Expansión

Las Vegas dobla la apuesta

Las Vegas SSS

Ironías de la vida, la lógica indica que no es la favorita en las apuestas. Pero pese a estar en una teórica inferioridad de condiciones la ciudad de Las Vegas parece estar haciendo todo lo que está a su alcance para ser el hogar de la que muchos califican como la frontera final de la Major League Soccer: el equipo # 24.

La temporada 2014 de la liga finalizará con 19 franquicias dentro de la competición. El objetivo de sus autoridades es llegar a los 24 participantes para el año 2020. Un propósito, en cierta medida, casi logrado ya. En 2015 se sumarán los equipos de New York City FC y Orlando City SC. Dos años más tarde llegará el turno para un club en la ciudad de Atlanta (el participante #21) y el reemplazante de Chivas USA en Los Angeles (#22).

Si encuentra un lugar céntrico para construir su estadio la franquicia que David Beckham y sus asociados quieren instalar en Miami sería el equipo #23.

Esta situación dejaría espacio solamente para un equipo más dentro de la primera división de Estados Unidos y Canadá. Los mercados que se postulan para ser sede del conjunto #24 son varios. Además de Las Vegas entre los que están mejor posicionados figuran Minneapolis y Sacramento. Un paso más atrás esta la candidatura de la ciudad texana de San Antonio.

La capital de California cuenta cuenta con un tangible argumento en su favor. Cada vez que el Sacramento Republic FC juega como local dentro de la USL Pro (una liga de tercera categoría en América del Norte) consigue reunir un promedio de 14.000 espectadores en el vetusto Charles C. Hughes Stadium. Una cantidad de público totalmente compatible con la media de la Major League Soccer, y que no pasa desapercibida para quienes controlan el negocio del fútbol en Estados Unidos. Tras fundar el equipo en 2012 el propietario de la franquicia, Warren Smith, tiene en mente construir un SSS con 20.000 butacas en el centro de Sacramento a fin de aspirar a poder quedarse con la que parece ser la última plaza de la MLS en el futuro más o menos cercano.

Con una respuesta popular menos contundente, Minnesota United FC también quiere ser el #24. La franquicia que ganó la North American Soccer League (considerada como una liga de segunda división) en la temporada 2011 está en una de las urbes más activas de la industria deportiva estadounidense. Minneapolis (unida a su “gemela”, St. Paul) es una de las pocas ciudades norteamericanas que tienen el privilegio de contar con al menos un equipo en cada una de las hasta ahora consideradas cuatro grandes ligas. Allí están las franquicias de Minnesota Timberwolves (NBA), Minnesota Wild (NHL), Minnesota Twins (MLB) y Minnesota Vikings (NFL). Los directivos del United, un equipo que hoy juega en las afueras de Minneapolis, están en conversaciones con los Twins, a fin de construir en sociedad un estadio específico para el fútbol cerca del Target Field. El pasaporte a la MLS para el Minnesota United también podría llegar de la mano de los Vikings, que necesitan amortizar el costo del nuevo complejo (habilitado para el soccer) que estrenarán en 2016.

¿Qué puede ofrecer Las Vegas para competir con Sacramento y Minneapolis? En primer lugar, el hecho de ser un lugar único en el mundo, dedicado de manera casi exclusiva al entretenimiento. Prácticamente desde su nacimiento la Major League Soccer ha buscado hacer pie en la Ciudad del Pecado. Una sede con una demografía casi perfecta para el fútbol, que incluye una importante población latina (mayoritariamente con raíces mexicanas) y un nada despreciable componente europeo, formado por los ciudadanos del Viejo Continente que allí residen y por el constante movimiento de turistas internacionales que a diario llegan hasta el sur del estado de Nevada.

Otro punto a favor de Las Vegas es la existencia de dos propuestas empresariales que de manera manifiesta impulsan la llegada de la MLS a la ciudad. De un lado, el emprendimiento de Findlay Sports and Entertainment, un grupo local que parece contar con el apoyo de las autoridades municipales. Su competidor es Jason Ader, un inversor vinculado a la industria del juego en Nevada. Mark Abbott, vicecomisionado de la Major League Soccer, visitó la ciudad recientemente, donde se entrevistó con la alcaldesa Carolyn Goodman y otras autoridades locales para evaluar el potencial actual del sur del Estado de Nevada para la liga. También lo hizo con ambos grupos inversores.

