Se hizo la luz en Las Vegas: ‘Sin City’ tendrá un equipo profesional en 2018

Las Vegas Pro Soccer

Cuando en 2015 Brett Lashbrook dejó su cargo como gerente operativo de ‘los Leones’ de Orlando City en 2015 pocos imaginaron que dos años después el empresario -con amplia experiencia en distintos sectores del fútbol en Estados Unidos– estaría anunciando la llegada de la primera franquicia profesional de soccer en la ciudad de Las Vegas.

Lashbrook acaba de presentar en sociedad al Las Vegas Lights FC, el equipo que debutará en la USL -una de las dos ligas de segunda división- en la temporada 2018.

El exasesor legal de la Major League Soccer dejó el centro del estado de Florida por el sur de Nevada por motivos estrictamente personales, pero una vez radicado en su actual destino Lashbrook -de 39 años- comenzó a darse cuenta del potencial de Las Vegas como mercado futbolístico.

David Beckham promovió la llegada de la MLS a Las Vegas

Mientras asesoraba a grupos inversores en otros puntos de Norteamérica, Lashbrook fundó una compañía llamada Las Vegas Soccer LLC, que recibió la autorización de la United Soccer League para entrar en competición el próximo año, siempre que encontrara un estadio adecuado en la ciudad.

El emprendedor consiguió horas atrás el visto bueno de la legislatura de la ciudad de Las Vegas para poder arrendar el Cashman Field, un estadio tenido en cuenta por otras candidaturas que intentaron llevar el fútbol profesional a ese rincón del desierto de Nevada.

La NHL le gana a la MLS en su carrera por tener un equipo en Las Vegas

El nuevo club ha recibido autorización para alquilar el complejo por un plazo de 15 años, y compartirá el Cashman Field -ubicado en el downtown de la ciudad- con los 51s, un equipo de ligas menores de béisbol.

Brett Lashbrook, quien durante siete años fue un asistente especial del comisionado Don Garber, quiere hacer funcionar a Las Vegas Lights en la USL antes de pensar en una transición hacia la MLS. La liga de máxima categoría ha mostrado en reiteradas ocasiones interés en ‘la Ciudad del Pecado’, pero ninguno de los intentos de instalar allí una franquicia de la Major League Soccer ha prosperado.

Las Vegas, Adriano y Ronaldinho (y no es una escena de The Hangover)

Las Luces populares

Las Vegas Lights (‘Luces de Las Vegas’, en su traducción al español) es el nombre que los aficionados eligieron para el nuevo club a través de una votación realizada a través de la que hoy es la web oficial del equipo.

Las Vegas Lights FC superó a otras opciones como ‘Las Vegas Silver’, ‘Club Vegas’, ‘Viva Vegas’ y ‘Las Vegas Action’.

Reno 1868 FC, el nuevo nombre de la expansión en la USL

De no contar con ningún equipo profesional de fútbol, en pocos meses el estado de Nevada pasó en pocos meses a contar con dos representantes. El recién anunciado conjunto en ‘Sin City’ se suma al Reno 1868 FC, que entró en competición en la USL este año.

La United Soccer League tiene en la actualidad 30 equipos participantes, varios de ellos filiales o afiliados a clubes de la MLS. Además de Las Vegas Lights FC, en 2018 se integrarán a la liga Nashville SC y Fresno FC. Para 2019 se espera el ingreso de una franquicia en Austin (Texas) y otra en Birmingham (Alabama).

Fotografía: Brett Lashbrook anunció la llegada a la USL de Las Vegas Lights FC. (Crédito: Jim Oberg / Las Vegas Pro Soccer)

 

Expansión: Las Vegas reactiva su candidatura

Las Vegas

La MLS anunció que se expandirá a partir de 2020. De los 24 equipos que tendrá para ese entonces pasará a sumar otros cuatro en la próxima década, hasta alcanzar las 28 franquicias.

Los clubes que se sumarán en los próximos cinco años son Atlanta United FC, Minnesota United FC, Los Angeles FC y el conjunto de David Beckham en Miami. MUFC y el equipo del estado de Florida terminaron derrotando en última instancia a las candidaturas que llegaron a la Junta de Gobernadores de la Major League Soccer. Entre ellas, la de Sacramento (que definitivamente está en carrera para la próxima ronda de expansión) y la de Las Vegas, una propuesta que tuvo algunos problemas con la aprobación de los fondos que Sin City podría hacer para construir un estadio específico.

Jason Ader (el líder de una de las antiguas propuestas para llevar a una franquicia de la MLS a Las Vegas) y Laus Abdo -un empresario dedicado a los bienes raíces- están trabajando para volver a poner a la ciudad en la lista de prioridades de la liga. Ambos están negociando con la Autoridad de Convenciones y Visitantes de Las Vegas para convertir al Cashman Field (un diamante de béisbol en el centro de la ciudad, propiedad del organismo) en un SSS que sea capaz de convencer a las autoridades de la Major League Soccer.

Laus Abdo, de acuerdo con un artículo publicado este sábado por el Las Vegas Review-Journal, asegura que existen negociaciones con el gobierno comunal y con la autoridad turística para poder asegurarse el derecho de poder construir una infraestructura para el fútbol en el centro deportivo donde hoy está ubicado el Cashman Center (en la fotografía).

Cashman

En agosto el grupo empresario redactó un documento dirigido a las autoridades de Las Vegas, en el que se detallaban algunas de las propuestas vinculadas al estadio. «Nuestra intención es la de -sin el uso de fondos públicos- mejorar las actuales instalaciones del Cashman Field. En segundo lugar -dependiendo del momento en el que podamos acceder al Cashman Field- haremos que el estadio sea sede de un equipo profesional de fútbol antes de asegurar nuestra entrada a la MLS», describe el proyecto. ¿Hablan de instalar una franquicia de la USL (o de la NASL) en Las Vegas antes de poder obtener una franquicia de la Major League Soccer?

Actualmente el estadio es utilizado por Las Vegas 51s, un equipo de béisbol de las ligas menores, que espera poder mudarse pronto a un nuevo estadio dentro de la ciudad. Una vez que el conjunto afiliado a los New York Mets deje el Cashman Field se convertirá en una carga para la ciudad. Pero existe cierta incertidumbre acerca de la fecha de salida de los 51s. El actual contrato de alquiler no expira hasta 2022.

En muchos sentidos Las Vegas parece ser una ciudad ideal para instalar a un equipo de la MLS. Su población estable contiene un alto porcentaje de latinos y europeos, no existe ningún otro equipo de ‘grandes ligas’ en la ciudad y el buen tiempo es estable a lo largo de todo el año. En las últimas décadas Las Vegas ha intentado dejar de ser considerada como un lugar de apuestas y casinos para pasar a ser el mayor centro de espectáculos y entretenimientos de América del Norte. La llegada de una franquicia deportiva de primer nivel ayudaría enormemente al cambio de imagen que la ciudad busca.

Fotografía: Erik Verduzco / Las Vegas Review-Journal