Masche’.

¿Incorporación en enero, o a mediados del año próximo? ¿Un equipo de la Conferencia Oeste -donde en 2018 debutará Los Angeles FC-, o alguna de las potencias del Este? ¿Dónde podría encajar un futbolista de las características y la edad de Javier Mascherano?

Fotografía: Facebook | FC Barcelona

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Pase lo que pase, Atlanta United es uno de los ganadores de la MLS 2017

atlutd.pngAtlanta United surgió de la nada. Literalmente. De la nada. Sus primeros ensayos y partidos de práctica se disputaron en febrero de este año. Cinco meses después de su debut oficial en la Major League Soccer es el equipo que más gente lleva a su estadio, con cifras que lo emparentan a los mejores clubes de fútbol de Latinoamérica y Europa.

En promedio, Atlanta congregó a 46.318 espectadores cada vez que jugó en el Bobby Dodd Stadium, el espartano escenario que cedió la universidad de Georgia Tech a la nueva franquicia de la MLS. Esos más de cuarenta y seis mil aficionados supera con facilidad a la cantidad de gente que acude a los estadios de la NBA, la NHL, la MLB (y al resto de los clubes de la Major League Soccer, por supuesto).

La de Atlanta United no es una revolución tranquila. Todo lo contrario. Es un movimiento rompedor, que destruye la barricada del prejuicio y la forma de concebir a un equipo de fútbol en América del Norte.

Las Cinco Bandas, la nueva cara de la liga

La MLS ‘ordeña’ el concepto del millennial hasta el extremo a veces. Pero en el equipo de Atlanta United FC y en la ciudad de Atlanta todos los requisitos parecen estar completos. El Bobby Dodd y el Mercedes-Benz Stadium -al que el equipo se mudará en septiembre- están en el centro, en medio de todo, con fácil acceso a pie o en transporte público.

Y eso hace una gran diferencia. Especialmente para los adorados millennials, jóvenes profesionales, de buen nivel adquisitivo, que viven en el centro de la ciudad y que culturalmente se alejan cada vez más de los aficionados de las otras grandes ligas deportivas en Estados Unidos y Canadá.

Pero no solamente de esta fracción de seguidores vive Atlanta United. En los partidos en casa es fácil apreciar que la afición del equipo es -esencialmente- diversa. Hipsters, latinos, estudiantes universitarios, eurosnobs, europeos residentes o de paso y, lisa y llanamente, hinchas del fútbol en general. Un paisaje humano que no se repite fácilmente en otros eventos deportivos en el Sudeste de Estados Unidos.

Las Cinco Bandas -o Five Stripes, ese es el apodo del equipo en inglés- llenaron un vacío y dieron sentido desde el aspecto deportivo a algo que faltaba en Atlanta. Hasta comienzo de este año la ciudad más importante de América del Norte sin un equipo en la MLS.

Un éxito instantáneo

Muchos otros núcleos urbanos de Estados Unidos encajan con las características de Atlanta, pero pocos han conseguido lo que el club rojinegro está alcanzando en su temporada inaugural. De hecho, Atlanta United tiene mucho más en común con Seattle Sounders o Portland Timbers -dueños de las dos mayores y más fieles aficiones de América del Norte … Agreguemos a Toronto FC también, si quieren- que con LA Galaxy o New York City FC. La afición y el fenómeno social que se generó a su alrededor hacen del club del estado de Georgia un fenómeno casi único, una clase aparte. El fútbol se ha convertido en religión en esas ciudades-santuario.

¿Cómo ocurrió el milagro en Atlanta?

El propietario del equipo es Arthur Blank, un magnate que es el dueño también de los Atlanta Falcons y fundador de Home Depot. El empresario -que quizás poco debe saber de soccer– vio la oportunidad económica que un equipo de la MLS podía aprovechar en la ciudad. El hecho de que el Mercedes-Benz Stadium ya estuviera en camino ahorró muchos pasos y contratiempos que muchos aspirantes a contar con una franquicia de la liga deben afrontar. Lo más sabio -por último- fue que Blank efectuó fue confiar su proyecto de fútbol a gente con un pasado acreditado en el deporte.

