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USL: Seis equipos de expansión para 2016

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La USL, antes conocida como USL-Pro, previamente USL First Division y A-League antes de eso, es una liga en un marcado proceso de expansión. Llevada adelante por United Soccer Leagues, una organización fundada en 1986, vivió las subidas y bajas propias del fútbol estadounidense y encontró su lugar en el mapa como una división de desarrollo en sociedad con la Major League Soccer. Desde entonces, no ha parado de incorporar franquicias, y la temporada 2016 tendrá una cifra récord de nuevos participantes.

Algunos equipos ya han sido confirmados, como Rio Grande Valley FCEl equipo texano será un emprendimiento conjunto entre Lone Star LLC, dueños del Houston Dynamo, y Alonzo Cantu, owner de los Rio Grande Valley Vipers de la NBA Development League. Para albergar al equipo construirán un SSS con capacidad para 9400 espectadores, modelado a imagen y semejanza del BBVA Compass Stadium. La particularidad de este convenio de afiliación es que el Dynamo estará a cargo de elegir al staff técnico y a los jugadores, ejerciendo total control sobre la parte futbolistica, mientras que su socio se encargará de las operaciones comerciales y el día a día.

Otro club confirmado es el nuevo filial de Orlando City. El club violeta tenía hasta esta temporada un convenio de colaboración con el Louisville FC, que se hizo con los derechos de la franquicia en la USL una vez que el equipo de la Florida subió a la MLS. Sin embargo, para la próxima temporada han preferido establecer un equipo B en casa para bajar los costos y tener a los jugadores de la academia más cerca. Para dirigir el proyecto, han confiado en Anthony Pulis, hijo del entrenador del West Bromwich Albion.

Reno (Nevada) se anota en la lista como un muy posible destino al que la liga se expandirá en 2016. Múltiples reportes señalan que Herb Simon, billonario dueño de los Indiana Pacers de la NBA y de los Reno Aces de las ligas menores de baseball, sería el hombre detrás el esfuerzo para llevar una franquicia a “The Biggest Little City in the World”.

Otro destino en la lista de los muy factibles es Philadelphia, en la forma de equipo B del Union. El cuadro emelesero ha realizado grandes inversiones en torno a su academia, fundando incluso una escuela secundaria para sus jugadores juveniles, y ahora buscaría un equipo propio en la USL para darle cabida a esos jugadores, algo que no resulta del todo posible con su actual convenio de colaboración con el Harrisburg City Islanders.

fc-cincinnatiEn las próximas horas se espera también la oficialización del ingreso a la liga del FC Cincinnati, equipo sin afiliación directa (por ahora) con la MLS propiedad de la familia Lindner, magnates locales y antiguos dueños de los Cincinnati Reds de la MLB. El club ya presentó colores y escudo, y tendría atado a John Harkes, mítico ex mediocampista de la selección de Estados Unidos, como entrenador del primer equipo.

El sexto lugar, que llevaría el total de equipos de 24 en esta temporada a 30 en la entrante, estaría ya definido y no saldría de Detroit City, equipo de gran convocatoria en la PDL (cuarta división) Nashville FC, que ganó notoriedad por ser uno de las primeras instituciones en el fútbol estadounidense en adoptar un modelo en la que sus socios son dueños, similar a las sociedades civiles del resto del mundo.

La temporada 2016 no solo tendrá una cantidad inédita de equipos, si no que también contará con una calendario extendido, dado que la liga anunció que la temporada regular será de 30 partidos contra los 28 de este año. En definitiva, más equipos y más partidos que servirán para que los jugadores jóvenes de Estados Unidos y Canadá tengan más chances para ganar experiencia dentro del campo, elemento fundamental en todo proceso formativo.

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