Frank Lampard, ‘hat-trick’ y resurrección en New York City FC

Frank Lampard

Los contrastes del desempeño de Frank Lampard en la temporada 2016 de la MLS tal vez no tengan un equivalente fiable en toda la historia de la liga. De ser postulado como uno de los principales candidatos a la poca honrosa mención como el peor fichaje en la historia de la Major League Soccer a ser uno de los futbolistas más en forma del certamen en la actualidad. Todo eso sin pausa y en un breve lapso de once partidos de liga.

El particular via crucis del Jugador Franquicia de New York City FC tiene hasta ahora 11 estaciones, que llevan del repudio mayoritario de la afición celeste vivido hace dos meses al éxtasis del sábado por la tarde.

Por lesión el inglés estuvo ausente en los 12 primeros encuentros de la temporada. Una situación semejante a la vivida en la segunda mitad de 2015, tras la llegada del exfutbolista del Chelsea el pasado verano. El primer semestre del 8 en la MLS tuvo un magro rendimiento de 10 partidos jugados y 3 goles.

Lampard no fue parte del debut de New York City FC en la máxima categoría norteamericana en marzo de 2015. Pese a haber sido el primer jugador contratado por el equipo neoyorquino su fútbol no llegó a ‘la Gran Manzana’ hasta mediados del año pasado, cuando finalizó su extendido préstamo en Manchester City, el hermano mayor del equipo que por ese entonces era entrenado por Jason Kreis.

Su ausencia prolongada, sus recurrentes lesiones musculares y su altísimo sueldo -de los más importantes de su equipo y de toda la liga- construyeron el caso para que el ambiente de la MLS en general considerara a la ‘experiencia Lampard’ como uno de los mayores fracasos en los registros del fútbol profesional norteamericano.

Pero en apenas once encuentros el exinternacional con la selección de Inglaterra revirtió esa sensación generalizada, o dio pasos enormes para conseguir reconciliarse con la afición. Esta es la cronología de la ‘resurrección’ de Frank Lampard:

  1. 21 de mayo: NYCFC 0 vs. New York Red Bulls 7 | Debut de Frank Lampard en la temporada 2016, tras 12 encuentros de liga para su equipo. El Jugador Franquicia disputa los últimos minutos de ese partido en medio de la protesta de la afición celeste congregada en el Yankee Stadium.
  2. 29 de mayo: NYCFC 2 vs. Orlando City 2 | Lampard entró en el terreno de juego en el minuto 77.
  3. 2 de junio: NYCFC 2 vs. Real Salt Lake 3 | Lampard jugó los últimos 16 minutos de juego.
  4. 18 de junio: NYCFC 3 vs. Philadelphia Union 2 | Lampard fue titular; marcó el primer gol del partido en el minuto 8.
  5. 25 de junio: Seattle 0 vs. NYCFC 2 | Lampard volvió a ser titular y no perdió esa condición hasta ahora; hizo el primer tanto del encuentro en el 38′.
  6. 3 de julio: NYCFC 2 vs. Red Bulls 0 | Lampard asiste en la jugada del segundo gol de su equipo.
  7. 6 de julio: New England Revolution 0 vs. NYCFC 1 | Lampard fue el autor del único gol del partido.
  8. 10 de julio: Sporting Kansas City 3 vs. NYCFC | Lampard marcó el gol del empate parcial.
  9. 17 de julio: Montréal Impact 1 vs. NYCFC 3 | Lampard anotó el tercer gol Nueva York.
  10. 24 de julio: New York Red Bulls 4 vs. NYCFC 1 | Lampard no marcó ningún gol.
  11. 30 de julio: NYCFC 5 vs. Colorado Rapids 1 | Lampard consigue el primer ‘hat-trick’ en la historia de New York City FC.

8 goles en 11 partidos. Para ser más precisos, 8 goles importantes en los últimos 8 partidos. En dos meses Lampard consiguió ocupar una posición relevante en la tabla de máximos artilleros de la MLS, que es liderada por su compañero de equipo David Villa, con 13 tantos en 22 partidos encuentros.