En gran medida, el management de Atlanta United fue importado de Europa. Hasta hace pocos años el presidente del club –Darren Eales– era un alto ejecutivo de Tottenham Hotspur. Blank e Eales confiaron en el poder del mercado, e hicieron una campaña de trabajo hormiga, buscando el respaldo de la afición local en diversos meetings y eventos. Ese fue el punto de disparo que finalizó con la venta de 22.000 abonos de temporada antes de que se pusiera en marcha la campaña de 2017, una cifra que hoy ronda los 35.000 adherentes.

Los escritorios, bien manejados. La cancha, bien manejada. El equipo contrató a Gerardo Martino para comandar el proyecto en lo deportivo. El argentino -más allá de lo que quien escribe o el eventual lector puedan opinar- es una figura reconocible a nivel internacional. En términos objetivos, la Major League Soccer jamás antes había contratado a un entrenador con una hoja de servicios similar a la del argentino, quien llegó inmediatamente después de trabajar para el FC Barcelona y la selección de su país.

Oficina europea, banquillo sudamericano. Una combinación que en Atlanta está resultando en la conformación de una inusual cultura de club. Más que una franquicia, el United es un club. Eales y Martino y Carlos Bocanegra -secretario técnico- acertaron desde el inicio al descartar cualquier opción vinculada al marketing para la conformación de su primer plantel. En lugar de incorporar a pasadas o vigentes glorias del fútbol de Europa, el equipo sumó a tres Jugadores Franquicia de menos de 23 años originarios de Sudamérica.

Atlanta United se propuso no importar estrellas sino -alguna vez- poder exportarlas. Y trajo a Héctor Villalba (atacante de San Lorenzo, ganador de la Copa Libertadores de América de 2014), Miguel Almirón (el mejor enganche de la primera división argentina, figura de la selección de Paraguay) y a Josef Martínez (el goleador ‘vinotinto’ que llegó desde la Serie A de Italia).  Tres figuras para pulir y mostrar. Y que están siendo determinantes este año para Atlanta -que araña la posibilidad de entrar a los playoffs– y que se ganaron el respeto de toda la liga.

Con la decisión de traer a su trío mágico -y a otros excelentes complementos- #ATLUTD dio por tierra con el ‘manual de armado’ de una franquicia en expansión de la MLS. En su nuevo equipo ‘Tata’ Martino está creando una MLS a su manera. Y, tal vez, esté plantando la semilla de una nueva concepción para los equipos por venir. Pocos clubes debutantes en los 22 años de historia de la liga han funcionado tan bien como Atlanta United lo está haciendo ahora.

La proyección del benjamín que todavía es este equipo es insondable. ¿Cuánto pueden tardar Martino y sus jugadores en convertirse un contendiente serio a la MLS Cup? ¿Cuánto pueden empujarlos los aficionados y la ciudad, que pueden haber hallado en la camiseta a bastones negros y rojos una nueva y fiel manera de expresarse? Pase lo que pase en los próximos dos meses y en la postemporada, Atlanta United ya es uno de los ganadores de la MLS 2017.

Fotografía: La afición de Atlanta United en un repleto Bobby Dodd Stadium. (Crédito: Atlanta United FC)

 

Montréal Impact – Bologna FC, otra ‘familia transatlántica’ dentro de la MLS

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New York Red Bulls es propiedad del departamento futbolístico del conglomerado Red Bull GmbH, que controla a nivel mundial a otros equipos, como FC Red Bull Salzburg (Austria), RB Leipzig (Alemania), y un equipo local que el grupo tiene en Brasil.

