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Kwadwo Poku, perla negra

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New York City FC no solamente se explica a través de su trío de Jugadores Franquicia. David Villa y Andrea Pirlo comienzan a conseguir un alto grado de entendimiento en la cancha, mientras que Frank Lampard -aquejado por diversas dolencias desde su desembarco en América del Norte– todavía no pudo completar dos partidos en la MLS. En medio de esa situación, con el fin de la temporada a apenas 10 partidos de distancia, el cuadro celeste consiguió una crucial victoria frente a D.C. United -el líder de la Conferencia Este– que mantiene vivas las opciones de playoffs.

Pese a la gran reacción del Guaje y del Architetto en la segunda parte del encuentro jugado en el Yankee Stadium (que incluyó un gran gol gestado por el dúo hispano-italiano), la ovación final fue para el dueño del dorsal 88 en el plantel de Jason Kreis, el ghanés Kwadwo Poku.

Poku es un futbolista inclasificable. La descripción de box-to-box es útil en este caso, pero todavía no termina de quedar claro si el joven de 23 años es volante defensivo, delantero, enganche, extremo o mediocentro. El de la ciudad de Kumasi ocupa a lo largo del partido -y claramente lo hizo en el choque frente a DCU– cada una de esas demarcaciones. De a ratos, según convenga, Kwadwo impone presencia allí donde NYCFC lo necesite.

La estadística dice que Poku el jueves marcó un gol (el tercero para su equipo) y dio una asistencia (la del tanto de Thomas McNamara, que consiguió el empate de los locales). Pero los números no hablan de las situaciones claras creadas para sus compañeros, de un pelotazo estrellado en el arco de Bill Hamid, de los robos de pelota en la mitad de cancha, y de las jugadas iniciadas junto a Pirlo en el fondo de la cancha.

Pese al enorme potencial y efectividad que ha mostrado a lo largo de la temporada el talentoso africano no es titular frecuente en New York City FC. De hecho, este año ha llegado a jugar un encuentro con el Wilmington Hammerheads, equipo filial del club en expansión. Tras el partido frente al conjunto capitalino será difícil de explicar la ausencia de Poku en el equipo titular desde aquí y hasta la finalización de la temporada. Como mínimo se ha ganado la opción la primera opción de cambio, algo que todavía tampoco tiene garantizado.

“Cada vez que entra en la cancha nos ha dado muchísimo”, opinó en vestuarios David Villa. “Poku es el jugador que más ha dado en menos tiempo en el equipo. Porque normalmente juega menos que los demás… Y sus números son fantásticos. Cada vez que está en el campo nos da muchísimo. Cuanto más tiempo él pueda estar en la cancha, mejor para nosotros. Es un grandísimo chaval, un grandísimo jugador, tiene un futuro enorme. Todos véis como cambia la cara del equipo cuando él está en el campo.”

Más claro, agua.

“Hizo un partido enorme, como ya ocurrió contra Orlando”, dijo Andrea Pirlo“Tiene una fortaleza física impresionante. Y crece partido tras partido porque se esfuerza muchísimo. Era un jugador que no conocía antes de llegar a NYCFC.”

Muy pocos conocían a Kwadwo Poku, que llegó a Estados Unidos luego de jugar en los elencos juveniles del Asante Kotoko SC, de la primera división de Ghana. En 2011 puso pie en Norteamérica y su primer equipo fue el Georgia Revolution, una franquicia de la NPSL, cuarta categoría del fútbol estadounidense. En 2012 fue el máximo anotador de su equipo en esa temporada. En 2014 pasó al Atlanta Silverbacks, de la NASL. Y en enero de este año fue contratado por New York City FC. Hoy en día tiene 7 asistencias (el número más alto entre los jugadores de su club) y 2 goles en su estadística personal.

“Este partido fue muy importante para nosotros”, explicó a la prensa el elogiado Poku“Sabíamos que este juego era vital para el equipo. Todos estuvimos ‘en la misma página’. Nos mantiene enfocados para conseguir la clasificación a los playoffs.” Si bien no esperaba ser titular Kwadwo se manifiesta siempre listo para jugar. “No estaba seguro al 100% si jugaría, pero hay que estar listo. Sigo entrenando cada día. Hay que estar tranquilo. Cuando el técnico me dijo que jugaría, yo ya estaba preparado.

El máximo ídolo del jugador de New York City FC es Yaya Touré, y las comparaciones entre uno y otro futbolista se hacen obvias. Mucho más si Manchester City es el ‘hermano mayor’ del club neoyorquino. Todo hace pensar que la primera oportunidad europea para Poku -cuando el momento llegue- será con el color azul cielo sobre su pecho.

Pero para eso falta. El volante ha sido titular en apenas 4 de los 24 encuentros que NYCFC ha jugado en liga hasta ahora. “Creemos que todavía tiene que desandar mucho camino con su juego en general”, señaló el técnico Jason Kreis. “Tiene que trabajar en la táctica y mejorar su posicionamiento defensivo.” El head coach, si bien celebró la actuación del #88, no parecía especialmente entusiasmado en la conferencia de prensa post partido. “En el segundo tiempo Poku hizo muchas cosas buenas con la pelota. Fue importante verlo bien a lo largo de 90 minutos. Hizo una buena diferencia a nuestro favor. Pero ya dije lo suficiente sobre Poku.”

El entrenador puso al ghanés en el sitio en el que debería haber jugado Frank Lampard de no estar lesionado. La figura del designated player se impone en un equipo como NYCFC, construido alrededor de la estelaridad de sus tres principales figuras. Incluso estando al 50% de sus posibilidades el inglés prevalecerá sobre Poku, claramente mimado por los hinchas del nuevo equipo. O sobre cualquier otro compañero de plantel terrenal. Es la ley interna por ahora. ¿Quién puede salir para dar entrada a Kwadwo? ¿Mix Diskerud, titular en la selección estadounidense? ¿Tommy McNamara, otro jugador menor de alto rendimiento?

La elección no es sencilla para Kreis. Todo indica que -de mitad de cancha hacia adelante- Poku podrá meterse en el equipo titular cada vez que haya un lesionado en ese sector del campo. Su fantástico rendimiento por ahora -en una situación que todavía es de urgencia para New York City– puede quedar limitado a un papel de suplente de lujo. De cara a los inversores es difícil explicar que un chico que gana algo menos de 65.ooo dólares al año puede aportar más que una gloria que cobra millones o que un internacional. El dilema Poku está presente en el campamento de NYCFC.

 

Fotografía: New York City FC

 

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