Tras un año de espera (un año y medio para muchos) Frank James Lampard está finalmente a la altura de lo que New York City FC y la Major League Soccer esperaban de él. El inglés solamente podía enmendar su accidentada llegada al fútbol norteamericano de una sola manera: haciendo goles y siendo relevante para su equipo. Y, a día de hoy, lo cumple con creces.

Fotografía: New York City FC

Jason Kreis califica de “injusto e irracional” su despido de NYCFC

Kreis

La era de Jason Kreis al frente de Orlando City SC comienza el domingo, cuando ‘los Leones’ reciban en el Camping World Stadium a New England Revolution, en un duelo entre dos equipos de la Conferencia Este que no pasan por su mejor momento.

Por primera vez desde diciembre de 2015 el entrenador nacido en el estado de Nebraska se refirió a su traumática salida de New York City FC, tras el final de la primera temporada del equipo celeste del barrio neoyorquino del Bronx.

La oportunidad para hacerlo fue el podcast Over the Ball, presentado por Kevin Flynn en la cadena ESPN. El entrenador campeón de la MLS Cup con Real Salt Lake considera su despido del NYCFC no fue justo.

“Creo que la manera más honesta de decirlo es que siento que nos dieron una tarea y que solamente nos permitieron hacer la mitad de ese trabajo”, manifestó Kreis. “Pienso que fuimos extremadamente claros al decir que trabajamos con un equipo en expansión, comenzarlo desde la nada. No existía un equipo previo, no teníamos una academia juvenil, no teníamos un equipo secundario, no teníamos un campo de entrenamiento, no teníamos un estadio. Literalmente, no teníamos nada.”

“Siento que fue completamente injusto y totalmente irracional destituir a alguien del cargo después de un año”, se quejó el hoy técnico en jefe de Orlando. “Sentí que estábamos en camino para construir algo que podría ser exitoso llegado el momento, pero no nos dieron la oportunidad de finalizar el trabajo.”

New York City FC comienza el fin de semana ocupando la primera posición de la Conferencia Este. Un panorama muy distinto al que el equipo del City Football Group tenía en tiempos de Kreis. Una situación atribuible en buena medida a que el plantel de 2016 es bastante mejor que el de 2015 y al trabajo de Patrick Vieira.

El técnico francés a todas luces parece estar mejor conectado con las grandes figuras del equipo, David Villa, Frank Lampard y Andrea Pirlo. También es cierto que Kreis nunca dio la sensación de ‘tener piel’ con sus Jugadores Franquicia y que prácticamente no pudo contar con el inglés hasta el último tramo de la pasada temporada regular y que el italiano funcionó bastante a cuentagotas en el primer semestre posterior a su fichaje, ocurrido en el último verano.

Seguro, algunos de los errores cometidos por New York City FC en 2015 deben ser cargados sobre los hombros de Jason Kreis, especialmente en el ámbito de la elección de futbolistas que ya habían trabajado con él anteriormente. Pero no haber alcanzado los playoffs en el primer año de existencia del equipo -algo que por muchos fue calificado de manera arbitraria como un fracaso- no es un fallo que el entrenador debiera tener que arrastrar para siempre.

La salida de Kreis fue la excusa perfecta para purgar errores nunca admitidos por otros actores de NYCFC. Su llegada a Orlando City SC -otro equipo donde hoy la urgencia comienza a imponerse- es otra gran prueba para el técnico, quien puede haber aprendido más de una lección tras su breve paso por el campamento azul cielo.

Fotografía: Orlando City SC

Frank Lampard y la tentación del verano

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Diez partidos jugados. Tres goles anotados. Sueldo de seis millones de dólares por temporada. Tres frases que en gran medida resumen el flaco historial de Frank Lampard con el New York City FC. La MLS 2016 se acerca al inicio del segundo tercio de la temporada regular de este año y todavía no pudo contar con la presencia del volante inglés en ninguno de sus estadios.

