City y Red Bulls: Convivencia y competencia a ambos lados del río Hudson

PATH train.

El ansiado -y algo morboso, por qué negarlo- momento de comenzar a comparar ha llegado. Por primera vez New York (el principal mercado en la industria deportiva norteamericana) cuenta con dos equipos en la Major League Soccer. Ambos, pasada la tercera semana de competición, ya consiguieron jugar por primera vez como locales en sus respectivos estadios. El pulso por el control del entusiasmo popular a ambas orillas del río Hudson comenzó.

A nivel social y mediático el debut del New York City FC en el Yankee Stadium no pudo ser mejor. Victoria con un gol del futbolista fichado para llevar al equipo hasta la lucha por el título. Mas de 43.000 personas para alentar por momentos de manera muy estruendosa a un plantel del que ignoraban casi todo. Y la sensación de que la ciudad (no el mercado, sino la ciudad, la de los Five Boroughs y nada más) se colgó -por fin- la medalla que le permite entrar de manera legítima dentro de la cofradía internacional de las urbes de fútbol.

Un toque chic marcó el arribo formal del equipo celeste a la llamada Capital del Mundo. Ver y ser visto, estar donde había que estar. ¿Qué mejor que hacerlo en el templo del Bronx, donde la gente linda de New York suele congregarse también para celebrar a sus adorados Yankees? El escenario ideal, contenedor de una masa ansiosa y de un innegable aditamento fashion que abarrotó el ballpark de la calle 161.

Siete días más tarde llegó el turno para New York Red Bulls. Juego número uno en casa, frente a DC United, el máximo rival histórico del equipo, que cuando nació la liga se llamaba MetroStars. O sea, un partido clásico dentro de la liturgia de la MLS. Pero el moderno y funcional Red Bull Arena -un gran ejemplo de estadio específico nunca se llenó, ni estuvo cerca de estarlo. Los megáfonos anunciaron más de 21.000 espectadores en Harrison, pero a simple vista la cifra parecía exagerada.

La irrupción de NYCFC cambió radicalmente la escena. No solamente porque ha creado competencia, y -con toda probabilidad- una atractiva rivalidad frente al equipo afincado en el estado de New Jersey. Sino porque además -de un día para el otro- los Red Bulls parecen haber pasado de ocupar una posición central dentro del mercado futbolístico local a cumplir (forzado por las circunstancias) un papel secundario en el plano de la expectativa popular y la repercusión mediática y publicitaria.

El City tiene en David Villa a una estrella de renombre mundial. Pronto sumará Frank Lampard. Y existen planes para contratar a un tercer galáctico este año. El club de la bebida energética ya no cuenta con Thierry Henry (retirado) o Tim Cahill (que decidió continuar su carrera profesional en China). Para el aficionado que vive en la ciudad de New York llegar al Yankee Stadium es mucho más sencillo que trasladarse al Red Bull Arena (pese a que el estadio cuenta con una buena conexión a través del sistema de trenes PATH -en la fotografía- con la Gran Manzana). Los dueños del NYCFC -los accionistas del City Football Group inundaron ciertos lugares estratégicos con carteles y luminarias que promocionan la llegada de esta nueva franquicia a la MLS. Del lado de los Red Bulls la inversión publicitaria en Manhattan es prácticamente nula o invisible.

Diferencias de proceder -y de demostración de fuerza a nivel económico- que tal vez puedan explicar la sensación que flota en el ambiente. El City puede haberse apoderado de al menos una parte del colectivo de hinchas de NYRB. Cuánto, en concreto, es difícil de saber. Comparando el opening day de uno y otro equipo, un enorme estadio de béisbol estuvo rebosante de publico, mientras que un estadio de fútbol de menor capacidad presentó notables claros en sus tribunas. El frío golpeó de igual manera en uno y otro caso. Aunque el debut en el Red Bull Arena pudo haberse visto opacado en parte por el clásico español entre el Barcelona y el Real Madrid, que se jugó en paralelo con el duelo entre los de New Jersey y Washington DC.

Esta es apenas la primera ocasión para comparar a NYCFC con NYRB. Los equipos se medirán entre sí, serán locales muchas veces en el Yankee Stadium y el RBA frente a rivales en común. El momento de sacar conclusiones definitivas todavía no ha llegado. Y el club celeste goza durante estas semanas de la excitación general que se congrega alrededor de todo proyecto importante que se lanza en una gran ciudad. Pero la sensación inicial -al menos para quien esto firma- es que el New York City ha dado un gran golpe, al menos en su estricta área de influencia, la misma ciudad que le da nombre.

¿Se conformará la directiva de los Red Bulls con este nuevo statu quo que tal vez se esté imponiendo con la llegada de su nuevo vecino? ¿Será a partir de ahora el club de los Toros Rojos el representante ‘exclusivo’ de New Jersey en la Major League Soccer? De alguna manera esta nueva realidad obliga al equipo veterano a posicionarse frente a un novato que entró con fuerza en su territorio.

Los hinchas fieles de Red Bulls en la ciudad de New York seguirán estando junto a su equipo. Pero la migración de una camiseta a otra podría estar en marcha para el aficionado casual, o para el seguidor del fútbol que hasta ahora tenía una única opción para presenciar en directo partidos de primera división, y hoy encuentra variante más próxima a su hogar y tal vez mejor presentada que el producto que estaba acostumbrado a consumir hasta 2014.

El desempeño de ambos equipos seguramente ayudará a balancear o definir este nuevo estado de las cosas. Tras el fallido experimento en Los Angeles con la hoy desaparecida rivalidad entre Galaxy y Chivas USA (que será reemplazado en 2017 por un nuevo equipo), New York es hoy el único banco de pruebas para la convivencia de dos equipos con aspiraciones dentro de un mercado potente. De la evolución de esta incipiente convivencia/competición deportiva, empresarial y hasta estética iremos dando cuenta a lo largo de todo este año aquí en Jugador Franquicia.

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