Cruzando el río Hudson, New York City FC está plenamente integrado dentro de la estructura del City Football Group, dueño -entre otros clubes- del Manchester City. El listado de clubes de la MLS que tienen una relación profunda con equipos de otras partes del mundo (fundamentalmente de Europa) es cada vez más grande.

Uno de los accionistas mayoritarios de D.C. United es el nuevo propietario del Swansea City en la Premier League. El restante controla todavía una parte del Inter de Milán. Stan Kroenke, dueño de Colorado Rapids, es al mismo tiempo propietario del Arsenal FC.

Colorado Rapids, el primo (muy) lejano del Arsenal FC

El FC Barcelona intentó en su momento tener una franquicia en Miami. Quienes controlan el PSG se interesaron por el equipo que próximamente tendrá en esa ciudad David Beckham. Y otro gigante del fútbol europeo –el Bayern Munich– no descarta asociarse en el futuro con algún club estadounidense.

2008, cuando el Barcelona quiso tener un equipo en la MLS

Esa relación entre la Major League Soccer y el Viejo Continente podría consolidarse un poco más próximamente. Montréal Impact y Bologna FC 1909 comparten propietario; ambos clubes están dentro del patrimonio del magnate canadiense Joey Saputo. Y de acuerdo con Roberto Donadoni -técnico del conjunto italiano- ambos equipos podrían fusionar pronto su sistema de trabajo.

En declaraciones a la cadena Sportitalia el exvolante de la selección italiana manifestó que Saputo busca fortalecer los lazos entre el equipo canadiense y la sociedad de la Emilia-Romagna para que los jugadores de ambos clubes puedan moverse con mayor fluidez a uno y otro lado del Atlántico.

Donadoni considera que una medida de ese tipo podría beneficiar a los jóvenes futbolistas italianos que no encuentran su oportunidad en la Serie A. “Hay algunos clubes que quieren cambiar eso. Y Bologna es uno de ellos”, señaló el entrenador. “Nuestro presidente es dueño de un club en Montreal y está buscando una fusión entre los dos equipos para aprovechar al máximo las capacidades de ambas ciudades.”

En la actualidad la evidencia más clara del vínculo entre el Bologna y el Impact es la presencia del delantero Matteo Mancosu -en la fotografía, bajo contrato en el conjunto italiano- como cedido en el plantel del equipo de la Flor de Lis.

En el equipo también están el volante italiano Marco Donadel (ex AC Milan, Parma, Sampdoria, Fiorentina, Napoli y Verona) y el enganche argentino Ignacio Piatti, quien jugó en Italia para el equipo de Lecce.

Fotografía: Impact de Montréal FC

 

¿Un All-Star Game de la MLS en 2017 con el Barcelona como equipo invitado?

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De acuerdo con la web especializada World Soccer Talk el Barcelona ha sido invitado para jugar en el All-Star Game de la MLS en 2017.

De acuerdo con la publicación el equipo catalán todavía no habría respondido a la invitación. En caso de que el FCB aceptara el convite el encuentro de exhibición se haría en el Soldier Field de la ciudad de Chicago (y no en el Toyota Park, el estadio de Chicago Fire).

El Barcelona -que recientemente abrió una oficina comercial en la ciudad de New York– debe decidir si hará su próxima pretemporada en Asia o en América del Norte. World Soccer Talk asegura que en caso de que el club de la primera división española desista de la invitación para 2017 sí podría jugar el Partido de las Estrellas de la MLS en 2018.

Manchester United (en 2010 y 2011), Chelsea (2012), Roma (2013), Bayern Munich (2014), Tottenham (2015) y Arsenal fueron en los últimos años los rivales del combinado de figuras de la Major League Soccer.

Fotografía: FC Barcelona

Gerardo ‘Tata’ Martino, nuevo entrenador de Atlanta United

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Atlanta United anunció hoy que ha llegado a un acuerdo con Gerardo “Tata” Martino para convertirse en el primer director técnico en la historia del club. Martino se ha desempeñado como entrenador al nivel más alto del fútbol, liderando las selecciones de Argentina y Paraguay, así como a FC Barcelona, entre otros clubes, a lo largo de su prestigiosa carrera de 20 años como técnico.