Pese a ser el primer futbolista presentado de manera oficial por NYCFC -casi dos años atrás- Lampard no se incorporó al plantel por entonces entrenado por Jason Kreis hasta iniciada la segunda mitad de la temporada 2015. Cuestiones de familia dentro del City Football Group -en otras palabras, las necesidades que en ese momento tenía Manchester City- determinaron que el Jugador Franquicia prolongara por un semestre más su permanencia en la Premier League.

Apenas un par de esa decena de partidos disputados con la camiseta celeste del equipo neoyorquino pueden considerarse como destacables. Esos encuentros tuvieron lugar cuando la temporada de expansión estaba casi completamente vendida y quedaban muy pocas opciones para que NYCFC consiguiera la clasificación a los playoffs.

En febrero Frank Lampard inició la pretemporada con el resto de sus compañeros de equipo, pero pocas semanas más tarde se vio obligado a atender las insistentes lesiones musculares en sus pantorrillas que malograron su rendimiento en 2015 y que lo mantienen en el dique seco desde el inicio de la competición en 2016.

El legendario 8 del Chelsea es hoy una presencia absolutamente ocasional -casi una rareza- en New York City FC. El plantel hoy comandado por Patrick Vieira no nota demasiado la ausencia del británico porque Lampard impactó poco o nada en sus meses de residencia en la Major League Soccer.

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Dos semanas atrás supimos que NYCFC había dado tiempo libre a Lampard para que el centrocampista pudiera abocarse más profundamente a su recuperación. En los últimos dos partidos -de acuerdo con la información oficial del club- el estado del jugador cambió de lesionado dudoso (questionable, en inglés).

Si bien el club no quiere poner plazos para el regreso de Lampard a las canchas se supone que Lampard está cercano a recibir el alta médica. ¿Pero puede volver a jugar de inmediato? ¿A quién tendría que sentar Vieira para dar lugar a Lampard, que este verano cumplirá 38 años? “Frank volverá al equipo cuando esté a punto para jugar”, señaló Vieira días atrás.

A día de hoy el inglés no parece ser capaz de poder quitar la titularidad a Andrea Pirlo, Federico Bravo, Mikey Lopez, Mix Diskerud o Tommy McNamara, los ocupantes naturales de la mitad de la cancha. El coach Vieira asegura que no existe nadie en su equipo que tenga ganado un lugar en el XI de gala de su equipo, y lo está demostrando al regular las apariciones de Pirlo en los últimos choques.

En este momento el exinternacional con la selección de Inglaterra no es más que un carísimo encargado de relaciones públicas para NYCFC. Frank Lampard se deja fotografiar en la cima del Empire State Building durante un evento institucional del club, participa de una acción de marketing de la franquicia de videojuegos FIFA de EA Sports en la Gran Manzana, y busca ponerse a punto en el gimnasio.

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¿Durante cuánto tiempo más puede prolongarse esta situación? La MLS es una liga con regulaciones estrictas y tope salarial. El salario de Lampard es uno de los más altos del campeonato y -sin dudas- el más importante dentro del plantel de New York City FC.

La semana pasada el periódico inglés The Telegraph publicó uno duro artículo de opinión titulado Frank Lampard es la peor contratación en la historia de la MLS – Debe presentar su renuncia a New York City FC. En esa pieza el periodista Bob Williams implora al futbolista que haga un regalo de despedida a su actual club y libere una plaza de Jugador Franquicia y 6 millones de dólares en sueldo para que NYCFC pueda traer a figuras que puedan hacer un aporte más efectivo.

La próxima ventana de transferencias de la MLS quedará abierta entre los primeros días de julio y la primera semana de agosto. ¿Podría New York City FC verse tentado a finalizar (o redefinir al menos) su vínculo con Frank Lampard?

Fotografías: New York City FC

NYCFC se encamina hacia su centro de entrenamiento propio

Entrenamiento

New York City FC no solamente juega ‘de prestado’ en el Yankee Stadium. El cuadro celeste de la Gran Manzana también entrena en instalaciones que no son de su propiedad. NYCFC realiza todas sus prácticas en una cancha en particular (mantenida por personal del club) dentro de las instalaciones deportivas de la SUNY (la State University of New York) en la localidad de Purchase.