Sea quien sea el vencedor en esta disputa se estima que instalar una franquicia de la Major League Soccer en la ciudad de los matrimonios express podría costar alrededor de 350 millones de dólares. Doscientos para construir un nuevo estadio (con techo retráctil y sistema de refrigeración para el inclemente clima del desierto durante el verano). Cien para pagar la expansion fee (algo así como la “cuota de ingreso”) a la liga. Y cincuenta más para asumir los gastos operativos del equipo durante las primeras temporadas.

Uno de los proyectos es liderado por Jason Ader, dueño de un hedge fund con sede en New York. La inserción de Ader en el mundo del juego (y, por aproximación, del fútbol) no es menor. En el pasado fue analista de la industria de las apuestas en Wall Street. Hoy es director y accionista de Las Vegas Sands Corporation (que administra hoteles y casinos en Estados Unidos, China y Singapur). Y recientemente se convirtió en accionista de Bwin.Party Digital Entertainment, empresa en la que tiene derecho a decidir el nombre de uno de los integrantes del directorio. Bwin.Party es quien controla a bwin.com, la casa de apuestas online que en recientes temporadas ha sido el principal sponsor en las camisetas de equipos europeos como Real Madrid, AC Milan y Bayern Munich. El empresario no dio a conocer hasta ahora dónde construiría su estadio, aunque sí reveló que el dinero para financiar el proyecto surgiría de su capital personal y de los aportes de algunos socios estratégicos y e inversores asiáticos.

El otro emprendimiento parece estar bastante consolidado, y cuenta con el apoyo de la ciudad. La familia Findlay (que opera más de treinta locales de venta de automóviles en el sudoeste de Estados Unidos) se asoció con la promotora inmobiliaria Cordish Companies. El consorcio anunció su plan de construir un soccer-specific stadium con capacidad para 24.000 espectadores en pleno centro de Las Vegas. El complejo estaría ubicado en Symphony Park, a pocos minutos de the Strip, la zona en la que se encuentran prácticamente todos los hoteles, casinos y centros de entretenimiento de la ciudad.

Esta semana la legislatura local de Las Vegas aprobó el uso de fondos públicos para la construcción de un estadio de fútbol operado por el consorcio Findlay-Cordish. El City Council aprobó en una votación dividida el financiamiento del complejo, que solamente se erigiría en caso de que la Major League Soccer elija a Las Vegas como una de las sedes de la liga. El grupo empresarial aportaría unos 150 millones de dolares, mientras que la administración local sumaría otros 50 millones más.

“Aplaudimos a la alcaldesa Goodman y al concejo de la ciudad de Las Vegas por aprobar la medida de apoyo para construir un estadio de fútbol en el centro de Las Vegas, dio a conocer el comisionado Don Garber. “Esperamos continuar nuestras conversaciones con Cordish Company y Findlay Sports & Entertainment acerca de la posible expansión del equipo para Las Vegas”. ¿Quedó sellada la suerte de la propuesta de Jason Ader?

Pese a contar con casi dos millones de habitantes la ciudad no cuenta con ninguna franquicia en las major leagues norteamericanas. Más allá de los combates de boxeo y de artes marciales mixtas que allí se realizan la única actividad deportiva de cierta relevancia es la llevada a cabo por los 51s, una especie de filial de New York Mets en las ligas menores de béisbol. Algunos analistas creen que el juego y las apuestas restan credibilidad a la ciudad como escenario deportivo. Otros creen que cualquier equipo lleva todas las de perder en lo económico frente a la interminable propuesta de entretenimiento de alto nivel que ofrece la zona de the Strip.

La Capital de las Segundas Oportunidades busca una liga que confíe en ella por primera vez en la historia y la haga debutar en una competición de máximo nivel. Las fichas de Las Vegas -que por ahora hace una doble apuesta- ya están sobre el paño verde.

(Actualizado el 18 de diciembre de 2014).

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