Martino será presentado a los medios el miércoles 28 de septiembre en una conferencia de prensa que iniciará a las 10 a.m. ET. El evento será transmitido en vivo por la página de Facebook de Atlanta United, Facebook.com/AtlantaUnitedFC.

“Estamos emocionados de que un entrenador del calibre y calidad de Gerardo esté dirigiendo nuestro equipo en la temporada inaugural”, dijo el presidente de Atlanta United Darren Eales. “Su gran experiencia y éxito a nivel de club y selección hablan por sí solos. Su visión y propuesta se alinea muy bien con la filosofía de nuestro club. Estamos seguros de su habilidad para ayudar a construir una cultura ganadora dentro y fuera del terreno de juego”.

Martino de 53 años de edad, más recientemente dirigió la selección argentina de 2014 a 2016, llevando de nuevo a La Albiceleste al primer puesto del Ranking de la FIFA en julio 2015. Bajo la dirección de Martino, Argentina jugó dos finales consecutivas de Copa América (2015 y 2016), terminando con un récord de 20 partidos ganados, cinco empatados y cuatro perdidos. El argentino también dirigió la selección de Paraguay de 2006 a 2011 llevando a La Albirroja a cuartos de final en Sudáfrica 2010, su mejor participación en la Copa Mundial de la FIFA. A nivel de clubes, Martino encabezó el cuerpo técnico de FC Barcelona (2013-2014) y Newell’s Old Boys (2011-2013).

“Este es un día muy emocionante e histórico para nuestro club”, declaró el propietario de Atlanta United Arthur Blank. “Gerardo aporta un nivel de experiencia internacional sin precedentes al puesto de entrenador que será valioso para nuestros jugadores, y demuestra el continuo crecimiento de Major League Soccer. Estamos muy contentos de que él haya decidido escoger nuestro club y esperamos con emoción darle la bienvenida a Atlanta”.

“Me siento muy contento de unirme a Atlanta United como primer entrenador en la historia del club”, dijo Martino. “Es un momento muy emocionante para la MLS y espero con entusiasmo el reto de dirigir a un equipo en esta liga. Atlanta United es una organización de primera clase, y estoy ansioso de empezar a trabajar y construir uno de los mejores clubes de la MLS”.

A nivel de club, el puesto más reciente de Martino fue en el FC Barcelona, donde de la mano del argentino el club ganó 13 de sus primeros 14 partidos de liga y terminó con 100 goles y con el mejor récord de la liga con 67 goles a favor. Previo a dirigir a los azulgrana, Martino estuvo al mando de Newell’s Old Boys (2011-2013), dándole vuelta al club que estaba a los pies del descenso, llevándolos al sexto puesto en el Torneo Final 2012. La temporada siguiente, Newell’s terminó segundo en el Torneo Inicial, antes de coronarse campeón en el Torneo Final 2013. Ese mismo año, Martino también llevó al club a semifinales de la Copa Libertadores de América 2013.

“Los equipos de Gerardo siempre han sido organizados y han exhibido un estilo rápido y fluido que se alinea muy bien al tipo de juego que queremos plantear nosotros”, afirmó el director deportivo de Atlanta United Carlos Bocanegra. “Además, ha demostrado un compromiso con el fútbol juvenil, enseñando de manera consistente su habilidad para mejorar el progreso de los jugadores jóvenes. Gerardo encaja bien en nuestro club y trabajaré con él para construir un equipo exitoso”.

Martino también jugó en Newell’s Old Boys donde todavía sostiene el récord de más partidos jugados. Durante su paso por el club argentino como mediocampista ofensivo, Martino lideró al club a tres títulos de la Primera División de Argentina.

Fuente: Prensa de Atlanta United