Mientras la búsqueda de un lugar donde construir un estadio específico en el área triestatal es más arduo de lo que a primera vista pueda parecer, el equipo del City Football Group puede haber encontrado el terreno donde podría construir sus oficinas y una ciudad deportiva.

El periódico local Rockland County Times y Empire of Soccer -la web de referencia sobre el fútbol en Nueva York y su zona de influencia- dieron a conocer que New York City FC habría adquirido una parcela de casi 70.000 metros cuadrados, hasta ahora pertenecientes a un centro de atención psiquiátrica de la población de Orangetown, en el condado de Rockland.

La operación habría sido aprobada la semana pasada por la Junta Comunal de Orangetown. El terreno está ubicado a unos 40 km. del centro de Manhattan

Ante la publicación de esta información New York City FC expresó a Empire of Soccer que el club todavía no compró esa porción de tierra, aunque sí ya se ha asegurado el derecho de poder ejercer la opción de compra sobre ese lugar.

Durante la última década el terreno que NYCFC busca comprar fue operado por STEJ Corporation, una empresa privada que buscaba crear allí un espacio con instalaciones polideportivas. El acuerdo original con STEJ establecía que la compañía debería compartir algunas instalaciones (el parque, el estacionamiento) con la institución de salud mental.

Para poder finalmente comprar la parcela New York City necesita que la Junta Comunal elimine todas las normativas que hablan de compartir instalaciones. NYCFC quiere ser propietario de manera exclusiva del lugar en el que instale su centro de entrenamiento. La aprobación del órgano ciudadano de la semana pasada le garantiza al club celeste esa posibilidad.

La franquicia de la MLS tiene todo encaminado para poder comenzar a asentarse en instalaciones de su propiedad.

Fotografía: New York City FC

2008, cuando el Barcelona quiso tener un equipo en la MLS

Barcelona USA

La Major League Soccer tiene hoy una sólida relación con el fútbol europeo. El ejemplo más claro seguramente es el vínculo casi familiar que existe entre la franquicia de New York City FC y el Manchester City FC, dos equipos controlados por el City Football Group.

El New York Red Bulls es parte del esfuerzo que la multinacional mantiene en el ámbito del fútbol. En Europa el grupo empresario administra al FC Red Bull Salzburg (Austria) y al RB Leipzig (Alemania), además de los equipos de Red Bull Ghana y Red Bull Brasil.

Menos conocido -pero igualmente firme- es el nexo entre Montreal Impact y Bologna FC. El empresario canadiense Joey Saputo controla a ambos clubes. Una situación similar a la que el indonesio Erick Thohir mantiene en el Inter de Milán y el D.C. United. Steve Nash, ya retirado en la NBA, es accionista de Vancouver Whitecaps FC en Canadá y del RCD Mallorca en España.

Y el secreto mejor guarado en esta materia es que Stan Kroenke -el accionista mayoritario del Arsenal FC de Inglaterra– es, al mismo tiempo, es el propietario de la franquicia de Colorado Rapids en la MLS.

Pero la historia no siempre fue así. En 2008 la liga carecía de la mayoría de estos vínculos internacionales. En octubre de ese año el FC Barcelona dio a conocer su intención de contar con un equipo en la Major League Soccer. En el momento del anuncio el club catalán y su principal socio local en Estados Unidos -el magnate boliviano Marcelo Claure– apuntaban a hacer debutar a esa franquicia en la temporadas 2010 o 2011 de la ‘primera división’ norteamericana.

Por ese entonces la MLS ya pretendía que todos sus equipos jugaran en estadios específicos. El Barcelona había iniciado negociaciones con la Florida International University para usar sus instalaciones y jugar como local en el FIU Stadium durante los dos primeros años de existencia de la franquicia.

Internet todavía guarda una muestra de cómo trataba el club español a su proyecto de ultramar en su web oficial.

La liga esperaba (y alentaba) el uso del nombre del Barcelona para su equipo en Miami en caso de que la propuesta fuera aprobada por la Junta de Gobernadores de la Major League Soccer. Una situación que -al otro lado del Atlántico– era vista como una oportunidad de oro para expandir la marca del Barça en Estados Unidos y toda América del Norte.

En 2008 el estado de Florida carecía de un representante en la MLS. Los equipos de Miami Fusion y Tampa Bay Mutiny habían sido liquidados en medio de un proceso de reducción de la liga en 2001.

En el momento del anuncio del interés del Barcelona en la MLS Claure puso en funcionamiento la web www.MiamiFCB.com para sumar adherentes en el sur de Florida. Esa página también permitía a los interesados hacer depósitos previos para asegurarse un lugar como abonados de temporada.

“Sabemos que Miami es una gran ciudad para el fútbol. Y ahora -con la posibilidad de que un equipo de la Major League Soccer llegue a la ciudad- creemos que es una gran oportunidad para demostrar al mundo que merecemos un equipo”, señaló Claure en ese entonces.

“El FC Barcelona está muy entusiasmado con el proyecto en la MLS”, dijo el presidente culé de ese momento, Joan Laporta. “Es muy especial para nosotros ser parte de esta iniciativa. Desde hace muchos años hemos estado buscando una oportunidad como esta porque ha sido nuestro objetivo estar presentes en el mercado estadounidense”, declaró el dirigente en 2008.

“El fútbol profesional y la MLS están creciendo ‘paso a paso'”, dijo en ese momento Fe. “Creo que es una manera muy inteligente de intentar que el fútbol tenga éxito en este país”, aseguró. “Aquí el panorama deportivo es más complicado que en Europa. El fútbol en Estados Unidos compite con deportes americanos muy tradicionales y poderosos, como el baloncesto, el béisbol, el hockey sobre hielo y el football americano.”

Después del rimbombante anuncio del FCB y de la gira mediática que Laporta y Claure realizaron para dar impulso al proyecto el retoño barcelonista en Miami comenzó a perder fuerza. La falta de un interés real de parte de la administración local y la negativa de la MLS a elevar el número de sus franquicias comenzó a frustrar las opciones de éxito del emprendimiento.

Además, la iniciativa no contaba con el apoyo masivo de los socios del club catalán. Los 40 millones de euros que el equipo europeo tenía que poner sobre la mesa para comenzar a hacer caminar a su filial norteamericana (a día de hoy, una auténtica ganga) terminaron por forzar la retirada de la entidad blaugrana.

En marzo de 2009 la Major League Soccer, el Barcelona y Marcelo Claure decidieron de manera conjunta poner fin al proyecto. De manera oficial el club de la Ciudad Condal no volvió a interesarse nuevamente como inversor en el fútbol profesional norteamericano. Aunque desde hace algunos meses se especula con la posibilidad de que el equipo instale una franquicia de futsal en Estados Unidos a futuro.

¿Qué quedó del viejo proyecto del FC Barcelona en la MLS?

  • Ferran Soriano y Txiki Begiristain (en 2008, directivos del Barcelona) hoy son ejecutivos de máxima responsabilidad del Manchester City FC y, por ende, del City Football Group. Ambos han tenido un importante papel en la puesta en funcionamiento de la franquicia que hoy conocemos como New York City FC.
  • Miami en particular y Florida en general han demostrado ser mercados complicados para la MLS. Hasta 2015 el estado sureño no volvió a tener un equipo en la ‘primera división’ norteamericana. Orlando City SC es en este momento el único representante de Florida en la liga.
  • El FIU Stadium -el primer estadio elegido por el Barcelona– es hoy el hogar de Miami FC, el equipo que en pocos días debutará en la North American Soccer League, la ‘segunda división’ de Estados Unidos y Canadá.
  • El proyecto de llevar una franquicia de la MLS a Miami sigue vigente, y tiene todo para que pueda llevarse a cabo. Con Marcelo Claure como uno de los socios inversores, el grupo inversor liderado por David Beckham recibió el visto bueno de la Junta de Gobernadores de la liga y acaba de adquirir el terreno donde podrá construir su estadio.

Foto: El Barcelona enfrenta a Chivas de Guadalajara en la ciudad de Chicago en el verano de 2008. (Crédito: FC Barcelona)